Мир сказок
Мир сказок

На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 13. Тайна расколотого шлема

Братья Харди - 13. Тайна расколотого шлема

СТРАННАЯ ВСТРЕЧА

- Ты сможешь узнать нашего грека по фотографии? - спросил Джо Харди.

- Перестань шутить и смотри внимательно, надо постараться не пропустить его в толпе,- ответил Фрэнк.

Ребята стояли в зале выдачи багажа аэропорта Бейпорт и внимательно разглядывали входящих пассажиров. Они встречали своего друга Евангелоса Пандрополоса, студента из Греции, который должен был учиться вместе с ними на режиссерских курсах в Хант колледже.

- Вот он! - воскликнул наконец Джо.

В центре зала, у транспортера, на котором крутились чемоданы, появился молодой человек, которого они сразу узнали по фотографии. Он был невысокого роста, с черными вьющимися волосами, живыми карими глазами и приятным лицом. Вид у него был явно растерянный.

- Смотри, что то случилось!-сказал Фрэнк.- Вон тот высокий блондин пытается взять его чемодан.

Ребята поспешили навстречу Евангелосу. Он вместе с высоким молодым человеком приятной наружности, с дорогой кинокамерой, висевшей у него на плече, вцепились в ручку чемодана и тянули ее каждый к себе.

- Евангелос, что случилось? - спросил Фрэнк. Повернувшись, грек радостно приветствовал их:

- Вы Харди? Тут какое то недоразумение - этот человек требует мой чемодан.- Говорил он на прекрасном английском с легким приятным акцентом.

- Эй, дружище! Меня зовут Леон Саффел и это мой чемодан, оставьте его!

- Прошу прощенья, отпустите ручку, и я вам докажу, что это мой чемодан,- ответил Евангелос.

- Вы, иностранцы, все одинаковые,- отвечал его соперник,- всегда хотите что то доказать.- И с этими словами он рванул на себя ручку чемодана, а Евангелос ее выпустил. Сделав непроизвольно шаг назад и споткнувшись о чужие вещи, Саффел упал на спину, судорожно двумя руками держась за свою кинокамеру. Мгновение он лежал, не шевелясь, а между тем вокруг уже собиралась толпа. Джо и Фрэнк схватили Саффела под руки и, пряча улыбку, помогли ему встать на ноги.

- Оставьте меня в покое! - кричал Саффел.- Если вы повредили камеру, я сделаю так, что вас арестуют! Я подам на вас в суд!

- Успокойтесь, это была ваша вина,- сказал грек.

- Вы же попросили его отпустить чемодан,- добавил Фрэнк.- Ну, а теперь давайте с этим покончим.

В этот момент к ним наконец подошел служащий аэропорта и спросил, не может ли он им помочь.

Открыв бумажник, Евангелос вытащил багажную квитанцию и протянул ему.

- Этот человек взял мой чемодан,- сказал он.

- Да, это ваш чемодан,- проверив номера, сказал служащий и, взяв его из рук Саффела, отдал его греку.

- Но того не может быть…- не веря своим глазам, закричал Саффел.

- Вот едет еще один такой же чемодан,- показав на движущийся транспортер, сказал служащий. Пройдя вперед, он снял его с ленты и попросил Саффела предъявить багажную квитанцию. Сверив номер, он отдал ему чемодан.

Саффел выглядел явно смущенным, когда трое ребят выходили из аэропорта к стоянке автомобилей, где братья Харди оставили свою машину.

- Ну, Евангелос, твое появление в Бейпорте уже наделало шума,- сказал Джо и засмеялся.

- Очень жаль, что так получилось. Надеюсь, что это не будет плохим предзнаменованием,- ответил грек и добавил: - Пожалуйста, зовите меня Эваном. Ну, а теперь объясните мне, кто из вас Джо, а кто Фрэнк? Что то я запутался.

С этими словами он вытащил из кармана две фотографии. Ребята уже стояли около своей машины, и Эван несколько раз посмотрел на них и на фото, пока наконец не сказал:

- Значит, Фрэнк - старший брат, а Джо - на год младше.

- Да,- подтвердили оба брата.

- Ну, вот теперь я наконец с вами разобрался,- сказал Эван, и они пожали друг другу руки. Джо поставил чемодан в багажник, а сам забрался назад. Сев за руль, Фрэнк посадил Эвана рядом.

- По дороге домой мы устроим тебе небольшую экскурсию по Бейпорту; обычно туристы платят за это пятьдесят центов,- с этими словами он выехал со стоянки. Прекрасная автострада вела через поля и перелески к окрестностям города.

Замечательный город Бейпорт тянулся вдоль зализа Бармет - части Атлантического океана. Эван с восхищением разглядывал открывавшуюся перед ним панораму. Он улыбнулся, когда Фрэнк повел машину вдоль залива, где на рейде стояли два белых торговых судна, а у самого берега на якоре начались красавицы яхты.

- Ну, просто как у нас в Греции! Я так люблю море и яхты. Скорей бы начались наши занятия в колледже!

Эван узнал о занятиях в летнем лагере от Фрэнка и Джо, все трое давно стали друзьями по переписке и были членами международного кино клуба.

- Наш друг, Чет Мортон, тоже вступил в него,- заметил Фрэнк.

- Уверен, мы получим большое удовольствие.

Наш лагерь находится в пятидесяти милях от Бейпорта,- сказал Джо.

- Какая у тебя камера?

- У меня новый выпуск «Циклопа». Она в чемодане,- ответил Эван.

- Прекрасно. А ведь у Саффела тоже неплохая камера. У нас с Джо хорошие камеры, но у него лучше.

Наконец они приехали к дому Харди на Элм стрит, зеленую улицу, где в каждом доме жила одна семья. Братья вышли из машины, Джо взял чемодан, Фрэнк провел Эвана в дом. Родители и тетя Гертруда их уже ждали.

- Мы очень рады, что вы к нам приехали,- сказала миссис Харди, взяв руку Эвана,- пожалуйста, чувствуйте себя, как дома.

Улыбнувшись, Эван обменялся рукопожатием с мистером Харди и поклонился его сестре Гертруде, худой угловатой женщине, которая весьма критически относилась к детективным талантам своих племянников.

- Было очень любезно с вашей стороны пригласить меня в свой дом,- сказал Эван.- Думаю, что американцы очень гостеприимные люди, как и греки.

- Евангелос,- осветилось лицо тети Гертруды,- вы кажетесь очень милым молодым человеком. Вполне подходящая компания для мальчиков.

- Минуточку, тетушка,- шутливо обиделся Джо,- твои слова можно истолковать так, будто все наши друзья - просто банда хулиганов.

- Чем тебе не нравятся Чет, Бифф и остальные? Что в них плохого? - добавил Фрэнк.

- Я имела в виду не их, а тех ужасных преступников, которых вы вечно ищете.

- Фрэнк и Джо часто помогают мне при расследовании многих дел,- пояснил мистер Харди Эвану.

Эван Пандрополос знал о занятиях своих друзей из писем, но так как не был американцем, то не мог себе и представить, насколько знамениты братья. Их отец, Фентон Харди, раньше работал в полиции Нью Йорка, теперь же основал собственное частное сыскное агентство. Сыновья росли, наблюдая его работу, и, став взрослыми, стали помогать ему. Начинали они с дела, которое потом назвали «Тайна ацтекских воинов», в нем Джо и Фрэнк доказали свои способности неплохих сыщиков. Последнее дело «Обезьяна в маске» позвало их в Бразилию, где они расследовали сложное и страшное дело об исчезновении молодого парня.

- У них всегда трудные дела, и я уже поверила в их талант,- сказала мама, Лаура Харди.- Пойдемте, ужин ждет вас. Фрэнк, Джо, проводите Эвана в его комнату.

Ребята поднялись на второй этаж и показали Эвану маленькую, но очень уютную комнату.

- Наша рядом, у нас общая ванная,- заметил Фрэнк.

Эван стал распаковывать чемодан, положил рубашки в ящик комода. Потом повернулся к братьям и сказал:

- Сегодня для меня счастливый день.

- Почему? - спросил Фрэнк.

- Я встретился с такой удивительной семьей, как ваша.

- Только не говори, что у тебя есть неразгаданная тайна,- засмеялся Джо, когда они сбегали вниз по лестнице.

- Да, есть, и почти неразрешимая. О ней я расскажу вам позже.

В воздухе аромат яблочного пирога тетушки смешивался с запахом жареного мяса. За столом разговор перескакивал с одной темы на другую: говорили о школе киномастерства в Ханте, кинокамерах и линзах к ним, о телевидении.

- Да, кстати, о телевидении. Отец сейчас работает над очень интересным делом,- сказал Джо.

- Да, это впервые такое,- объяснил мистер Харди.- Я являюсь консультантом документального фильма, в котором разоблачается преступный синдикат.

- Отец хорошо изучил, как работают преступники. В этом фильме он рассказывает о Твистере Герролде, «крестном отце», который руководил синдикатом через своих помощников.

- Его настоящее имя Филберт Франциско Герролд,- добавил Джо, кладя себе на тарелку еще один кусок мяса.

- Странное имя,- заметил Эван.

- Догадываюсь, что он считает его слишком длинным,- усмехнулся Джо.- Старик Филберт очень нервничает, поскольку для фильма отец раскопал много важной информации об этой банде.

- Ничего хорошего из этого не получится, - заметила тетушка Гертруда,- я все время повторяю это Фентону. Надо держаться подальше от этих страшных людей, пока со всеми нами ничего не случилось.

Помолчав, она спросила:

- Послушайте, что это за шум? На секунду за столом наступила тишина, но никто ничего не услышал.

- А я слышала,- настаивала тетушка.

- Ты стала очень пугливой. Хочешь, я включу внешнюю охранную систему, чтобы ты не волновалась? - спросил Фрэнк.

- Да, включи, пожалуйста. Фрэнк встал и включил электронную систему безопасности, которая охраняла дом Харди.

- Теперь можем спокойно доедать свой ужин,- вернувшись, сказал Фрэнк.- Кстати, Эван, о какой тайне ты упомянул?

- У вас тайны? - наклонившись к нему, спросил Фентон Харди.- Тогда вы обратились по адресу.

- Вы, видимо, знаете,- начал Эван,- что Николос Пандрополос, известный греческий пароходный магнат,- мой дядя.

- Вообще то нам приходило в голову, что вы с ним в родстве,- сказал Джо.- Ну и как, приятно быть племянником миллионера?

- Это не мои деньги,- усмехнулся Эван.- Дядюшка тоже не сразу стал богатым. В молодости он был очень беден. В пятнадцать лет поступил юнгой на корабль. А в это время в моем родном городе, расположенном недалеко от исторических Микен, мальчишки нашли старинный шлем, который, вероятно, принадлежал греческому воину. Куратор американского института истории, который в эти дни путешествовал по Греции, увидел этот шлем. Сзади на шлеме была трещина, будто от удара мечом. Впереди, над пластинкой, защищающей нос, было несколько букв, которые не могли расшифровать. Их скопировали, но шлем не сфотографировали. Так как шлемом заинтересовался исторический музей Лос Анджелеса, а корабль, на котором служил мой дядюшка, отправлялся в Калифорнию, то его попросили взять шлем с собой.

- Только не говорите, что он его потерял,- воскликнула тетушка Гертруда.

- Потерял его кто то другой. Когда дядюшка Ник приехал в Калифорнию, он познакомился с оператором, снимавшим в это время фильм «Слава Персии». Им как раз был нужен для съемок греческий шлем, и дядя одолжил его, за что получил небольшую роль в этом фильме. Однако ассистенты режиссера шлем потеряли.

- Какой позор! - вскричала Лаура Харди.

- Конечно, это был сильный удар для дядюшки Ника, он вернулся в Грецию очень расстроенным, горожане простили его, но сам он не мог успокоиться и решил во что бы то ни стало найти этот шлем.

- Это все равно, что искать иголку в стоге сена,- заметил Фрэнк.

- А что, слишком сложное для вас задание? - поддразнил их мистер Харди.

- Ничего, мы попробуем.

- Вы мне поможете? - Эван не мог поверить, что ему так повезло.

Проглотив последний кусок яблочного пирога и поблагодарив хозяев, он извинился.

- Я иду наверх и немедленно напишу дяде Нику,- сказал он.

- Иди к нам в комнату. Бумага в левом ящике стола.

Однако через несколько секунд, после того как он поднялся на второй этаж, раздался его крик. Перескакивая через три ступеньки, Джо и Фрэнк бросились наверх.

- Что такое? - закричал Фрэнк, вбегая в комнату.

Эван показал пальцем на кровать Джо: на покрывале сидел большой мохнатый тарантул. И в этот момент раздалась громкая сирена наружной системы безопасности!

 

НАЧИНАЙ ВОЛНОВАТЬСЯ!

Схватив пустую корзину для мусора, Фрэнк перевернул ее вверх дном и поставил на паука. Затем все трое побежали во двор, где мистер Харди с фонарем в руках искал следы на земле.

- Нашел что нибудь, папа? - спросил его Джо.

- Нет. Незваный гость сбежал. Фрэнк рассказал ему о тарантуле на кровати Джо.

- Видимо, тот, кто положил его, попал в дом до того, как была включена сигнализация, а когда он убегал, она сработала.

Тетушка Гертруда и миссис Харди, находившиеся в этот момент в глубине участка, услышали разговор о пауке.

- Боже мой, тарантул в доме,- закричала тетушка.- О, Лаура, я знаю, как быстро они размножаются, скоро везде будут спрятаны паучьи яйца.

- Не волнуйтесь, тетушка! Мы его уничтожим прежде, чем он успеет сделать это.

- Давайте лучше посмотрим, как этот неизвестный попал на первый этаж,- сказал Фрэнк.

- Думаю, что он прошел по водосточной трубе,- предположил Джо, показывая на металлическую трубу, конец которой был прямо за рододендроном, росшим в стороне от дома. Она проходила рядом с окном спальни братьев и шла к канаве у края крыши.

Раздвинув кусты, Фрэнк фонарем осветил землю и сразу увидел следы. К его удивлению, они были такие маленькие, что напоминали следы ребенка.

В этот момент в доме раздался взрыв, и из окна второго этажа вылетели стекла. Фрэнк успел отпрыгнуть в сторону, и осколки не попали в него.

- Что случилось? - закричал Джо.

- Что то взорвалось в нашей комнате!

Мгновение Эван стоял с разинутым от удивления ртом, потом побежал вслед за остальными наверх.

Кровать Джо была разворочена, посередине зияла большая, с опаленными краями дыра. Щепки от оконной рамы попали в зеркало и разбили его. Корзину для мусора, которой прикрыли тарантула, с такой силой подбросило к потолку, что на нем остался след.

- Паук! - закричал Эван.- Что случилось с тарантулом?

- Это была бомба,- серьезно сказал Фрэнк,- очень похожая на паука, чтобы ее сразу захотелось выбросить.

- Но зачем?

- Наверное, это было предупреждение нам,- сказал мистер Харди.- Наверное, я слишком много рассказал о Твистере Герролде. Один из излюбленных им способов мщения - это угрозы членам семьи его врагов.

- Так что, Эван, добро пожаловать! - сказал Джо.

- Должен сказать, с первого момента, как я прибыл в Бейпорт, моя жизнь стала удивительно интересной,- улыбнулся грек.

Внимательно осмотрев комнату, Фрэнк увидел, что оконная решетка сломана.

- Кто бы это мог быть? - размышлял он.

- Думаю, что это Коль по кличке «Котенок»,- ответил мистер Харди.

- Кто?

- Котенок,- повторил детектив. И рассказал сыновьям, что Коль известен в преступном мире, как опытный взломщик и специалист по секретным замкам. Он много лет состоит в банде Герролда, и именно у него очень маленький размер обуви.

- Вы хотите сказать, что Герролд поручил ему в качестве предупреждения оставить у вас на кровати тарантула? Хотел заставить вас прекратить расследование? - спросил Эван.

- Возможно. Пойдемте, я покажу вам, как выглядит Коль.

В своем кабинете мистер Харди открыл свою картотеку, вытащил папку и вынул из нее снимки Коля, сделанные скрытой камерой. Это был немолодой человек с маленьким узким лицом, вздернутым носом, скошенным подбородком, невысокий, футов пяти ростом и не больше девяноста фунтов весом.

По документам, Коль отбыл в тюрьме несколько сроков, но последние три года оставался на свободе.

- Думаю, нам лучше позвонить в полицию,- сказал мистер Харди и набрал номер шефа полиции Коллига, близкого друга семьи. Коллиг немедленно послал своих людей к дому Харди и обещал начать поиски Коля.

Тетушка Гертруда, молчавшая все это время, внезапно пришла в себя.

- Я же говорила вам, что слышу шум, но вы никто не поверили мне! - закричала она.

- Вы правы,- сказал мистер Харди,- нам следовало прислушаться к вашим словам. Похоже, вы лучший детектив в нашей семье!

- Господи, потребуется не меньше недели, чтобы привести все в порядок!- в отчаянии воскликнула миссис Харди.

- Не волнуйся, мамочка, мы поможем тебе, после того как полицейские все здесь осмотрят,- сказал Фрэнк.

Вскоре приехали два молодых полицейских, которые сняли отпечатки пальцев, следов под рододендроном и собрали мельчайшие детали взрывного устройства. Они опросили всех членов семьи и уехали.

После этого под руководством тетушки Гертруды все стали наводить порядок в доме, и работа закончилась раньше, чем можно было ожидать.

Эван сел наконец писать письмо. Он только что кончил и спустился вниз, когда перед домом раздался громкий звук автомобильного сигнала, на террасе зазвучали тяжелые шаги и в комнату вошел Чет Мортон, громко объявив о своем прибытии. Чет был высокий, как братья, широкоплечий, но талия у него была далека от идеальной, поскольку все в Бейпорте знали о его чудовищном аппетите.

- Привет, Чет, заходи. Сейчас мы познакомим тебя с нашим гостем,- сказал Джо.

- Как там дела в Греции? - спросил Чет, пожимая руку Эвану.

- Довольно спокойно по сравнению с Америкой,- с улыбкой ответил Эван.

- Если вам хотелось приключений, то вы, безусловно, прибыли в нужное место.

- Да, я уже понял это.

- Правда, без шуток? Что же произошло?

Фрэнк и Джо рассказали о том, как к ним в дом попал незваный гость и о бомбе в виде тарантула.

- Похоже, что у вас становится опасно, но пироги тетушки Гертруды все искупают. Как там насчет яблочного пирога, тетушка? Вы мне оставили кусочек?

- Сейчас получишь,- ответила миссис Харди.

- Ты же знаешь, она всегда тебе что нибудь оставляет, ты на тетушку имеешь особое влияние!

Пока Чет ел пирог, Джо рассказал Эвану о его способностях в области кино и о том, что тот вместе с ними едет в Хант колледж.

- Здесь очень многие интересуются этим делом,- ответил Чет.

- Сейчас это популярно во всем мире,- заметил Эван.- У нас в Греции молодежь тоже очень интересуется этой профессией.

- Жить в лагере большое удовольствие, вот только хотелось бы знать, кто будет поваром? - сказал Чет.

- Ну, ты опять за свое. Всегда думаешь только о еде,- засмеялся Фрэнк.

- Армия не воюет на пустой желудок,- торжественно ответил Чет.- Люди кино тоже имеют право думать о еде.

- А какого рода фильмы ты делаешь? Надо бы посмотреть их как нибудь,- сказал Эван.

- Ты говоришь опасные вещи,- засмеялся Фрэнк.

- Вы действительно хотите посмотреть мои работы? - спросил Чет.- У меня с собой две катушки,- и с этими словами он понесся к машине и вернулся с фильмом. Джо стал устанавливать экран, пока Фрэнк приготовил проектор.

- Предупреждаю тебя, Эван,- сказал Джо,- что Чет ни о чем больше не сможет говорить, только о своем фильме.

- Прекрати, в моей стране не так уж много народу занимается съемкой фильмов. Не хочу вас разочаровывать, но этот фильм об Иоле,- сказал Чет, когда начал стрекотать проектор.

Из воды вышла милая девушка в купальнике, потянулась, отбросила назад свои длинные темные мокрые волосы и медленно двинулась навстречу камере.

Эван просто онемел.

- Кто эта красавица? - спросил он.

- Моя сестра,- с гордостью ответил Чет.

- В самом деле?

- В это действительно трудно поверить,- заметил Фрэнк.

- Хватит, ребята. Я никогда не познакомлю ее с перспективным соперником,- сказал Джо.

- Она что, твоя девушка?

- Мы с ней встречаемся.

- Да, видно, мне ничего тут не светит,- сказал Эван.- Но, Чет, должен признать, что ты прекрасно снимаешь.

- Всегда использую естественный свет,- сказал Чет и стал объяснять детали по ходу фильма, который продолжался еще минут десять.

- Ну теперь, когда вы видели лучший фильм Отто Преминджра,- пошутил Фрэнк,- нам пора собрать вещи, так, чтобы выехать завтра с утра пораньше.

Следующий день был теплым и солнечным. Парни собрали свои чемоданы и камеры, мистер и миссис Харди пожелали им удачи в учебе, хотя тетушка Гертруда, как всегда, высказала свое, отличное от других мнение об их поездке.

- Прошу вас, будьте осторожны и остерегайтесь преступников. Этот вчерашний, который влез к нам по трубе, может последовать за вами. Закрывайте окна и двери в вашей комнате на защелку.

- Но, тетушка, сейчас лето. Мы просто задохнемся в своей комнате.

- Это все же лучше, чем быть убитым во сне!

- Хорошо, мы постараемся быть очень осторожными,- пообещал ей Фрэнк.

Трио в самом лучшем настроении забралось в машину, но все таки Фрэнк время от времени посматривал в зеркало заднего вида, не едет ли кто нибудь за ними. В какой то момент их обогнала красная машина, но потом свернула на боковую дорогу.

В полдень они остановились у придорожного кафе и заказали бутерброды. Выходя, Фрэнк закрыл на ключ все двери, однако, когда они вернулись в машину, он увидел на переднем сиденье семена какого то неизвестного растения.

- Эй, что это у меня на сиденье? - воскликнул он.

- Это «комбололи»,- ответил Эван.

- Что это такое?

- Семена тревоги.

И Эван объяснил, что у них в Греции многие мужчины все время перебирают нанизанные на нитку зерна этого растения, нечто вроде четок.

- При этом у них заняты руки, и они успокаиваются, отвлекаясь от неприятных мыслей. Я лично этим не пользуюсь.

- Но как они оказались в нашей машине? Разве мы ее не заперли, Фрэнк?

- Конечно, запер.

- Значит, опять Котенок, специалист по замкам и взломам, следует за нами, - сделал вывод Джо.

- Наверное, он хочет, чтобы мы начали нервничать.

- Разве недостаточно взрыва тарантула в нашей комнате? - заметил Джо.

- Да, теперь нам действительно надо быть внимательными ко всему. Ладно, поехали.

Миновав небольшой городишко Хант, они выехали к удивительно красивому водопаду, который низвергался с высокого, покрытого лесом холма. На стоящем рядом щите была сделана надпись: «Государственный парк Серебряных водопадов».

Вскоре они были у цели своего путешествия, Хант колледжа. Это была современная школа, размещавшаяся в нескольких коттеджах, разбежавшихся по склонам холмов. Внизу в поросших высокой травой берегах протекала спокойная река.

Ребята зашли в офис, зарегистрировались и направились в свою спальню под номером А 14. Это была большая, но уютная и светлая комната с двухэтажными кроватями. Из окон была видна зеленая лужайка и открывался приятный вид на обсаженную деревьями дорожку, ведущую к другим зданиям.

Все время после полудня они потратили на знакомство с лагерем. В одном месте река расширялась, и в этом заливчике плавал утиный выводок.

Уже под вечер ребята пришли обедать в кафетерий, они уселись за большой стол вместе с другими парнями и девушками. После еды вокруг пианино собралась большая группа ребят, где молодой мужчина, лет тридцати, улыбаясь, исполнял самые популярные мелодии.

Пока Чет доедал десерт, Фрэнк, Джо и Эван присоединились к ним. В это время в комнату вошел высокий блондин в клетчатом зелено желтом пиджаке с красным шарфом на шее.

- Ну и ну, посмотрите, кто пришел,- воскликнул Джо.- Это же Леон Саффел!

- Он что, инструктор? - вытаращил глаза Эван.

- Если так, то нам придется несладко,- заметил Фрэнк.

 

ФЕЙЕРВЕРК

Леон Саффел оглядел комнату и, сделав вид, что не узнает ребят, подошел к пианино. Расправив плечи, расстегнув пиджак, он поправил на шее шарф.

- О, потрясающе мил,- сказал Джо.

- Не надо завидовать,- ответил Фрэнк.

В это время Чет присоединился к компании и с удивлением увидел, как Саффел уселся рядом с пианистом и широко улыбался всем стоявшим вокруг.

- Да, может, он здешний преподаватель,- сказал Чет.- Ребята, если он начнет приставать, то вам, я думаю, надо будет получить обратно деньги и убираться отсюда.

- А ты? - спросил Джо.

Чет долго разглядывал свои руки, потом ответил:

- Я, конечно, останусь. Старик Чет умеет обращаться с такими хорьками.

- Ну, тогда это твой человек,- сказал Фрэнк.

Купив четыре бутылки коки в стоявшем рядом автомате, он роздал их ребятам. Попивая воду, ребята подошли к стоящей у пианино группе. Пианист, пробежав пальцами по клавишам, начал знакомую всем походную песню, все подхватили мотив, и смущение первых минут встречи незнакомых до тех пор людей растаяло в беззаботном настроении собравшихся.

Тоненькая девушка с длинными черными волосами придвинулась ближе, уселась к пианино и запела знакомую всем песню. Студенты ей аплодировали, а Леон Саффел, откашлявшись, сказал:

- Моя дорогая, вы хорошо пели, но у вас слабы ноты верхнего регистра. Вам следует взять несколько уроков вокала!

- По моему, она очень хорошо пела!

Все посмотрели на говорившего. На вид ему было лет двадцать. Высокий, с рыжеватыми волосами и большой бородой, он был одет в зеленый свитер.

- Спасибо! - девушка послала ему воздушный поцелуй, потом сердито посмотрела на Леона:- К вашему сведению, я учусь пению.

В комнате раздался смущенный смех Леона.

- Может быть, вы дадите мне несколько указании? Полагаю, вы у нас преподаватель? - пристально глядя на Леона, сказала девушка.

- О нет, я не преподаватель. Здесь я только студент.

При этих словах Чет, который в этот момент пил коку, подавился, вода вырвалась у него изо рта,как из пульверизаторами забрызгала шею Леона, воротник и его шелковый шарф.

Девушки фыркнули, закрыв лицо руками, парни громко засмеялись. Саффел повернулся к Чету и, вытирая воду вытащенным из бокового кармана платком, сердито посмотрел на него.

- Простите, Леон, это произошло случайно. У меня иногда начинается икота,- извинился Чет.

- Пусть она начинается в других местах! - взорвался Саффел и тут же спросил: - Откуда ты знаешь мое имя?

- Ну… как вам сказать… я что то слышал о вас,- протянул Чет.

- Что такое?

- Кто то из моих друзей видел, как вы упали на пол в аэропорту Бейпорта.

Саффел обвел глазами присутствующих:

- А, так вы тоже здесь! - сказал он, увидев Фрэнка и Джо.

- Послушай, Саффел,- шагнул вперед Фрэнк,- почему бы нам не забыть прошлые обиды? Мы все здесь для того, чтобы научиться чему то новому в съемках кино. Будем друзьями,- и он протянул руку Леону.

Но тот вскинул голову:

- Нет, я сам выбираю себе друзей.

- Ребята, лучше вам поцеловаться и помириться, потому что, может быть, потом придется вместе работать,- сказал рыжебородый.

- И кто это говорит?

- Джефф Рикер, один из ваших инструкторов,- и, подмигнув пианисту, он вышел.

- Поверьте ему,- сказал пианист и начал наигрывать еще одну известную мелодию. Напряжение сразу исчезло. Через полчаса он встал и подошел к братьям и их друзьям:

- Я Джонни Алмквист,- сказал он, протягивая руку.- Преподаю в Ханте английский, приезжаю сюда ненадолго во время этих курсов по киноделу.- Он продолжал, понизив голос: - Не придирайтесь к Саффелу. По моему, он богатый парень, немного избалован деньгами. Сегодня он ужинал в городе, потому что ему не понравилась морковь в нашем меню.

- Просто недотрога,- сказал Фрэнк.- В любом случае спасибо. Мы будем с ним помягче.

- Пока осмотритесь. Не забудьте, собираемся завтра утром, в девять.

Прежде чем лечь спать, ребята рассказали Чету об их новом деле: поисках старинного шлема.

- Вы, конечно, меня извините, ребята,- сказал Чет,- но я думаю, что это дело вам раскрыть не удастся.- Но, увидев разочарование Эвана, он добавил: - У вас же абсолютно никаких улик.

- Если бы нам удалось разыскать копию старого фильма «Слава Персии», то мы узнали бы, как выглядел шлем, и Хант был бы тем городом, откуда начались бы поиски. Некоторые персонажи этого фильма могли бы кое что подсказать, чтобы сделать первый шаг.

На следующее утро первым читал лекцию Джефф Рикер.

Маленький зал был переполнен.

- До сих пор считалось, что кино должно просто развлекать людей, но теперь мы стали постепенно понимать, что это вид искусства,- сказал Рикер.- Когда мы начнем с вами изучать технику съемки, то посмотрим несколько старых фильмов.

В зале погас свет, и им показали две ленты старой классической комедии, после чего все стали обсуждать особенности игры актеров того времени, работу операторов и осветителей.

- С появлением звукового кино,- продолжал Джефф,- стали забывать старые, немые ленты. Одни потеряны, другие сгорели, так как их снимали на горючую ленту, третьи были просто украдены. Но время от времени их обнаруживали у кого то в сейфе, в пыльном шкафу или в руках частного коллекционера.

- Надо спросить Джеффа Рикера о «Славе Персии»,- шепнул Фрэнк Джо.

После окончания лекции Джеффу задавали множество вопросов, и братьям пришлось ждать до обеда, чтобы поговорить с ним. Они разыскали его за дальним столом в углу кафетерия.

- Привет, ребята! Чем могу быть вам полезен? - спросил он, когда они подошли к столику.

- Мы ищем один старый фильм,- сказал Фрэнк.

И ребята рассказали о пропавшем шлеме, поиски которого были бы облегчены, если бы посмотреть фильм, во время съемок которого он был потерян.

- У вас есть фотографии этого шлема?

- Ни одной.

- А как назывался фильм?

- «Слава Персии». Рикер присвистнул:

- Это один из тех фильмов, которые бесследно исчезли. Многие годы коллекционеры пытаются разыскать его копию.

- Как же не везет! - вздохнул Фрэнк.- Пожалуйста, никому не говорите об этом. Чем меньше людей будут знать о наших поисках, тем лучше.

Рикер с ним согласился.

После ленча была еще одна лекция. Женщина инструктор рассказала о том, как надо снимать «настроение» в фильмах.

- Я хочу, чтобы сегодня после полудня каждый из вас снял небольшой кусок, в котором будет отображено определенное настроение,- сказала она.

Сразу же с вопросами поднялось несколько рук: как создать настроение? Как оно должно проявиться: в мастерстве актеров или в состоянии окружающей обстановки?

- Все это зависит от вас. Снимайте так, как сочтете лучшим: выражение спокойствия, возбуждения, что хотите.

Выйдя из класса, они отправились за своими кинокамерами.

- Я буду изображать радость, восхищение,- сказал Джо.

- Восхищение чем? Что ты собираешься снимать? - спросил Фрэнк.

- Например, водопады. Помнишь Серебряные водопады, которые мы проезжали на пути сюда?

- Неплохая идея,- согласился Фрэнк.

Взяв свои камеры, ребята вставили в них катушки с 16 миллиметровой пленкой, сели в машину и направились в сторону водопадов. Внезапно Чет закричал:

- Джо, остановись на секунду!

Тот встал на обочине. Чет выскочил из машины и побежал к боковой дороге, у которой стоял киоск с надписью, сделанной крупными буквами: «Фейерверк». Он был украшен голубыми, красными и белыми флажками.

- Чет, давай обратно, у нас нет времени,- кричал Фрэнк, но Чет уже сделал покупку, сунул пакет в карман и вернулся к машине.

- Что ты там купил? - поинтересовался Эван.

- Я купил «Фейерверк»,- широкая улыбка расцвела на веснушчатом лице Чета,- петарды.

- Нет, ты, наверно, шутишь! Мы приехали сюда для серьезных дел, а ты собираешься носиться вокруг и поджигать петарды! - Джо покачал головой.

- Не собираюсь я их поджигать сейчас, они у меня для особых целей.

- Каких же, например?

- Я подожгу их сегодня ночью, чтобы испугать нашего дорогого друга, Леона Саффела.

- Ну нет, ты этого не сделаешь! - перебил Фрэнк.- Ты добьешься того, что нас выкинут из Ханта прежде, чем мы начнем заниматься.

- Верно,- согласился Джо.- Давай их сюда.

- Но я…

- Давай! - настаивал Джо.- Именно сейчас ты можешь взорвать все наши планы, и мы из за очередной глупости не найдем фильма «Слава Персии».

- Ладно,- согласился Чет и протянул пакетик Джо, который сунул его в карман своей куртки. Они поехали дальше и вскоре повернули к стоянке автомашин, недалеко от водопадов.

Взяв свои кинокамеры и треноги, ребята пошли по узкой тропинке, которая вела к подножью водопадов. Вода падала с высокой горы тремя пенными каскадами и разбивалась внизу, образуя водоворот. Быстрый поток нес воду дальше под мост и наконец к реке, которая текла мимо Хант колледжа.

- Вот это настроение,- сказал Джо, установил свой аппарат на треноге и начал снимать.

- Мне кажется, будет лучше, если сделать снимки с верхней точки,- сказал Эван.- Смотрите, туда ведет тропинка, прямо к вершине.

Чет уже взбирался по тропинке, за ним шли остальные. Крутая и каменистая дорожка шла параллельно потоку воды, которая вымыла глубокое ложе в покрытом лесом холме.

У подножия каскада образовалась усыпанная большими валунами отмель, имевшая уклон назад. Эван перепрыгивал с камня на камень, пока не достиг противоположного берега, где он стал устанавливать свою камеру. Чет залез на большой валун, который лежал среди ревущей воды. Сидя на нем, он любовался великолепным зрелищем падающей в долину воды.

Между тем Фрэнк и Джо отважились забраться еще выше по тропинке; с этой точки Фрэнк мог видеть перед собой расстилающуюся у подножья долину и водопады. Внезапно, когда он уже начал крутить ручку камеры, раздался крик Джо:

- Осторожно, Фрэнк!

Откуда то сверху, в нескольких дюймах от головы Фрэнка, пролетел обломок скалы. Он катился вниз и с силой ударил камеру Чета!

 

ПРЕСЛЕДУЕМЫЕ АМАЗОНКОЙ

От удара кинокамера вылетела из рук Чета и упала в воду. Он прыгнул за ней, попытался поймать, но пальцы хватали только мокрые скользкие камни. Внезапно нога его соскочила с одного из валунов, Чет упал и его потащило к водовороту, несмотря на судорожные усилия уцепиться за выступ скалы. В футе от основания он внезапно скрылся под водой, потом вынырнул между двух валунов.

В то же мгновение Эван, спустившись со склона, протянул ему руку, а подбежавшие Фрэнк и Джо помогли вытащить его на берег.

- Да, камень летел подозрительно близко,- мрачно заметил Фрэнк.

Чет наконец перевел дыхание и заговорил:

- Кто же мог сбросить этот камень? Вы видели, как он летел?

- Нет, он пронесся над нашими головами, наверно, его столкнул кто то, кто стоял выше нас на тропинке.

- Думаешь, это сделал Саффел? - спросил Чет, снимая и выкручивая рубашку.

- Вполне возможно. Проверим, когда вернемся,- сказал Фрэнк.

- Нет, я думаю, что это был кто то из банды Твистера Герролда,- возразил Джо.

Они вернулись в колледж, где уже собрались студенты, успевшие снять свои первые фильмы.

- Давайте ваши катушки,- сказал Джефф,- отправим их на проявку.

- Мы ничего не сняли,- и Чет рассказал Рикеру о том, что с ними произошло.

- Да, неприятно. В городе есть магазин кино и фототоваров. Вероятно, вы сможете взять там камеру напрокат.

Во время обеда в этот вечер ребята постарались узнать, где был и чем занимался в этот день Саффел. Одна из студенток рассказала, что он снимал уток у реки, но она была не уверена, был ли он там до полудня. Другие тоже не видели его во время работы.

На следующее утро Джефф Рикер продолжил свою лекцию об истории создания первых немых фильмов.

- В те времена съемка фильмов была делом непростым,- рассказывал он.- Дело в том, что их снимали на капризной нитратной пленке, которая легко воспламенялась. Однажды на кинофабрике в Аргентине при хранении фильм загорелся и взорвался сейф, в котором он лежал. Даже простое передвижение коробки, в которую клали катушку с отснятой нитратной пленкой, было уже опасно, так как она могла взорваться без видимых причин.

Но теперь фильмы снимаются на тройной ацетатной пленке, которая, по словам ее изготовителей, вполне безопасна и может сохраняться до 400 лет.

Далее Рикер объяснил, что снятые на нитратной пленке фильмы можно скопировать на ацетатную, хотя это дорого и занимает много времени. Первые фильмы Чарли Чаплина были пересняты таким способом и поэтому сохранены для человечества, ведь они до сих пор пользуются большим успехом.

После лекции ребята вернулись в свою комнату. Джо открыл дверь своим ключом, и все остолбенели: в ней царил ужасающий беспорядок. Все было буквально перевернуто вверх дном. Столы и стулья повалены, вещи выброшены из шкафов и ящиков и разбросаны по полу. Лампы разбиты.

Ребята не могли поверить своим глазам.

- Посмотрите, как к нам залезли,- указал Фрэнк на открытое окно.

- Наши кинокамеры! Что с ними? - закричал в ужасе Эван. Но все оборудование лежало там, где его и оставили,- в стенном шкафу.

- Если он залез к нам, чтобы чем то поживиться, то почему же не взял самое дорогое? - рассуждали ребята.

Братья обшарили комнату в поисках следов грабителя, но ничего не нашли, после чего Джо вылез из окна на идущий под ним карниз и спрыгнул на землю. Здесь он сразу обнаружил следы.

Почти все были незаметными, несколько отпечатков от носков ботинок говорило о том, что грабителю пришлось подпрыгнуть, чтобы ухватиться за карниз и попасть в комнату.

Джо осмотрел всю землю справа и слева от окна; внезапно глаза его заметили что то, лежащее под низким кустом. Он вытащил белую рабочую перчатку. На ней было большое темное пятно - следы черной краски. Когда он тем же путем залез в комнату, то показал ее всем.

- Может быть, перчатка и понадобилась, чтобы не оставлять отпечатков пальцев,- предположил Чет.

- Но почему же на ней черное пятно? - спросил Эван.

- Может быть, он в них что то красил? - предположил Фрэнк.

Еще раз проверив все вещи, ребята определили, что ничего не пропало.

- Может, он вовсе и не вор? - предположил Джо.- И все это только злая шутка?

Харди рассказали о случившемся директору школы, и тот известил лагерную полицию. Ребята убрали все вещи, привели комнату в порядок, а после ленча отправились в город, чтобы найти фотомагазин. Фрэнк поставил машину, и они пошли вдоль бесчисленных лавочек, поглядывая на витрины. Неожиданно Чет посмотрел через плечо и прошептал:

- Фрэнк, мне кажется, кто то выслеживает нас.

Все четверо замедлили шаги перед спортивным магазином и, обернувшись назад, увидели девушку в джинсовой рубашке, джинсах и кроссовках. Она была высокого роста, широкобедрая, с приятным лицом, короткими рыжими волосами. В правой руке она несла пакет с ручками.

Девушка остановилась и посмотрела в противоположную сторону, пока ребята не двинулись дальше, после чего она опять пошла за ними.

- Джо, я думаю, она идет за тобой,- пошутил Чет.- Может быть, она слишком застенчива, чтобы заговорить первой!

- Ну, есть только один путь это узнать,- сказал Джо, повернулся и направился к девушке: - Мы чем нибудь можем вам помочь? - спросил он.

Она кивнула, опустив от смущения глаза:

- Простите, я немного нервничаю. Я обычно не разговариваю с незнакомцами.

- Можете не волноваться, мы совершенно безобидны,- ответил Джо.- Я Джо Харди, пойдемте, я вас познакомлю с остальными.

Джо пошел впереди нее и сказал:

- Ребята, познакомьтесь - это…

- Тельма Сенгер,- сказала она.- Я здесь живу. У моего отца недалеко от города есть ферма.

- У нас тоже есть ферма,- просиял Чет.- А что вы там выращиваете?

- Кукурузу, картофель, помидоры и немного табака.

- Тельма, а мы студенты, учимся киноделу в колледже.

- Я знаю. Именно об этом я и хотела с вами поговорить.

Джо заметил парк на другой стороне улицы и предложил всем пойти туда и посидеть на траве. Когда они уселись в тени раскидистого дуба, Фрэнк начал:

- Ну, а теперь, Тельма, как это ты узнала, чем мы тут занимаемся?

- Я наблюдала за вами у водопадов.

- Правда?

- Да. Я следила за вами, чтобы узнать, чем же вы будете заниматься.

- А мы тебя не видели,- сказал Эван.

- Ну, я пряталась,- продолжала она нерешительно и посмотрела на Чета.- Я видела, что с вами потом случилось.

- Ты говоришь о моей камере?

- Да. Мне кажется, я видела человека, который убежал и спрятался в лесу, но я могу и ошибиться, может, это был олень.

- Хорошо, что ты нам сейчас рассказала. Почему же ты сразу этого не сделала?

- Не знаю, не хватило смелости. Она снова посмотрела на Чета:

- Я с детства знаю все об этих водопадах,- и с этими словами она вынула из пакета камеру Чета, который был совершенно ошарашен.

- Глядите, это же моя камера! Где ты ее взяла?

- Когда вы ушли, я спустилась и вытащила ее в том месте, где вы ее уронили. Я нашла ее в воде между скалами.

- Спасибо! Это здорово! Наверно, пленка испорчена, но так внешне она выглядит нормально.

- Пошли в фотомагазин, проверим ее там,- предложил Фрэнк.

Они пересекли улицу и вошли в магазин. Хозяин внимательно осмотрел камеру и нашел, что она не пострадала, если не считать небольшой вмятины сбоку, а так линзы, мотор и шторки на объективе были в полном порядке.

- Еще раз спасибо, Тельма,- повторил Чет.- Могу я тебя как то отблагодарить? Например, купить шоколадную содовую?

- Да, можешь, я люблю ее.

Когда они вышли на улицу, Фрэнк сказал:

- Чет, ты иди с Тельмой, увидимся в школе.

- Ладно.

Весело помахав, Чет и Тельма вошли в магазин, где продавали содовую воду, а Фрэнк, Джо и Эван сели в машину и, объехав памятник в центре города, направились через мост в сторону Хант колледжа. У самого входа они встретились с Рикером, выезжавшим из лагеря. Рикер тут же нажал на тормоза и подал машину задним ходом.

- Привет, ребята, я вас искал,-сказал им Рикер.

- В чем дело?

- У меня возникла одна идейка, которая может вам помочь. Потом расскажу. Что, если сегодня вечером после обеда я загляну к вам?

- Прекрасно,- ответил Фрэнк и поехал дальше.

Чет явился перед самым обедом. Джо и Фрэнк как раз шли по территории лагеря, Эван остался в комнате и читал. Чет улыбался во весь рот, поглаживая себя по животу с видом явного удовольствия.

- Ну что, насладился содовой? - поинтересовался Фрэнк.

- А то, выпил целых три с шоколадом и хочу вам доложить, Тельма от меня не отставала!

- Да, должен сказать, она довольно упитанная девушка,- заметил Джо.- Интересно, наверное, она защитник в какой нибудь школьной команде?

- Заткнись,- сказал Чет.- Может быть, она и крупная, но, безусловно, она личность. Кроме того, я ей понравился.

Шуточки по поводу новой девушки Чета продолжались и за обедом. Когда они наконец закончили и вышли из кафетерия, к ним присоединился Джефф Рикер. Они все прошли в свою спальню и закрыли дверь на ключ. Рикер сел верхом на стул, остальные разлеглись на двух низких койках.

- Похоже, я могу помочь вам отыскать «Славу Персии»,- начал он.

- Каким образом? - спросил Джо.

- В Нью Йорке живет старая актриса, Бетти Лав. Она собирает плакаты, посвященные кино старых времен. Если у нее есть афиша к «Славе Персии», вполне возможно, что там напечатаны фамилии участвовавших в фильме актеров, режиссера, продюсера, сценариста. Если кто нибудь из этих старых уже людей жив, они вполне могут дать вам ключ к разгадке.

- Потрясающе! - вскричал Фрэнк.- Может быть, нам даже удастся узнать, у кого сохранилась копия фильма.

- Верно.

- Вам известен адрес Бетти Лав? Джефф кивнул:

- Когда мы встретились с вами на дороге, я как раз ехал в контору телефонной компании, где и нашел ее имя и адрес в манхэттенском справочнике.

- Может быть, завтра и навестим ее! - с энтузиазмом воскликнул Эван.- Завтра воскресенье и мы не пропустим лекции.

- Почему бы и нет? Чем раньше, тем лучше,- согласился с ним Фрэнк.

Где то в коридоре раздались шаги и сразу затихли, когда мальчики начали обсуждать свой план. Эван приложил палец к губам:

- Тише!

Все услышали шуршание за дверью. Фрэнк встал, бесшумно повернул ручку, стремительно распахнул дверь, и в комнату свалился Леон Саффел.

 

ХИТРЫЙ ЛЕОН

Саффел упал, потом вскочил на ноги, покраснев, как помидор.

- Добро пожаловать в нашу комнату,- сказал Джо.- Что же вы не постучали?

- А я вот знаю,- сказал Чет,- почему он приложил ухо к нашей замочной скважине.

- Это неправда,- запротестовал Саффел,- я как раз собирался постучать, когда дверь открылась.

- Ладно, хватит болтать. Что тебе нужно? - сказал Фрэнк.

- Я бы хотел поговорить с Джеффом.

Тем самым Саффел признал, что он видел, как братья и инструктор вместе выходили из кафетерия.

Казалось, Рикер был скорее удивлен, чем раздражен, и поэтому спросил Леона, чего он от него хочет.

- Вы же знаете, что у меня есть связи,- отвечал Леон,- и я знаю, где мы сможем очень недорого проявить пленки отснятых нами фильмов.

- У меня уже есть хорошая лаборатория по проявке,- ответил Рикер.- Я не сменю ее, даже если мне предложат более низкие цены.

- Ваше дело, я просто хотел помочь,- пожал плечами Саффел.

- В любом случае спасибо,- ответил Джефф, когда Саффел ушел.

- Вы хоть представляете себе, почему он за вами следит? - спросил Джефф у братьев.

Эван рассказал ему о неприятной сцене в аэропорту:

- Я не думаю, что за это он полюбил нас.

- Это никак не может объяснить его постоянное подслушивание ваших разговоров,- сказал Рикер, нахмурившись.

- По непонятным причинам он не дает нам покоя,- и Джо рассказал о том, как обыскали их комнату.

- Мне не нравится, что подобные вещи происходят у нас в Ханте. Если опять будут какие нибудь неприятности, то дайте мне знать,- уходя, сказал Рикер.

- Роджер, спасибо за сведения о Бетти Лав, мы обязательно полетим в Нью Йорк и поговорим с ней,- сказал Фрэнк.

- Еду с вами,- откликнулся Эван.

- Я тоже,- встрепенулся Чет,- хотя, может быть, будет лучше, если я останусь и сниму фильм, но мне не хочется сидеть здесь одному.

- Но с тобой ведь будет Тельма,- кольнул его Джо.

- Хорошо, Чет, мы останемся вдвоем.- Эван потирал подбородок.- Но, Фрэнк, чем то мы сможем помочь вам?

- Конечно, смотрите, чем тут будет заниматься Саффел, и помните, что, уходя из комнаты, надо закрывать окна и запирать дверь на ключ.

- Ну ты говоришь просто как тетушка Гертруда,- усмехнулся Джо.

На следующее утро братья встали пораньше, и Фрэнк предложил Джо одеться поприличнее, так как они отправляются в Нью Йорк к леди Лав. Чет проснулся, протер глаза и, приподнявшись в кровати на локте, сказал:

- Прошу вас больше не отпускать шуточек о моей леди.

Братья рассмеялись, и Фрэнк запустил в Чета подушкой:

- Все, ребятки, мы и не думали говорить о Тельме.

Эван тоже проснулся и пожелал братьям счастливого пути.

Попрощавшись, ребята поехали в аэропорт, поставили на стоянку свою машину. Их самолет отправлялся через полчаса и возвращался обратно в нью йоркский аэропорт Ла Гардиа после полудня. Они взяли у стойки свои билеты, позавтракали в кафетерии и поднялись на борт самолета, который вскоре уже летел над зелеными полями.

Пилот направил самолет вдоль реки, которая как серебряная лента блестела внизу под крылом. Ближе к Нью Йорку погода стала портиться, небо заволокло облаками. Когда показались небоскребы Манхэттена, Фрэнк проверил еще раз данный Джеффом адрес.

- Давай из аэропорта возьмем такси,- предложил Фрэнк.

Им попался разговорчивый водитель:

- Дом, куда вы едете, в хорошем районе. Кроме старых домов из темного кирпича, там много приятных старых леди. Большинство из них имеет собак, так как им надо быть осторожными, вокруг полно грабителей. Вы собираетесь навестить свою бабушку?

- Как вы догадались? - спросил Джо.

Такси остановилось перед необычным строением. Заплатив шоферу, ребята поднялись по ступеням, и Фрэнк нажал кнопку под фамилией Лав. Вскоре дверь открылась, и они вошли. Раздался громкий лай собаки, и тонкий, дребезжащий голос спросил:

- Кто там?

Фрэнк сказал, кто они такие и что хотели бы поговорить о старых киноафишах. Собака залаяла снова, но ей приказали замолчать.

- Вы из Хант колледжа? - спросила мисс Лав.

- Да,- удивленно ответил Джо.- А как вы узнали?

- Заходите,- перебила его хозяйка.- Грета, перестань!

Дверь открылась пошире, на пороге стояла худенькая женщина со следами былой красоты на лице. Она была невысокого роста, с прямой спиной, седыми волосами и маленьким прямым носом. Грета оказалась крошечной собачкой. Обнюхав ноги братьев, она отошла и вспрыгнула на бархатную подушку, откуда с подозрением стала наблюдать за происходящим.

- Садитесь,- сказала любезно мисс Лав.- Очень странное совпадение, но всего час назад я продала несколько плакатов очень любезному молодому человеку, который тоже был из Хант колледжа. Что вас так напугало?

Фрэнк постарался взять себя в руки:

- Мы ищем афишу картины «Слава Персии» Вы ее…

- Да, она была среди проданных мной. Вы что, друзья того молодого человека?

- Такой высокий, слегка полноватый блондин?

- Да, и у него очень приятные манеры. Ему так понравилась Грета, он даже догадался, что собачку назвали в честь Греты Гарбо,- хозяйка погладила песика.- Имя молодого человека Сегал… О нет, Саффайр…

- Вы хотите сказать, Саффел? Леон Саффел?

- Да, правильно. Он уже режиссер и собирается создать нечто необыкновенное.

- Да, это похоже на него,- проворчал Фрэнк.- Видите ли, мы ищем подлинный греческий шлем, который использовали на съемках этого старого фильма. Мы не знаем, как он выглядел, и вот теперь…

- «Слава Персии» был одним из лучших фильмов,- сказала Бетти Лав,- честно говоря, он нравился мне больше остальных. Я играла в нем принцессу.

- Тогда вы помните имя режиссера?

- Конечно,- ответила актриса,- не только его имя, но имена всех исполнителей и тех, кто делал фильм.

Фрэнк записывал ее слова, мисс Лав называла одно имя за другим, потом глубоко вздохнула и опустила руки на колени.

- Я боюсь, что это было слишком давно. Из них еще жив только один человек.

- Кто же? - спросил Джо с любопытством.

- Бастер Баклс.

- О, мы о нем слышали,- сказал Джо.- Его фильмы сейчас восстанавливают. Вы можете дать нам его адрес? Может быть, у него сохранилась копия этого фильма?

- Нет, это невозможно,- Бетти Лав рассмеялась и замахала руками.- Больше копий «Славы Персии» не существует. Что же касается Бастера. то вы можете узнать кое что о нем из справочника Актерского общества, хотя он и на пенсии. У них есть сведения обо всех актерах, кто уже давно не снимается.- И с этими словами она записала имя, адрес и номер телефона.

- Спасибо, мисс Лав, вы очень нам помогли,- сказал Фрэнк на прощание.

- До свидания, Грета,- сказал Джо и получил в ответ рычание.

- Леон Саффел просто преследует нас,- выходя на улицу, заметил Фрэнк.

- Потому то он и был так мил с Гретой, но все таки мы узнали то, что хотели!

- Великий режиссер, видимо, слышал вчера вечером о наших планах через замочную скважину,- усмехнулся Фрэнк.

- Нет никаких сомнений,- ответил Джо.- Нам еще рано на самолет. Почему бы нам не погулять по Тайм сквер?

Ребята прошли через этот оживленный перекресток, спустились к реке, чтобы посмотреть на корабли, съели по горячей сосиске с тушеной капустой, потом взяли такси и поехали в аэропорт. Вскоре они уже сидели в самолете.

Когда братья Харди вернулись в Хант колледж, то первое, что они увидели, была группа молодежи, собравшаяся вокруг старых плакатов, разложенных на траве Саффелом.

- Ну, что я вам говорил? - заметил Джо.- Он уже злорадствует.

Когда они подошли ближе, Леон быстро перевернул один из плакатов так, чтобы ребята не могли рассмотреть его, и саркастически взглянул на братьев.

- Говорят, вы были в большом городе,- сказал он.- Это мой участок, и разной деревенщине нечего там делать.

Поскольку ответа не было, он продолжал:

- Слышал, вам нравится посещать старушек. Бетти Лав передала вам мой привет?

- Да. Кстати, какой же необыкновенный фильм вы сейчас создаете? - уколол его Джо.

Теперь промолчал Саффел. Братья спокойно обошли разложенные плакаты, и Джо заметил:

- Ты знаешь, Фрэнк, я вижу эти плакаты насквозь, и там лежит один о картине «Слава Персии».

- Да,- ответил Фрэнк,- я тоже его вижу. Зрители заинтересовались, а Фрэнк продолжал:

- Там написано имя его режиссера Барта Лэнда и продюсеров Содерберга и Листера.

- И не забудь действующих актеров,- сказал Джо и начал быстро перечислять имена.

Студенты засмеялись, и Фрэнк похлопал брата по плечу:

- Ну, Джо, ты просто ясновидящий.

- Послушай, Леон, по моему, ты не хотел показывать этот плакат братьям,- сказала одна из девушек,- но, похоже, они все о нем знают!

Собрав свои плакаты, Саффел ушел с самым мрачным видом.

- Пожалуй, мы сравняли счет,- сказал Джо.

- Правильно! - засмеялся Фрэнк.- А теперь пошли искать Чета и Эвана.

В комнате их не оказалось, братьям пришлось обедать без них, и только когда уже стемнело, в комнате появился сияющий Чет.

- Можешь ничего не рассказывать, и так ясно, что у тебя было свидание с Тельмой.

- Она прекрасная девушка,- бросаясь на свою кровать и тяжело вздыхая, провозгласил Чет.

- Хорошо, мы тебе верим. Она просто замечательная. Но где Эван?

- Ни в Бейпорте, нигде нет такой девушки. Знаете, она побеждала меня в соревнованиях по индейской борьбе три раза из пяти. Вот это ручка!

- Уверен, что она одной рукой может приподнять тебя над землей, но все же послушай, где Эван? - повторил Фрэнк.

- Какие у нее бицепсы! Она будет прекрасным работником на ферме,- продолжал Чет, колотя кулаками подушку.

Схватив Чета за ноги и стащив на пол, Джо наконец привлек его внимание.

- Что такое? - возмутился Чет.

- Ты нас не слушаешь! Может быть, хоть на минуту вернешься к реальности? - сказал Фрэнк.

- Ну вот, слушаю,- Чет наконец оторвался от своих мыслей.

- Так ты видел Эвана? Чет вскочил на ноги:

- Господи, действительно я не видел его во второй половине дня! Может, с ним что случилось?

 

УЛИКА

- Не паникуй, я не думаю, что с ним что нибудь случилось,- сказал Джо.

Фрэнк был настроен гораздо серьезнее:

- Притом что люди из банды Герролда следят за нами, я не был бы столь уверенным.

Чет рассказал, что они с Эваном целый день снимали вместе, потом он пошел на свидание, а Эван отправился в город.

- Один?

- Да.

- Будем его искать. Чет, останешься здесь, на случай, если он вернется,- сказал Джо.

Братья вышли из комнаты, а Чет занялся чтением учебника по производству фильмов.

Братья еще не успели дойти до стоянки машин, когда услышали, как кто то свистнул в темноте. Человек, шедший навстречу, был в прекрасном настроении.

- Это Эван,- воскликнул Джо, бросаясь ему навстречу.

- Мы беспокоились за тебя, - закричал Фрэнк.- Где же ты был?

- Я встретил знакомых греков,- он держал в руках белый пакет.

- Что это? - спросил Джо.

- Это пахлава, греческое лакомство, необыкновенно вкусное. Но есть ее надо вилкой, такая она липкая.

- Так кого же из греков ты встретил? - спросил Джо, когда они возвращались в свою комнату. И Эван рассказал, что долго ходил по городу и проголодался.

- Я разыскал греческий ресторан,- объяснил он,- где сегодня готовили долму - это виноградные листья, в которые завернуто мясо с рисом.

- Звучит привлекательно,- сказал Джо.

- Да, так и есть. Имя хозяина Джордж Колоурис, у него сын и жена, и все они очень приветливые люди; они из Спарты, это на полуострове Пелопоннес, около моего родного города.

Чет вздохнул с облегчением, когда все трое вошли в комнату.

- Извини, что заставил тебя волноваться, Чет,- сказал Эван.- А вот от этого ты почувствуешь себя лучше,- и он угостил Чета и братьев сладкой липкой пахлавой.

- Хм! - сказал Чет, пробуя пирог с орехами и медом.- Она такая же сладкая, как…

- Тельма! - вставил Джо.

- Откуда ты знаешь? - Чет поднял брови.

- Просто догадался.

На следующее утро, когда ребята еще завтракали, в кафетерий вошел посыльный и позвал Эвана.

- Я здесь,- сказал Эван, вставая.

- Вам телеграмма.

Прочитав, он смял ее в кулаке и прошептал ребятам:

- Пошли к нам в комнату, это очень важно! И секретно!

Фрэнк подумал, что это имеет отношение к их делу, и его предчувствие оправдалось. За закрытыми дверями их комнаты Эван прочел им телеграмму от дядюшки Ника.

Судовладелец сообщил, что известный греческий ученый расшифровал загадочную надпись, скопированную со шлема. Из нее стало ясно, что шлем мог принадлежать царю Агамемнону.

- Агамемнон! Это же великий государь! - воскликнул Фрэнк.

- И это означает, что шлем имеет большую ценность,- добавил Джо.

- Он бесценен,- сказал Эван и напомнил Ребятам, что греческий царь Агамемнон десять лет воевал с Троей, а вскоре после возвращения в свой дворец был убит.

- Может быть, он был в этом шлеме в день убийства,- предположил Чет.

- Есть несколько противоречивых версий, касающихся его смерти,- сказал Эван,- и исходя из того, что нам известно, вполне возможно, что Чет прав. В любом случае дядюшка Ник получил этот шлем и хотел передать его греческому правительству; любой другой человек продал бы его и получил целое состояние!

Фрэнку и Джо не терпелось прямо сейчас же двинуться на поиски шлема, однако было еще рано звонить в Актерское общество в Нью Йорке и они отправились на утреннюю лекцию.

Тема этой лекции касалась освещения при съемке цветных фильмов. Инструктор, мужчина средних лет, связанный со студией в Нью Йорке, объяснял, что освещение - процесс весьма непростой.

- Когда свет полностью заливает сцену, мы получаем картинку, напоминающую почтовую открытку: изображение лишено какой либо выразительности. Викторианская эра в съемках фильмов закончилась, и теперь не менее важным считается передача драматизма.

Ребята записывали лекцию.

- Обычное дневное освещение,- говорил инструктор,- дает голубоватый оттенок. Тогда как свет, отражающийся от поверхности земли, слегка окрашивает все в коричневый цвет. Подобным образом свет, отраженный от листьев деревьев и любой растительности, имеет зеленоватый оттенок.

Когда начали задавать вопросы инструктору, Эван заметил, что, по его мнению, в некоторых фильмах цвет воспроизводится неточно.

- Да, верно,- согласился инструктор.- Единственно, что должно быть точно воспроизведено, - это цвет известных предметов, например, американского флага или цвет человеческого тела.

Он добавил, что особенно тщательно надо защищать некоторые предметы и поверхность кожи актеров от нежелательных цветных бликов.

- Ну, а теперь,- сказал инструктор,- вам дается задание: вы должны снять несколько сцен в цвете. В три часа мы соберемся вместе, чтобы просмотреть то, что было отснято в субботу.

После лекции ребята позвонили в Нью Йорк в Актерское общество, но линия была занята.

- Будем звонить позже,- сказал Фрэнк,- а пока пойдем поедим.

Во время ленча решили снимать Чета для цветных сцен. Толстяк согласился, сыграв несколько комических этюдов, над которыми все дружно смеялись. Потом он ушел, чтобы снять кое что самому.

Когда ребята выполнили свое дневное задание, они еще раз позвонили в Нью Йорк, но опять неудачно. Времени больше не оставалось, и они поспешили в зал на просмотр.

На этот раз его вел Джефф.

- А сейчас мы посмотрим, какой вклад в искусство сделали вы в качестве кинодеятелей,- сказал он.

Результаты труда оказались короткими и забавными. Кое кто показал играющих детей, Саффел хорошо снял плавающих уток, и его заслуженно похвалил Рикер. Съемки братьев признали интересными, особенно удачна была работа Джо. Он прошел камерой вдоль края леса, прежде чем остановился у самого водопада.

- Подождите минутку,- неожиданно попросил Фрэнк.- Вы можете еще раз показать предыдущую сцену, Джефф?

- Конечно. Тебя что то в ней заинтересовало?

- Мне кажется, я заметил лицо среди деревьев.

Киномеханик снова прокрутил ту же сцену, но более медленно.

- Вот там, смотрите,- закричал Фрэнк.- Задержите этот кадр.

Хотя изображение было не очень ясным, все увидели лицо мужчины, выглядывающего из за деревьев. У него были густые черные усы, а на голове фуражка, похожая на шоферскую.

- Хорошо,- сказал Фрэнк,- продолжайте.

После просмотра ребята горячо стали обсуждать открытие Фрэнка, и Эван сделал предположение, что это мог быть грек.

- Почему ты так думаешь? - удивился Фрэнк.

- Черты его лица очень типичные, и такие фуражки носят греческие моряки.

- Ты думаешь, это он свалил на нас кусок скалы? - спросил Чет.

- Нет, этого он не мог сделать,- заметил Джо.- Он находился ниже нас и по другую сторону водопада, а камень пролетел над нашими головами. Но он мог видеть, кто это сделал,- продолжал Джо.- Думаю, нам нужно туда вернуться и осмотреть все вокруг. Может, мы найдем улики.

Ребята сложили в шкаф свои камеры и поспешили к машине. Вскоре они уже были у подножия, водопада и стали взбираться к тому месту, где прятался таинственный человек.

Уставля глаза в землю, они исходили площадку вдоль и поперек. Трава была в нескольких местах помята, несколько сломанных веточек - и все.

Внезапно Чет присвистнул:

- Эй, что это? - Он наклонился и подобрал маленькую голубую бусинку, лежавшую на зеленом листке.

Ребята внимательно осмотрели ее.

- Я знаю, что это,- закричал Эван,- это бусинка из четок «Семена тревоги». Я же вам говорил, что этот человек может быть греком!

- Хотелось бы мне знать, где его искать! - сказал Джо.

- Пожалуй, я скажу, где мы его найдем,- засмеялся Чет,- в греческом ресторане!

- Подожди ка, Чет, может, ты и прав. Пошли к мистеру Колоурису!- сказал Фрэнк.

Они отправились в город, поставили машину у ресторана и вошли внутрь, чтобы расспросить хозяина. Это был невысокий мужчина с приятным лицом и темными вьющимися волосами. После того как Эван их познакомил, он предложил попробовать только что приготовленную долму.

- В другой раз,- сказал Эван.- Нам надо найти человека, который приходил сюда обедать.

Фрэнк описал незнакомца, упомянув фуражку греческого фасона.

Подумав, мистер Колоурис широко улыбнулся:

- Да, помню, он был здесь несколько дней тому назад, во время ленча!

 

ТАИНСТВЕННЫЙ КРАСНЫЙ АВТОМОБИЛЬ

Так как догадка Чета оказалась правильной, он просто сиял от гордости, когда Фрэнк спросил хозяина ресторана, был ли этот человек греком.

- Да,- улыбаясь, сказал мистер Колоурис,- у него были в руках четки. Нитка, на которой были нанизаны бусины, лопнула, и он старался ее связать, пока остывал его суп. А кроме того, я видел греческий паспорт, торчавший из кармана его рубашки.

Эван полез в карман и вытащил свой голубой паспорт.

- Такой, как этот? - спросил он.

- Да, точно такой же!

- Мистер Колоурис, вы можете что нибудь еще нам о нем рассказать?

Полная жена хозяина, которая прислушивалась к их разговору, вспомнила, что видела его машину. Она была маленькая, иностранная, красного цвета, с белой полоской.

- Может это помочь вам?

- Да, конечно,- сказал Эван с волнением,- эф ар исто.

- Паракало.

- О чем вы говорите? - спросил Чет.

- Да ни о чем,- засмеялся Эван.- Мы просто сказали «спасибо» и «пожалуйста». Похоже, что вам, ребятки, надо было бы поучить греческий.

Они спросили хозяйку, не запомнила ли она номера машины.

- К сожалению, нет.

Когда ребята направились к выходу, Чет шепотом спросил Звана, как сказать «спасибо».

- Эфаристо, это звучит, как Ф. Харри Стоу.

- Думаю, у меня получится,- объявил Чет, у дверей повернулся и, весело помахав хозяевам, произнес:

- Харри Ф. Стоу!

Колоурис посмотрел с удивлением, братья засмеялись, а Чет понял свою ошибку.

- Ф. Харри Стоу,- поправился он.

- Паракало,- улыбнулся мистер Колоурис.- Вы сможете хорошо говорить по гречески.

Ребята поехали в сторону лагеря, и вот тут то Фрэнк напомнил всем, как в день их приезда мимо них пронеслась небольшая красная машина.

- Уверен, что это именно та, за рулем которой сидел тот самый грек.

- Думаешь, это он рассыпал бусинки от четок на переднем сиденье нашей машины? - спросил Чет.

- Думаю, да, но с ним наверняка был еще Киттен Коль, потому что никто не смог бы открыть замок.

- Да, опасная парочка, надо быть осторожными,- сказал Джо.

На следующий день Фрэнк из телефонной будки попытался опять дозвониться в Актерское общество, на этот раз ему повезло. Как выяснилось, Бастер Баклс жил в окрестностях Лос Анджелеса и номер его телефона был 748 2948. В одну минуту он открыл дверь кабины и быстро перебежал в другую. Теперь Фрэнк позвонил в Калифорнию, пользуясь номером кредитной карточки своей семьи. На другом конце автоответчик объявил, что номер телефона Баклса временно отключен.

- Черт возьми,- буркнул Фрэнк, выходя из будки, и рассказал ребятам о результатах своего звонка.

- Ты не думаешь, что старик мог умереть? - спросил Джо.

- Нет, не думаю, тогда мне об этом сообщили бы в Актерском обществе.

- Знаю, что надо делать,- воскликнул Джо.- Давайте обратимся к Рене Бартлетт.

- Ты имеешь в виду голливудскую фельетонистку? - спросил Чет.

- Конечно, она знает все об актерах.

- Стоит попробовать,- согласился Фрэнк и опять вошел в телефонную будку. Прошло много времени, прежде чем ему удалось соединиться с ее офисом в Голливуде и поговорить с ее секретаршей. Она была приветлива, но попросила его изложить свою просьбу письменно, так как мисс Бартлетт очень занята.

- Но у нас очень срочное дело! - просил Фрэнк и рассказал о своих звонках в Актерское общество и о том, что у Баклса отключен телефон.

- Хорошо,- наконец согласилась секретарша,- подождите, я посмотрю, чем могу помочь вам.

Через несколько секунд в трубке раздался голос:

- Рена Бартлетт у телефона.

Фрэнк представился фельетонистке и рассказал ей о своих проблемах, об утерянной копии «Славы Персии» и о поисках похищенного шлема.

- Интересная история,- сказала Бартлетт,- все это я могу использовать в своем телевизионном шоу.

- Но, мисс Бартлетт,- говорил Фрэнк,- это секретное дело. Мы держим наши поиски в тайне, мы совсем не хотим, чтобы о шлеме узнали во всем мире!

На другом конце наступила тишина, потом Рена Бартлетт сказала:

- Тогда вы должны обещать, что о результатах я узнаю первой!

- Ну конечно, если мы его найдем, то вы получите исключительно интересный материал.

- Договорились! Теперь что касается Бастера Баклса: он путешествует вместе со своей собакой где то на юго западе. Последнее известие о нем я получила из Санта Фе, штат Нью Мексико, он был в горах Сангре де Кристо. Насколько я знаю, он все еще там. Хотела бы я видеть его вместе с его собакой в своей передаче. И вас тоже. Да, повторите еще раз ваше имя?

- Фрэнк Харди, но прошу вас, никаких упоминаний, пока мы не завершим наше расследование.

- Не волнуйтесь. Можете на меня положиться.

Поблагодарив ее, Фрэнк повесил трубку. Когда остальные услышали пересказ разговора, то Джо обрадованно предложил слетать в Нью Мексико.

- А как же наши занятия? - спросил Чет.

- Посмотрим, может быть, удастся договориться,- сказал Фрэнк,- а сейчас пошли на лекцию, она начинается через пять минут.

Они направились в зал, где Джефф показывал эпизоды, отснятые ребятами в цвете. Было ясно, что даже после нескольких лекций студенты стали работать значительно лучше. Фильм, снятый Эваном, приводили в пример, всех веселили шутки Чета… После того как были показаны работы остальных студентов, Джефф объявил об окончании занятий.

- А наши с Фрэнком работы? - спросил Джо.

- На пленке ничего нет.

- Что?

- Извините, но пленка чиста.

Хохот и насмешки встретили это сообщение, особенно громко радовались друзья Саффела. Фрэнк и Джо были совершенно ошеломлены. Если бы это произошло с одним из них, это можно было бы как то объяснить, но у обоих сразу?

- Может, пленка была с дефектом? - предположил Фрэнк, когда они торопливо вернулись в свою комнату.

- Но ведь я пользовался точно такой же,- сказал Чет.

Ребята бросились к стенному шкафу, в котором они оставили камеры, открыли их и стали рассматривать механизм.

- Посмотрите, похоже, что кто то забрызгал краской линзы ваших камер. Они абсолютно слепые! - закричал Эван.

- Все, камеры полностью испорчены! - возмущался Фрэнк.- И я клянусь, что это сделал Саффел! В то время, как он обшаривал нашу комнату!

- А как моя камера и Чета? - спросил Эван.- Их он тоже испортил?

- Совсем не обязательно. Он не переваривает только меня и Джо,- ответил Фрэнк.- Пошли, найдем его!

Однако Саффела в комнате не было, один из его соседей Рон Кеннели сказал, что он уехал на своей машине всего несколько минут назад.

- Куда он поехал? - спросил Джо.

Рон откинулся на своем кресле и засмеялся:

- А почему это тебя интересует, ведь вы с Леоном не такие уж близкие друзья?

- Правильно, и если это такой уж большой секрет, Рон, можешь нам не говорить. Мы просто хотели ему кое что передать.

- Ну хорошо, в этом случае я вам скажу: он что то говорил о водопадах.

- Спасибо,-сказал Фрэнк и повернулся, чтобы уйти, но Рон спросил, что же они хотели передать Леону.

- Хорошенько дать ему в нос! - сказал Джо.

Ребята поторопились к машине, и Джо погнал ее по дороге к Серебряным водопадам. Он затормозил у водопадов и медленно въехал на стоянку.

- Вот его машина,- закричал Эван.

Она стояла в дальнем углу площадки, рядом с красной иностранной машиной с белой полосой. На переднем сиденье были двое. Как только Джо подъехал поближе, из машины выскочил один из них. Это был Леон Саффел! Красная машина рванула с места, оставляя за собой клубы пыли, так что разглядеть ее номер так и не удалось! Леон побежал к своей машине, но Харди и ребята преградили ему дорогу.

- Не спеши, Леон,- сказал Фрэнк.

- Что вам надо? - со злостью и страхом спросил Леон.

- Зачем ты испортил линзы наших камер?

- Я не понимаю, о чем вы говорите.

- Ты залез к нам в комнату и замазал краской линзы наших камер! - настаивал Фрэнк, но Леон также горячо продолжал это отрицать.

- Ты залез в комнату через окно, мы нашли под ним след от твоих ботинок.

- Расскажите об этом полицейским, которые охраняют лагерь,- улыбнулся Леон.

- Мы уже это сделали, вот только не сказали им об отпечатках пальцев на камерах.

- Вы не могли их там обнаружить!

- Потому что ты надел перчатки?

Саффел не ответил, он проскользнул на переднее сиденье своей машины и пытался вставить ключ зажигания. Между тем Чет заглянул на заднее сиденье и удивленно присвистнул:

- Эй, погляди ка, Фрэнк!- он показал белую перчатку и банку с баллоном распылителем краски. Саффел повернулся, схватил распылитель и выскочил из машины. Он побежал через площадку, Джо рванулся за ним. Внезапно Леон остановился и, подняв баллон, направил струю черной краски прямо в лицо Джо.

 

МОНСТРЫ НА МОТОЦИКЛАХ

Распылитель зашипел, но Джо успел отвернуться, и краска потекла по затылку.

Саффел сделал шаг вперед, стараясь попасть в лицо Джо, но Фрэнк успел крикнуть, и Джо нанес удар Леону. С воплем он выронил банку с краской. И тут Джо опять развернулся и дал ему звонкую пощечину. Леон отступил от неожиданности, и с него сразу слетел весь бойцовский пыл. Фрэнк и Чет успели подбежать поближе и вместе с Эван он окружили ошеломленного противника. Джо вытирал носовым платком черную краску со своих светлых волос.

- Богатая идея! - чертыхнулся Джо.- Ты, Саффел, просто сумасшедший! Как ты мог такое сделать! Если бы краска попала мне в глаза, я бы ослеп!

- Вы, ребята, просто не понимаете шуток,- все еще дрожащим от волнения голосом сказал Леон.

- Дурацкие у тебя шутки,- Фрэнк подобрал с земли баллон с краской и внимательно рассмотрел его.

- Вот этой краской ты и измазал наши кинокамеры,- сказал он.

- Ничего я не знаю ни о каких камерах!

- Хватит валять дурака,- с этими словами Чет протянул ему белую перчатку.

- Вторую, точно такую же, мы нашли у себя под окном. Как ты сможешь отрицать эту улику?

Скривив рот, Саффел смотрел то на одного, то на другого. Наконец он тряхнул головой:

- Хорошо, я это сделал! Что же, теперь вы меня изобьете?

- Никто не собирается тебя бить. Мы вообще предпочитаем не драться, но ты нас вынуждаешь.

- Почему ты это сделал?- потребовал Джо.

- Мне надо было отомстить вам.

- Давай с этим кончать. Это уже становится смешным.

- Учти, тебе придется платить за испорченные камеры,- сказал Чет.

- Хорошо, заплачу.

И тут Джо задал вопрос, рассчитывая застать Леона врасплох:

- Ты знаешь Твистера Герролда?

- Кого? - Никаких эмоций на лице Леона.

- Забудь его.

- Можно мне уйти?

- Пока нет. Кто был этот тип в красной машине? - спросил Фрэнк.

- Не знаю.

- Но ты же разговаривал с ним?

- Да, но я не спрашивал его имени. Это был грек,- прибавил Леон и рассказал, что этот человек подошел к нему на территории лагеря и предложил встретиться в каком нибудь спокойном местечке.- Мы сели в машину за минуту до вашего приезда,- сказал Леон.

- И что же он хотел от тебя?

- Предложил мне одно дельце.

- Какое же? - спросил Эван.

- Он как раз собирался мне об этом рассказать, когда вы нас прервали,- пожал плечами Леон.

- Советую тебе избегать неприятностей,- сказал Фрэнк.

- Хорошо. А теперь отпустите меня,- и с этими словами он вскочил в машину и тут же рванул с места.

Ребята стали обсуждать случившееся. Было непонятно, почему незнакомец вообще обратился именно к Леону? Какую работу хотел дать ему? Имело ли это отношение к братьям?

- Я совершенно уверен, что имело,- заметил Фрэнк.

Вскоре ребята были уже в лагере и отправились на ленч, потом они пошли в свою комнату, закрыли на ключ дверь и стали обдумывать свои дальнейшие действия. Фрэнк и Джо считали, что в данный момент необходимо встретиться с Бастером Баклсом и узнать о копии «Славы Персии».

- Конечно, нам надо бы закончить слушание лекций,- сказал Фрэнк,- но у нас есть важная работа, и, мне кажется, больше откладывать ее нельзя.

- Согласен,-сказал Джо.- У меня какое то странное чувство по поводу этого дела. Не нравится мне этот человек из красной машины. Ничего хорошего от него не жди.

- Если это Леон бросил камнем в камеру Чета и мужчина в красной машине видел это, то он, естественно, решил, что Леон имеет что то против нас. Поэтому он позже встретился с нашим недругом и предложил ему работу,- предположил Фрэнк. Все молча закивали, согласные с его доводами.

Но что это за работа, которую должен был выполнить Саффел?

- Если вы двое собираетесь отвалить, то что останется делать мне и Эвану?- спросил Чет.

- Оставаться здесь и продолжать наше дело,- сказал Фрэнк.

- Нет, мне это не подходит. Помните, что это я вовлек вас в эту историю и хочу помочь вам ее разрешить,- заключил Эван.

- Я тоже хочу ехать с вами,- сказал Чет.- Мы всегда сможем записаться на новый курс в другое время.

- Не знаю, не знаю,- заколебался Фрэнк,- по мне лучше, если бы ты, Чет, остался здесь.

- Почему же?

- Кто то же должен наблюдать за Саффелом и красной машиной. Они ведь что то замышляют.

- Кроме того, здесь остается Тельма,- мягко напомнил Эван.

- Ну, конечно,- поддакнул Джо,- ты просто разобьешь ее сердце, если внезапно исчезнешь. Чет сразу заулыбался:

- Наверное, вы правы, ребята, я остаюсь.

- Хорошо,- сказал Фрэнк.- Тогда ты отнесешь наши камеры в ремонт и постараешься, чтобы их исправили. Мы же как можно быстрее отправимся в путь.

После этого Фрэнк и Джо поспешили предупредить Джеффа Рикера о своих изменившихся планах.

- Очень жаль, что вы не сможете закончить курс, но я понимаю, что вы озабочены решением этой задачи. Надеюсь, в недалеком будущем вам удастся прослушать весь курс.

- Я тоже надеюсь,- сказал Фрэнк.- Нам очень понравились занятия.

Поскольку ребята собирались купить спальные мешки и рюкзаки в Нью Мексико, они взяли с собой минимум вещей, а остальное отправили посылкой домой. Затем они позвонили старшему Харди, который должен был заказать им билеты на самолет и отправить деньги в Санта Фе.

На следующее утро в одиннадцать часов братья и Эван уже садились в самолет, летевший до Чикаго, а там им предстояло пересесть на другой рейс до Санта Фе. Эван занял место у окна и совершенно очарованный не отрывал взгляда от расстилавшегося под крылом ландшафта: огромные озера и зеленые леса перемежались с городами - большими и маленькими.

- Даже не мог себе представить, что в Соединенных Штатах так много невозделанных земель,- сказал он.

- Считай, что ты еще ничего не видел. Подожди, пока мы не будем на западном побережье.

До Санта Фе они летели уже на очень большой высоте, и только когда пошли на посадку, Эван смог рассмотреть расстилавшийся пейзаж.

Покрытые густыми лесами горы Сангре де Кристо уступили место волнообразным холмам, тут и там покрытым высоким кустарником и зарослями можжевельника.

Эван сказал, что пустынные, засушливые земли напоминали ему холмы вокруг Афин.

Приземлившись в Санта Фе, путешественники отметились у стойки пассажирской службы, где им сообщили, что для них уже пришли деньги. На такси они поехали в отель «Фонда», где взяли номер, потом отправились в редакцию газеты «Нью Мексикан», самую большую газету города.

Фрэнк обратился к главному редактору газеты, Феликсу Монтойе, и спросил, знает ли он, где, в каких горах находится сейчас Бастер Баклс.

- Ну, это удивительный человек,- сказал Монтойа,- в последний раз я слышал, что он разбил лагерь в Чимайо.- С этими словами Монтойа подошел к висевшей на стене карте и показал на небольшое испанское поселение к северу от города, где ткали необыкновенные ковры.

Поблагодарив редактора за полученную информацию, ребята покинули его кабинет.

Затем они отправились в магазин спортивных товаров, где купили рюкзаки и спальные мешки. Дальнейший их путь лежал в агентство по аренде мотоциклов. В одном из предыдущих дел, которое они назвали «Опасность на пути вампира», им уже приходилось ездить на скоростных мотоциклах, поэтому они ясно представляли себе, что им требуется, и сразу выбрали три мощных «Хонды». Эван сказал, что этот тип мотоциклов хорошо известен в Греции. Они подписали договор на аренду и соответствующую страховку, покрывающую расходы в случае аварии.

Вечером они отправились побродить по центральной площади, на которой было множество индейцев пуэбло. Мужчины были в джинсах и ковбойских шляпах, женщины в широких юбках и ярких цветных шалях. Эван удивился, услышав на улицах так много испанской речи.

На следующее утро, привязав свои рюкзаки к задним сиденьям мотоциклов, они отправились в дорогу.

Эван не мог скрыть своей радости. Новая страна, чистый холодный воздух, обещание необыкновенного приключения - все это заставляло его трепетать от возбуждения.

Неровная дорога, петлявшая между серовато коричневых холмов, наконец сделала поворот на Чимайо. Вскоре они подъехали к небольшому поселку, состоявшему из немногочисленных хижин из необожженного кирпича и нескольких лавочек.

Оставив свои мотоциклы у магазинчика, над которым была вывеска «Индейские ковры и одеяла», они вошли внутрь и спросили у хозяина, не видел ли он здесь Бастера Баклса. Не знает ли он, где разбил свой лагерь этот старый актер?

Хозяин с обветренным дружелюбным лицом ответил, что Баклс стоял лагерем недалеко от городка, но два дня назад он ушел в неизвестном ему направлении.

- И вы не знаете, куда он отправился? - спросил Фрэнк.

- В направлении Таоса,- махнул рукой хозяин.- Я слышал, что Бастер собирался побыть там неделю другую.

- Итак, мы почти нашли его,- сказал Джо, когда они вышли из магазина и перекусили бутербродами. Затем они снова сели на свои мотоциклы и направились в сторону основной автострады.

- Эй, посмотрите, кто едет! - закричал вдруг Фрэнк.

Из за поворота, где то на полпути к холмам появилось семь мотоциклистов. Братья и Эван свернули на правую сторону дороги, оставив пришельцам середину, так, чтобы они могли проехать ровным строем. Но те двинулись толпой, полностью заблокировав дорогу. На их куртках было написано «Монстры».

Они остановились, пришлось остановиться и ребятам. Их лидер снял защитные очки, и они увидели его бандитскую физиономию и косые глаза. На шлеме было имя «Джок». Он встал на мотоцикле и спросил:

- Эй, парни, куда едете?

- В Таос,- ответил Фрэнк. Парень повернулся к своим товарищам и рассмеялся:

- Они думают, что едут в Таос!

- Что вы имеете в виду? Почему бы вам не подвинуться и не дать нам проехать!

- Каждый, кто ездит на мотоцикле, должен быть готов к тому, что его вызовут на соревнования,- с ухмылкой заявил Джок.

- Какие же, например?

- Ну, хотя бы гонка по холмам?

- Мы здесь не для того, чтобы карабкаться по холмам на мотоциклах.

- Так говоришь ты? А я утверждаю, что ты готов вступить в соревнование.

Все трое переглянулись. Монстры откровенно издевались над ними.

- Хорошо,- согласился Фрэнк.- Мы примем участие в гонке вверх по холмам, но потом продолжим наш путь.

Джок приказал своим парням развернуть мотоциклы. Они проехали по дороге еще сотню метров, потом повернули и поехали по тропинке, которая вела к вершине холма из лавового потока. Черная поверхность холма была покрыта валунами и вся исчерчена следами шин, из чего братья сделали вывод, что это было любимое место тренировок этой компании. Все мотоциклисты собрались на плато, прямо под ним шла извилистая тропинка. Джок опять надел свои темные очки.

- Итак, иностранцы,- с сарказмом произнес он,- по моему сигналу мы трогаемся. Тот, кто первым достигнет холма, станет чемпионом.

- Есть какие нибудь правила? - спросил Эван.

- О, посмотрите, какой вежливый! - хихикнул один из «монстров».

- Никаких правил,- закричал другой.- Каждый за себя!

Фрэнк повернулся к Джо и стал считать:

- Пятьдесят пять, двадцать один, тридцать. Джо узнал их футбольный сигнал. Это был момент, когда игра шла в нападении, и Фрэнк вел брата через линию защиты. Кивком головы Джо дал понять, что он все понял. Фрэнк поедет впереди, а Джо будет следовать за ним.

Шум превратился в грохот, когда наездники включили стартеры и стали ждать сигнала Джока. Безумная гонка началась. Комки грязи и мелкие камешки фонтаном взлетели из под крутящихся колес. Шайка двинулась с места.

Вскоре стало ясно, что означает отсутствие всяких правил. Один из «монстров» подрезал Эвана, и его мотоцикл так резко завалился набок, что Эван еле удержался на мотоцикле, но в ту же секунду другой член банды подрезал его с другой стороны, и на этот раз переднее колесо его машины налетело на булыжник. Эван оказался в воздухе, упал на куст можжевельника, а его мотоцикл продолжал боком скользить по склону.

Пока Фрэнку и Джо удавалось ехать вверх по склону, увертываясь от «монстров» и стараясь не терять равновесия.

Братья и раньше участвовали в мотоциклетных гонках у себя в Бейпорте, имели некоторый опыт состязаний, от которых волосы вставали дыбом. Но ничего подобного не видывали никогда.

Ехавший впереди Фрэнка «монстр» сделал маневр и попытался подрезать его, но Фрэнк успел нажать на тормоз, потом, через мгновение, дал полный газ, подтолкнув заднее колесо соперника. Удивленный «монстр» от неожиданности потерял равновесие и упал на песок.

Наблюдая гонки сверху, Эван видел, как редеет толпа мотоциклистов. Двое парней Джока столкнулись друг с другом и остановились, но остальные, как свора собак, продолжали гнаться за Фрэнком и Джо.

Уже стала видна вершина холма, Джок повернул голову, чтобы посмотреть, где находятся в данный момент братья. Он дал возможность Фрэнку поравняться с собой с левой стороны, и тут же оба мотоциклиста, низко опустив головы, дали полный газ, стараясь обогнать друг друга.

Внезапно Джок пнул Фрэнка, неожиданный удар пришелся в бедро, и машина сразу свернула в сторону. Джок воспользовался моментом и устремился вперед, заднее колесо его машины зацепило переднее колесо мотоцикла Фрэнка. Машина не удержалась, завалилась набок и вышла из соревнования.

Джок повернулся, чтобы покрепче обозвать поверженного противника, и не заметил, что справа к нему приблизился Джо. Теперь второй брат Харди выступил против лидера «монстров»!

И Джок решил еще раз воспользоваться тем же трюком, толкнуть противника изо всех сил ногой, но Джо, видя, что произошло с Фрэнком, был начеку и нанес Джоку по голени удар каратэ.

Больше от удивления, чем от боли, Джок на долю секунды растерялся, и тут то Джо рванулся вперед и оказался на небольшом круглом плато на вершине холма. Здесь он остановил свою машину и стал ждать остальных.

Джок прибыл первым и со злостью сорвал с головы шлем.

- Что за дурацкая идея ударять подобным образом! Я потерял из за тебя равновесие!

- Ну и что! Ты же сам сказал, что играем без правил, помнишь?

Лидер «монстров» кипел от злости. Вскоре и остальные собрались на площадке.

- Неплохо прошел, Джо,- сказал Фрэнк. И повернулся к Джоку:- Ну, а теперь мы поедем своей дорогой!

Стиснув кулаки, Джок угрожающе сделал шаг вперед.

- Мы же договорились, верно? - сказал Эван.- Была гонка, и Джо ее выиграл. Так чего же вы злитесь?

Джок повернулся к своим приятелям, желая на их лицах прочитать ответ. Один из них, парень невысокого роста, похожий на индейца, сказал:

- Договор есть договор. Пусть они едут, Джок.

Фрэнк, Джо и Эван стали спускаться по ухабам проселочной дороги и наконец выехали на шоссе в сторону Таоса. Время от времени они оглядывались назад, не едут ли за ними «монстры», но те так и не появились. Наконец ребята сбавили скорость и остановились немного передохнуть.

- Откровенно говоря, я рад, что эти парни от нас отстали,- сказал Джо, растягиваясь на обочине в высокой траве.

- Ведь их было намного больше нас. Хорошая драка с такой бандой - это именно то, что нам сейчас было бы нужно.

- Я слышал о бандах мотоциклистов в вашей стране, но не мог себе и представить, что встречусь с одной из них,- сказал Эван.

- Держись поближе к нам, и тебе еще не то придется увидеть,- засмеялся Фрэнк.

Отдохнув минут десять, ребята вновь оседлали свои мотоциклы и отправились к цели своего путешествия. В окрестностях городка, на заправочных станциях, ребята стали расспрашивать о Бастере Баклсе, но никто о нем не слыхал.

- Мне кажется, что о нем могут знать только пожилые люди,- предположил Джо.- Но прежде чем мы поедем дальше, надо бы перекусить. Вон там я вижу кафе. Я просто умираю от голода!

Как оказалось, проголодались все трое, и они подъехали к стоянке около кафе. Перед входом стояло несколько огромных грузовиков.

- Может быть, здесь мы найдем какую нибудь информацию о Бастере,- входя в кафе, предположил Джо.

Поедая с аппетитом дымящееся на тарелках жаркое и хрустящие куски хлеба, ребята немного расслабились. Они обратились к официантке с вопросом о Баклсе, но она даже не слышала его имени. Однако хозяин ранчо, сидевший рядом в широкополом сомбреро, услышал их разговор и сказал, что он знает, где Бастер разбил свой лагерь.

- Где же это, сэр? - спросил его Джо.

- Даже если я скажу, это вам не поможет его найти,- засмеявшись, покачал головой мужчина.- Бастера там сейчас нет. Просто в один прекрасный день он поднялся и исчез. Я надеялся, что он там побудет подольше. Вот это действительно характер!

Поблагодарив, ребята принялись за яблочный пирог, когда один из посетителей, сидевший у окна, внезапно закричал:

- Стой! Ты их раздавишь!

 

ИСЧЕЗНОВЕНИЕ

Все, кто был в кафе, бросились к окнам, чтобы увидеть, что там случилось. Рослый человек в красной клетчатой рубашке закричал:

- Это мой грузовик! Что происходит? - и бросился к двери.

Ребята увидели, что огромный грузовик трейлер развернулся и задним ходом двинулся к месту, где стояли их мотоциклы.

- Остановите его! - кричал Джо.

Все три мотоцикла упали на землю и в одну секунду были смяты задними колесами в лепешку. Раздался ужасный скрежет ломающегося железа.

Посетители выбежали на площадку посмотреть, что же произошло.

- Держите его! - закричал кто то.

- Куда он делся?

Когда Харди и остальные подбежали к трейлеру, внутри уже никого не было. Мужчина в красной рубашке осмотрел раздавленные мотоциклы и только растерянно покачал головой.

- И кто же мог сделать такое?

- Я бы тоже хотел это знать. Это же наши мотоциклы,- сказал Фрэнк.

Они познакомились. Водителя грузовика звали Тимом.

- Это все не случайно,- сказал он,- ведь ключи зажигания у меня. Тот, кто это сделал, умеет неплохо обращаться с замками.

- О! Это нам знакомо. Наверняка это был мистер Коль!

Ребята стали расспрашивать свидетелей, но никто не мог точно описать этого человека; однако все сходились на том, что он был маленького роста.

Раздвинув собравшуюся у мотоциклов толпу, Джо прошел к телефонной будке и вызвал полицию. Очень скоро приехала патрульная полицейская машина с офицером в широкополой ковбойской шляпе. Он задавал вопросы и делал пометки в своем блокноте.

- У вас есть враги? - спросил он братьев Харди.

- Найдутся.

- Кто они?

Братья посмотрели друг на друга. Действительно, настоящие враги. Похоже, что их не один и не Два.

- Мы столкнулись с бандой на мотоциклах, они зовут себя «Монстры», но мы их победили в соревновании, кто из нас первым взберется на машинах по склону холма,- рассказал Фрэнк.

- Знаю таких,- ответил полицейский,- но сегодня их здесь не было. Кто еще?

Фрэнк рассказал о Котенке Коле и об истории, что произошла у них дома.

- Мне кажется, он прилетел сюда вслед за нами,- заключил Фрэнк.

- И еще существует какой то неизвестный пока грек, который тоже нас преследует,- добавил Джо.

После того как Фрэнк описал этих людей, полицейский сказал, что он объявит розыск, но сомневается, что против них могут быть выдвинуты какие то определенные обвинения.

- Ведь это лишь ваши предположения. У нас нет свидетелей того, что именно они совершили все это. Известно только, что какой то человек выпрыгнул из грузовика и исчез прежде, чем его успели разглядеть.

- Мы понимаем,- сказал Джо.- Скажите, в городе есть мастерская, где могли бы починить мотоциклы? Мы взяли их напрокат.

Полицейский порекомендовал небольшую мастерскую, хозяевами которой были два молодых парня, и добавил, что они работают до позднего вечера.

Тим, водитель трейлера, выразил им свое искреннее сожаление. Он считал себя как бы причастным к случившемуся, так как преступление было совершено на его грузовике.

- Вы ни в чем не виноваты,- успокаивал его Фрэнк.

- В любом случае я помогу вам собрать все, что осталось от мотоциклов, и отвезу вас в мастерскую,- сказал Тим.- А теперь помогите мне погрузить все это в кузов.

Они с трудом подняли обломки машин и осторожно положили их в кузов. Потом Тим сел за руль, рядом с ним устроился Эван, Фрэнк и Джо забрались в кузов.

- Да, похоже, кто то хочет помешать вам.

- Им это не удастся,- воскликнул Эван, и братья улыбнулись, видя его горячность.

Механики в мастерской внимательно осмотрели машины: передние колеса у всех трех мотоциклов были раздавлены но, к счастью, нашлись все нужные запасные части, и мастера обещали попытаться восстановить машины за два дня.

- Ничего не поделаешь, пробудем в Таосе сколько надо для починки,- сказал Фрэнк.

Тим довез их до мотеля, они поблагодарили его за помощь и распрощались.

- Рад был с вами познакомиться,- сказал Тим.- Я перевожу грузы в городе и округе, надеюсь, мы еще увидимся.

- Но при более приятных обстоятельствах,- смеясь, заметил Джо, пожимая ему руку.

Следующее утро они посвятили осмотру Таоса.

Историческая, старая часть города когда то была пограничным поселением, а сейчас оказалась центром колониального искусства, здесь было много магазинчиков, в которых выставлялись работы молодых художников и скульпторов. Эван с удовольствием остался там, а Фрэнк и Джо отправились в полицию. Там еще ничего не знали, кто и с какой целью покалечил их машины, зато смогли рассказать все о Бастере Баклсе. Всего несколько дней назад местный репортер написал о нем интересную статью в газете.

- Думаю, у меня есть копия этой статьи,- сказал дежурный сержант.

Братья с интересом стали ее читать. В ней в конце говорилось, что известный комик будет возвращаться в Калифорнию через Аризону.

Джо обратился к сержанту с просьбой, не мог бы тот связаться с полицией штата Аризона и узнать, нет ли у них какой либо информации о местонахождении Бастера.

Вначале сержант отказался, поскольку актер не является разыскиваемым лицом.

- Да, вы правы, но нам очень нужно его найти,- и Фрэнк рассказал сержанту всю историю об исчезнувшем шлеме.

Наконец тот согласился, послал по телетайпу запрос. И почти немедленно получил ответ из полиции штата Аризона. Как оказалось, Бастер Баклс потерпел аварию на автостраде, и в настоящий момент полиция ему помогает. Лагерь его разбит недалеко от Большого Каньона. В ответе было указано, по каким дорогам надо следовать для встречи с Бастером.

Братья поблагодарили сержанта и направились на поиски Эвана. Они нашли его в небольшой лавочке, где продавались предметы искусства. Он в этот момент платил за небольшую картину, которую собирался послать домой в Грецию.

- Скоро ты увидишь красивейшую часть нашей страны,- сказал Фрэнк.- Там кругом высокие горы и ни души на много миль вокруг. Мы едем на запад, в Аризону!

На следующий день ремонт мотоциклов был закончен, и около полудня они тронулись в Аризону. На пути они встретили трейлер Тима. Он несколько раз погудел им, чтобы они остановились. Они проехали немного вперед и встали на обочине. К ним подошел Тим:

- Знаете, мне как то скучно вести этот огромный трейлер. Может, проедете часть пути со мной?

Ребята согласились. Тим опустил борт кузова, и они вкатили свои мотоциклы. На этот раз Эван сел сзади, Фрэнк и Джо впереди. Они спокойно ехали, говорили обо всем понемногу, от бейсбола до серфинга. Внезапно, когда позади уже было несколько миль в сторону границы Аризоны, их обогнала машина. Через окно Джо сверху посмотрел на водителя. Это был невзрачный человек с узким лицом, рядом с ним пассажир, которого Джо не смог разглядеть, а на заднем сиденье - третий, мужчина со светлыми волосами.

- Фрэнк, посмотри!- воскликнул Джо.

Однако прежде чем Фрэнк успел наклониться к окну, автомобиль уже промчался мимо. Это был «бьюик» седан с номером штата Нью Мексико, который братья успели разглядеть и запомнить.

- Я уверен, что за рулем сидел Коль!

- Нам повезло, что мы в грузовике. Вот если бы они нас догнали, когда мы ехали на мотоциклах?

- Ого!

- Как ты полагаешь, куда они спешат? - спросил Тим.

Они остановились на специальной площадке для грузовиков, осмотрели все вокруг, но машины нигде не было.

- Посмотрите, вон они,- внезапно закричал Фрэнк, заметив знакомый номер на стоянке около ресторана.

- Вы собираетесь зайти внутрь и посмотреть, там ли они? - спросил Тим.

- Да, но мы с Джо зайдем с черного хода, а вы с Эваном оставайтесь здесь. Это может оказаться опасным.

- Я подумал, парень на заднем сиденье может оказаться Саффелом,- выходя из машины, сказал Фрэнк.

- Ерунда! Но не будем загадывать,- сказал Джо.

Через черный ход они попали в кухню, где на них с удивлением уставились шеф повар и один из официантов. Пробормотав извинения, они прошли в коридор, ведущий в обеденный зал. В конце коридора висел занавес из бусин, из за него раздавался шум голосов.

- Осторожно! - прошептал Фрэнк. Подойдя к занавеске, они посмотрели в зал. В каких то пяти футах от них за столом были Коль и таинственный грек! Однако блондина, сидевшего на заднем сиденье машины, не было видно. Коль говорил:

- Чем хуже, тем лучше. Босс нас только наградит за то, что мы подслушивали Харди и этого парня грека.

- Не задирайся,- грек говорил по английски, но с очень сильным акцентом.- Мы должны найти Баклса до того, как это сделают они, или он нам выстрелит в спину.

Братья застыли, как пораженные молнией. Как эти люди узнали об их планах? Они тоже искали шлем или просто хотели помешать им найти его?

Грек, все время перебиравший в руках четки, заговорил снова:

- Парень играет по крупному. Если братья Харди покажут свой нос снова - «телиос»!

- Вы хотите сказать, что надо загородить им дорогу?

- Именно!

Внезапно Фрэнк и Джо услышали за спиной чьи то шаги. Обернувшись, они увидели приближающегося к ним официанта, который на высоко поднятой руке нес тяжелый поднос, уставленный блюдами с едой. Ребята прижались к стене, стараясь его пропустить, но этого оказалось недостаточно. Официант зацепился за ногу Джо, потерял равновесие и покачнулся. В следующую секунду Джо и официант упали вперед, прямо в зал!

 

ФОНТАН ПИЩИ

Еда полилась и посыпалась в зал, забрызгав Коля и грека. Они вскочили на ноги с проклятьями. Едва Джо поднялся с грязного пола, как они узнали его и набросились с руганью.

Джо повернул обратно к выходу, Фрэнк - бежал впереди. Коль и грек бросились за ними вдогонку, но поскользнулись на разлитом соусе и растянулись на полу.

К тому времени, как им удалось подняться, братьев уже и след простыл.

Фрэнк и Джо подбежали к трейлеру, рванули на себя дверь и прыгнули в кабину.

- Что случилось? - удивился Тим.

- Эти бандиты бегут за нами. Думаю, это они раздавили наши мотоциклы,- сказал Фрэнк.- А теперь хотят разделаться с нами!

Тим через окно наблюдал за выбежавшей из ресторана парой, которая обшарила всю стоянку в поисках ребят.

- Они вне себя от гнева и сейчас ищут ваши мотоциклы,- докладывал Тим.

Наконец Коль и грек вернулись в ресторан, Тим завел мотор и выехал на автостраду. Через несколько миль ему предстояло повернуть, поэтому он остановился и выпустил ребят. Они выкатили из кузова свои мотоциклы и поблагодарили Тима за помощь и вообще за участие. Помахав на прощание рукой, Тим уехал.

Но прежде чем снова сесть на свои мотоциклы, Фрэнк предложил проверить, в колледже ли сейчас Саффел, так как третьего пассажира машины, блондина, они больше не увидели. Может быть, он и есть «тот парень, что играет по крупному»! Решили с ближайшей остановки позвонить Чету.

Примерно через милю они увидели телефонную будку. Фрэнк позвонил Чету в колледж. Тот оказался на месте. Он был рад услышать новости от братьев и сразу засыпал их вопросами, но Фрэнк прервал его:

- У меня мало времени, Чет, мне только надо узнать, не уезжал ли из колледжа Саффел?

- Между прочим, уехал.

- Когда?

- Сразу после вашего отъезда.

- Ты не видел красную машину?

- Нет, ни разу с того момента, как мы ее встретили у водопадов.

- Спасибо, Чет. Как Тельма?

- Прекрасно, просто прекрасно! Я уже прибавил пять фунтов веса, так как в ее доме очень вкусно кормят.

- А как проходят лекции?

- Превосходно. Все время снимаю Тельму. Фрэнк усмехнулся и повесил трубку.

- Саффела нет в колледже.

- Возможно, он следует за нами. Ну, поехали, будем внимательнее.

Уже на закате ребята прибыли к тому месту, где, по рассказам, должен был быть лагерь Баклса. Прохожие объяснили, где видели передвижной вагончик. Это была узкая лесная долина, в которой стоял коттедж. Джо постучал, и дверь открыла женщина. Решив, что он ошибся, Джо извинился.

- Кого вам нужно? - спросила она.

- Старого актера Бастера Баклса. Нам сказали, что он разбил лагерь где то в этом районе.

- Так вы ищете этого комика, киноактера с такой маленькой собачкой?

- Да, именно его.

Появившийся за спиной женщины мужчина вмешался в разговор.

- Актер не очень то общительный человек,- заметил он и добавил, что, по словам соседей, Бастер отправился к горам «Балд Игл».- Редко кто туда ездит: дорога трудная и никаких условий для туристов.

По карте значилось, что ехать до этих гор не так уж далеко, хотя была указана их высота: 6100 футов.

- Думаете, что мы сможем добраться туда до наступления темноты? - спросил Эван.

- Если постараемся,- ответил Фрэнк.

Сев на своих железных коней, они двинулись вперед. Тяжелые темные облака опускались в долину.

- Скоро начнется буря,- сказал Джо. Уже через минуту небо пронзила молния, в долине пошел дождь, а в лучах заходящего солнца заиграла цветная радуга. Фрэнк ехал впереди. На пересечении дорог он дал сигнал остановиться, чтобы свериться с картой. Оказалось, что дорога к горам «Балд Игл» шла левее, спускаясь в ту долину, где уже лил дождь.

Они ехали вдоль высохшего русла реки, так что дождь их почти не зацепил, хотя они видели, что потоки воды с каждой минутой становятся все сильнее. Дорога через узкое глубокое ущелье нырнула вниз к мосту.

Фрэнк и Джо первыми переехали через мост. Эван шел третьим. Он остановился, очарованный красотой ущелья, и вынул камеру. Братья не сразу заметили его отсутствие.

Внезапно Джо вскрикнул и Фрэнк повернулся, чтобы посмотреть, что случилось: они увидели массу воды, летящую вниз из ущелья.

- Эван! Поторопись! - кричал Фрэнк.

Было похоже, что грек просто загипнотизирован катящимся к нему водяным валом. Он продолжал снимать. На полной скорости Фрэнк и Джо помчались в его сторону. У въезда на мост они нажали на тормоза так, что те завизжали. И только в этот момент Эван осознал грозившую ему опасность. Забросив камеру за спину, он мгновенно сел в седло. В этот момент волна уже достигла моста и накрыла его. Нажав на стартер, Эван летел с моста так, что из под колес поднялись каскады брызг. Через несколько секунд трехфутовая стена грязной, кипящей, несущей песок воды затопила мост, увлекая с собой камни и обломанные ветки, но три мотоциклиста уже успели выскочить на высокий склон.

Остановившись наверху, они оглянулись назад, и их взору предстала ужасная картина: сорванная крыша домика крутилась в потоке и билась о край моста, разваливаясь на куски. За ней плыли три вывернутые с корнем сосны.

У Эвана от пережитого страха тряслись руки.

- Господи, как я успел отъехать,- сказал Эван и пообещал в следующий раз быть более осторожным.

- Пожалуй, это будет неплохо, нам не хотелось бы отсылать тебя в Грецию в гробу.

Постепенно дорожка, по которой они поднимались вверх по склону холма, превратилась почти в незаметную тропинку. В стороне они увидели одинокого ковбоя, ведущего лошадь. Помахав ему издали, они подъехали, чтобы узнать, не знает ли он что нибудь о человеке по имени Баклс.

- Это старик с собачкой? - спросил ковбой.

- Да.

- Вы тоже его ищете?

- Как это - тоже?

Лошадь замотала головой, ковбой наклонился и потрепал ее по шее.

- Час назад молодой человек вроде вас задал мне этот вопрос.

- Он был блондином?

Кивнув, ковбой улыбнулся так широко, что его загорелое лицо покрылось морщинами:

- Вы найдете старика высоко в горах, но я вас предупреждаю, он такой же приветливый, как раненый медведь гризли.

- Спасибо, вы нам очень помогли,- сказал Фрэнк, и трио продолжило свой путь в уже сгущавшихся сумерках.

- Думаете, это был Саффел, тот парень, что спрашивал ковбоя о Бастере?

- Скоро узнаем,- ответил Джо.

Но стало уже совсем темно, тропинка была почти не видна, и пришлось отложить поиски неуловимого Бастера до утра. Они разбили лагерь у подножия трех могучих сосен, приготовили ужин из консервов и залезли в спальные мешки.

В вершинах деревьев шумел ветер, навевавший сон на уставших путешественников. Фрэнк проснулся на рассвете. Ему снилось, что он плывет в неспокойной воде. Но внезапно он понял, что его разбудило чье то легкое прикосновение.

Осторожно открыв глаза, он увидел прямо перед собой симпатичную мордочку фокстерьера. Он погладил собачку и позвал остальных.

- Ребята, посмотрите, кто к нам пришел!

Джо и Эван вылезли из своих спальных мешков, натянули джинсы и рубашки, пригладили волосы. Терьер все время прыгал и крутился, так что ребята долго не могли посмотреть пластинку на ошейнике. Наконец Джо удалось поймать пса, и когда он увидел, что написано на табличке, он присвистнул от радости.

- Вот это удача! Маленький Бозо принадлежит Бастеру Баклсу!

- Значит, сам он находится где то недалеко,- сказал Фрэнк.

- Давай, дорогой, веди нас к твоему хозяину!

Собачка несколько раз тявкнула и бросилась вверх по тропинке, петлявшей между деревьями, к вершине холма.

- Если мы поедем на наших мотоциклах, то, пожалуй, до смерти испугаем старика. Боюсь, ему это не понравится. Пошли пешком!

Пес все время крутился под ногами, повизгивал и лаял, но упорно вел их вперед. И наконец остановился на небольшом холме. Неподалеку стоял автофургон, на крыше которого сушилось несколько рубашек.

Собака шла прямо к двери, и Фрэнк, постучав, позвал:

- Мистер Баклс!

Внутри что то зашуршало, дверь приоткрылась, и показалось морщинистое лицо с сонными глазами и растрепанными волосами. На нем проступило выражение крайнего недовольства за то, что его так не вовремя разбудили. Человек на минуту скрылся в глубине вагончика, потом появился снова, уже в очках.

- Что такое, черт возьми! Где вы нашли мою собаку?

- В нашем лагере,- сказал Джо и представился сам, а потом представил Фрэнка с Званом.

- Здравствуйте и до свидания,- проворчал мистер Баклс.- Я приехал в эту глухомань, чтобы побыть одному. Если вам нужен мой автограф, я дам его с удовольствием, но вы тут же исчезнете отсюда.

- Подождите минуточку, мистер Баклс,- успел вставить слово Фрэнк, стараясь успокоить старика.- Нам очень жаль, что мы нарушили ваш покой, но мы должны сообщить вам нечто важное.

- Что может быть более важным, чем хороший сон? Я никогда не встаю раньше девяти.

- А ваша собака разбудила нас на рассвете,- засмеялся Фрэнк.

- Тедди, тебе не следовало этого делать! - сделал выговор собачке Бастер.- Его зовут Тедди - как Тедди Рузвельта.

Наконец на тонких губах комика появилась улыбка:

- Хорошо, ребятки, я уже преодолел свое утреннее раздражение. Теперь можете называть меня Бастер. Пошли пить кофе. Я должен приготовить себе завтрак. Вы присоединитесь ко мне?

- Безусловно! Мы ужасно голодны,- сказал Джо.

Бастер вынес плитку, зажег ее, бросил несколько кусков бекона на большую сковороду. Сковородка зашипела, в воздухе разнесся аромат, от которого у ребят просто потекли слюнки.

Актер говорил мало, и братья решили не задавать ему вопросов, пока они не кончат завтракать. После того как Баклс отказался от их помощи на кухне, они уселись прямо на землю. Хозяин залил бекон яйцами, принес длинный батон, раздал всем бумажные тарелки.

- Кушайте,- просто сказал он.

После завтрака он задал свой первый вопрос: что же привело их в такую даль?

Фрэнк подробно рассказал ему всю историю о шлеме и о «Славе Персии».

- А, так вы любители старых фильмов? Позвольте мне вам сказать, что в них было больше мысли и силы воздействия, чем в новых. Эти новые молодые там, наверху…

- Но вы то знаете, где мы сможем найти копию «Славы Персии»? - с нетерпением перебил его Фрэнк.

- Я ждал, когда вы к этому перейдете,- сказал актер, наклоняясь вперед на своем походном стуле.- Я думаю…

И в этот момент раздался ужасный взрыв, потрясший землю.

 

НАСАДКА ИЗ СЫРА

- Это землетрясение! - закричал актер и бросился в свой вагончик. За ним помчался Тедди, поджав хвост. Ребята молча смотрели друг на друга, потом Фрэнк закричал, что взрыв был за холмом. Вскочив, они побежали по направлению к своему лагерю. Когда они достигли края холма, они увидели внизу картину полного разрушения. В том месте, где они оставили свои мотоциклы, в земле зияли огромные ямы. Машины взрывами были уничтожены! Мелкие куски висели даже на ветках деревьев. Одно колесо ударилось о камни, а ручка руля торчала из земли. Только спальные мешки остались невредимыми и лежали комом на земле метрах в ста от места происшествия.

Не веря своим глазам, ребята спустились по склону холма к месту стоянки.

- Это просто ужасно! - прошептал Фрэнк.- Нам подложили бомбу!

- Наши враги готовы на все, чтобы убрать нас с дороги,- добавил Джо.

- Кто то все время следит за нами,- сказал Эван,- и, когда мы ушли, подложил бомбу.

- Еще хорошо, что она не разорвалась, пока мы спали,- согласился Фрэнк.

Ребята осмотрели все поблизости, чтобы найти хоть какую нибудь улику, но все было напрасно.

- Помните,- спросил Фрэнк,- Коль сказал в ресторане: «Парень играет по крупному»? Может, этот парень - Леон Саффел, который и поставил бомбу!

Ребята еще раз обошли поляну, подобрали свои спальные мешки и номерные знаки мотоциклов (один из них застрял в стволе стоящей недалеко сосны).

- Наверно, полиции и страховой компании понадобится это как доказательство,- заметил Фрэнк, когда они снова поднимались по склону холма к домику Бастера.

Он ждал их на другой стороне холма с ружьем через плечо.

- Эй, Бастер, опусти ружье. Бандиты исчезли!

- О, оно не настоящее,- и Бастер объяснил, что взял его после съемки одного из комедийных фильмов, в котором ему пришлось участвовать.

Актер засыпал их вопросами: он хотел быть в курсе всех деталей. Выслушав рассказ, он заявил, что больше не останется здесь ни минуты.

- Но ведь эти негодяи убрались! - перебил Фрэнк.

- А как вы можете быть уверены, что они не вернутся. Может, следующим будет мой вагончик! Весь мир просто сошел с ума! Нельзя найти себе спокойное местечко в самой глубине лесов Аризоны!

Фрэнк согласился с ним,- нужно немедленно сообщить о взрыве в полицию.

- Вы сможете подвезти нас до ближайшего городка?

Бастер кивнул, а потом спросил:

- Послушайте, что это вы там говорили по поводу «Славы Персии»?

- Мы ищем единственную сохранившуюся копию этого фильма. Именно поэтому мы и приехали сюда. Есть у вас эта копия?

Бастер отрицательно покачал головой, но, когда ребята разочарованно вздохнули, он вдруг сказал:

- Но у меня есть кусочки ленты.

- Что вы имеете в виду?

Бастер объяснил, что это были куски, которые вырезали из фильма по той или иной причине.

- Иногда это была плохая съемка, или надо было снять сцену более динамично, или просто фильм получился слишком длинным.

И он рассказал, что старые голливудские фильмы иногда шли по восемь часов, тогда их редактировали и сокращали до шести часов. Боже, как злился режиссер!

- А почему у вас оказались вырезанные из фильмов куски? - спросил Фрэнк.

Бастер объяснил, что у него было такое хобби: он собирал их, потом склеивал вместе и получались очень забавные фильмы.

Вспоминая об этом, он рассмеялся, с удовольствием похлопал себя по колену, но потом опять стал серьезен.

- Ребята, уезжаем отсюда,- сказал он, укладывая в трейлер маленькую плитку, на которой готовил им завтрак.

- У вас действительно есть вырезки из этого фильма? - продолжал свое Фрэнк.

- Думаю, что да, но, конечно, до конца не уверен.

- А где они?

- У меня дома.

- То есть в Калифорнии?

- Ну конечно. В гараже, под грудой разного хлама, хранятся коробки со старыми пленками. Не помню точно где, но уверен, что смогу их найти.

- Тогда поехали,- нетерпеливо закричал Джо.

Бастер с упреком посмотрел на него:

- Зачем такая спешка? Я же приехал сюда на рыбалку!

- Но, мистер Баклс, ведь это очень важно! Никак нельзя откладывать! - продолжал настаивать Джо.

Фрэнк сделал ему знак помолчать, а потом сказал Бастеру:

- Хорошо, мистер Баклс, это ваши каникулы и вам решать, сколько вы будете здесь находиться, но после их окончания мы сможем поехать с вами в Калифорнию?

- Конечно!

Когда Баклс убедился в том, что ничего не забыто и каждая щепочка убрана с территории его лагеря, он опять заговорил о рыбалке.

- Уверяю вас, там водятся вот такие форели,- и с этими словами он разводил широко руки.

- Может быть, вы будете так любезны высадить нас у здания полиции, так, чтобы мы сделали заявление, пока вы будете рыбачить? - попросил Фрэнк.

Но Бастер только посмотрел на него раздраженно:

- Эта форель водится в голубом озере, почти на вершине гор. Это далеко от города. Мы вместе сначала порыбачим, потом найдем полицию!

Ребята отошли в сторонку и посовещались. Путешествовать пешком почти невозможно. Решено было согласиться с предложением старика.

Бастер сел за руль, Фрэнк с ним рядом, Джо и Эван - сзади. Дорога шла по ухабам к вершине ближайшей возвышенности. По рассказам самого Бастера, только несколько апачей и ковбоев знают это озеро.

- А эти маленькие мошенники ждут, когда их накормят сыром! - сказал Бастер.

- Какие мошенники - апачи или ковбои? - удивился Фрэнк.

- Да форель! Она любит сыр! Именно его я использую как приманку.

- Еще рыба любит хлеб. Может быть, лучше дать ей весь бутерброд?

- Ладно, умник, сам увидишь!

Вскоре показалось маленькое голубое озеро, расположенное в кратере потухшего вулкана, в его поверхности отражалось безоблачное небо.

Бастер поставил машину за огромным валуном и вылез.

- У меня три удочки, вы можете воспользоваться двумя,- сказал он.

- Пошли, ребята,- сказал Эван.- Я хочу обойти озеро,- и с этими словами он направился к берегу.

Бастер же взял кусок сыра и нарезал его на мелкие полоски, потом протянул их братьям:

- Наденьте это на крючки и посмотрите, что будет, какое вы получите удовольствие.

Братья послушались его совета. Насадив сыр, раскрутили леску и забросили ее в озеро. Крючок Джо погрузился не больше чем на шесть дюймов, когда рыба клюнула и леска задергалась.

- Вау! Я поймал,- закричал Джо. Баклс тоже снимал толстую форель.

- Что я вам говорил? - с веселой усмешкой сказал он.

Прошло совсем немного времени, и рыболовы наловили рыбы больше, чем могли съесть за один раз. Фрэнк снимал с крючка очередную красавицу, когда в тишине раздался громкий крик.

- Это Эван! - испугался Фрэнк. Крик повторился.

- С ним, наверно, что то случилось! Скорее бежим, Джо!

Побросав удочки, ребята побежали по берегу озера, пробираясь между валунами. Скоро они увидели стоящего неподвижно Эвана. Спиной он оперся на скалу и напряженно смотрел в одну точку.

- Боже мой! - прошептал Джо.- Гремучая змея!

Змея медленно ползла по направлению к Эвану, ее тонкий язык мерцал в пасти. Братья взяли по большому камню. Джо бросил его, но промахнулся. Фрэнк сделал шаг вперед, змея повернула к нему голову, качаясь из стороны в сторону.

- Осторожно! - закричал Джо.

Камень, метко пущенный рукой Фрэнка, угодил точно в голову отвратительной рептилии. Джо прикончил ее вторым ударом.

- Спасибо,- слабым голосом проговорил Эван, вытираясь платком.- Действительно, в Америке очень опасно! Ну, а как ваша рыбалка?

- Замечательно! У нас будет прекрасный обед.

Теперь уже все трое смотрели под ноги, возвращаясь к Бастеру, но больше ничего не произошло.

Бастер уже зажег свою волшебную плитку. Ребята почистили рыбу, и вскоре необыкновенно вкусный запах поплыл над озером.

После еды Бастер наловил еще впрок с десяток форелей и спрятал их в маленький морозильник. Наконец они собрались в обратный путь.

- Ну, вы довольны рыбалкой? - спросил Джо.

- Очень,- ответил Бастер, с улыбкой приподняв свою соломенную шляпу.- А вот теперь отправимся к шерифу.

Они поехали по старой дороге. Внезапно впереди появилась полицейская машина, она остановилась, из нее вышли двое полицейских. Бастер и братья тоже вышли. Полицейские Джонс и Оливио пристально смотрели на путешественников.

- Мы как раз собирались…- Но Фрэнку не удалось закончить фразу. Прервав его, Оливио поманил к себе пальцем Джо.

- Мы хотим тебя допросить, едем с нами! - заявил он.

 

ПОДОЗРЕВАЕМЫЙ ДЖО

- Меня? Допросить? Что случилось? - Джо сделал шаг вперед.

Оливио сказал Джо, что он имеет право ничего не говорить, а главное, требовать адвоката.

- Не нужен нам никакой адвокат. Мы ничего плохого не делали. И, пожалуйста, будьте добры, расскажите нам, что же произошло?

Полицейский Джонс обыскал их машину, а Оливио объяснил, почему Джо Харди попал под подозрение.

- Здесь поблизости идут строительные работы, и там на площадке был украден динамит: какой то парень, блондин, убежал с тремя снарядами динамита, сторож его хорошо рассмотрел.

- Но почему вы считаете, что это был я? - спросил Джо.

Офицер сказал, что полиция ищет парня блондина, хозяин ранчо заявил, что он встречал его недавно где то рядом.

Пока Оливио говорил с Джо, второй полицейский вышел из автофургона Бастера, держа что то в руке.

- Откуда у вас этот взрывной капсюль?- жестко спросил он.- Что он делает в вашем спальном мешке?

- Послушайте,- сумел наконец вставить Фрэнк.- Если вы дадите нам возможность говорить, то мы все объясним вам.

- Ладно.

Фрэнк рассказал, как взорвали их стоянку вместе с мотоциклами, и предложил патрульным отправиться с ними на место взрыва. Полицейские согласились, и их машина поехала за вагончиком Бастера.

Осмотрев все вокруг, Джонс согласился:

- Да, здесь был применен динамит, но как вы можете доказать, что это не вы украли его со стройплощадки и что он не взорвался случайно?

- Если бы это было так, то нас бы сейчас здесь не было. Мы бы взлетели на воздух вместе с нашими мотоциклами.

- Ладно, едем в управление,- сказал Оливио.- Держитесь строго за нашей машиной и не вздумайте убежать…

Городок был совсем маленький, в нем было здание суда, кинотеатр, гараж и дюжина магазинов в окружении жилых домов.

Полицейские вошли в управление, за письменным столом сидел загорелый человек лет тридцати, с черными волосами и такими же черными глазами. Табличка на столе гласила: «Капитан Попови».

- Капитан, мы нашли парня, внешность которого совпадает с описанием, данным Калла ханом,- отрапортовал Джонс.

Капитан был явно индейского происхождения. Он поднялся из за стола и сел на край его, глядя на четверку строгим взглядом.

- Садитесь,- он указал им на длинную скамейку. И, повернувшись к Оливио, сказал: - Приведите мне Каллахана.- После чего внимательно выслушал рассказ ребят о том, что случилось в горах. Капитан сказал, что читал о том, что актер Бастер Баклс приехал к ним в графство и что он рад встретиться с ним и туристом из Греции.

- Ну, а вы двое зачем сюда приехали?- спросил он.

- Это долгая история, капитан, - сказал Фрэнк.

- Я жду, говорите. У нас есть время, пока они не привезут Каллахана.

- А кто он? - спросил Бастер.

- Свидетель. Начинайте.

Фрэнк стал рассказывать о том, что они ищут копию фильма «Слава Персии» и как им удалось познакомиться с Бастером Баклсом.

- Нас все время преследуют, но этот взрыв - самое худшее из того, что нам пришлось вынести.

Капитан сказал, что он хорошо знаком с делами банды Герролда. Знает он также о безупречной репутации первоклассного сыщика, мистера Харди старшего, и в конце заметил, что если ребята не виновны, то скоро их отпустят.

Минут через сорок Оливио появился в сопровождении человека, который с виду был даже старше Бастера Баклса. У него были пушистые белые усы, мозолистые руки и походка вразвалку.

- У нас есть подозреваемые, Каллахан,- сказал капитан.

- Где?-старик посмотрел на лица четырех сидящих на скамье.

- Встаньте, Джо Харди,- сказал капитан. Каллахан внимательно посмотрел на Джо.

- Он молод и он блондин, но это совсем не тот парень, что украл на площадке динамит.

- Вы уверены?

- Абсолютно. Вор был того же роста, хотя и полноват в талии.

- Хорошо, тогда решено.- С этими словами капитан сделал шаг вперед и пожал руки всем четверым.- Извините, что пришлось вас подобным образом задержать, но вы должны меня понять,- сказал он.

Пока Оливио отвозил Каллахана, братья накоротке поболтали с капитаном. Он обещал им разыскать Коля, подозреваемого грека и вора, укравшего динамит.

- До свидания, берегите себя! - обменялись они на прощание. Выйдя из здания полицейского участка, ребята стали уговаривать Бастера немедленно ехать в Калифорнию.

- Вы так много едите, что мне надо пополнить свои запасы,- запротестовал Бастер.

Сложив вместе все деньги, ребята купили продукты и полностью забили холодильник.

- На этом мы недолго сможем продержаться,- с иронией заметил Бастер.

Переночевав, они продолжили свое путешествие. Ехали по автостраде. Сначала Бастер сам сел за руль, потом его сменяли Фрэнк и Джо.

Был уже вечер, когда автофургон и машина подъехали к дому Бастера Баклса. Это было бунгало старомодной постройки, расположенное на окраине города. В глубине заросшего травой участка стоял гараж. Джо готов был немедленно начать поиски коробок с фильмами, но Бастер был против.

- Почему такая спешка? - возразил он Джо.- Уже поздно, утром мы займемся этим.

Поставив машину перед входом в дом, он открыл дверь и пропустил всех впереди себя. В доме стоял неприятный запах пыли и заброшенности, поэтому ребята помогли Бастеру открыть окна.

- Мистер Баклс, как выглядят эти коробки с фильмами? - неожиданно поинтересовался Эван.

Старик объяснил, что коробка обычно имеет пятнадцать дюймов в диаметре и полтора дюйма в высоту. В нее входит примерно тысяча футов тридцатипятимиллиметрового фильма.

- Ну, а теперь должен вас огорчить: у меня только одна кровать, поэтому вам придется лечь в ваших спальных мешках. Сейчас я что нибудь приготовлю, мы перекусим и тут же спать.

- Согласен,- сказал Фрэнк,- но прежде надо позвонить домой и сказать родителям, где мы находимся. Где нибудь поблизости есть телефон?

- У меня в доме телефон,- удивился Бастер.

- Но ведь ваш отключен?

- Перед тем как уехать, я его отключил, но с первого числа этого месяца он опять работает, а первое было вчера.

Фрэнк позвонил отцу и рассказал ему обо всех приключениях. Когда он перешел к эпизоду со взрывом, отец прервал его, сказав, что он уже знает об этом.

- Откуда?

- Бандиты преследовали вас из за меня, они хотели, чтобы я прекратил расследование. После того как они взорвали ваши мотоциклы, я получил письмо, в котором они предупреждали, что в следующий раз они взорвут и вас самих.

- Да, надо было мне позвонить тебе раньше,- присвистнул от неожиданности Фрэнк.

- Да, тогда я бы смог предупредить вас. С этого момента будьте особенно осторожны.

Рано утром, после того как все съели приготовленный Бастер ом завтрак, он взял ключ с полки и направился в гараж. Внутри стоял покрытый пылью автомобиль, вокруг которого лежали кучи всякого хлама: старые покрышки, пустые канистры, разный садовый инвентарь и старый велосипед.

- Придется выкатить машину, иначе мы не доберемся до коробок,- вздохнул актер. Бастер поставил автомобиль на улице.

- Думаю, что коробки с фильмами вон в том углу,- сказал он, показывая на грязный брезент, под которым лежала старая, промасленная ветошь.

Когда Фрэнк и Джо отбросили ее в сторону, они увидели дюжину покрытых пылью коробок с фильмами.

Фрэнк смахнул пыль, они взяли по коробке и понесли в дом.

- Осторожно,- предупредил Бастер,- эти штуки способны взрываться.

 

ВСТРЕЧА В ЛОС АНДЖЕЛЕСЕ

Фрэнк, Джо и Эван не дыша положили коробки на обеденный стол.

- Давайте их прямо сейчас и просмотрим,- попросил Джо.- Если в одной из них находится «Слава Персии», то не придется тащить из гаража остальные.

С большой осторожностью были сняты металлические крышки. Внутри лежала нитратная целлулоидная пленка,- едкий запах сразу наполнил комнату. Бастер взял первую катушку и стал просматривать ее. Ребята заглядывали ему через плечо.

- Посмотрите, вот кусок из фильма Тома Микса,- узнал Фрэнк.

- А кто это - Эдди Поло? - прочел под кадром Эван.

Бастер объяснил, что Эдди был герой приключенческой серии в немом кино. Первые две коробки содержали несколько дюжин вырезанных из разных фильмов кусков, но ни одного из фильма «Слава Персии». Только Бастер начал изучать содержание третьей катушки, как внезапно дом вздрогнул от взрыва. Оставив коробки, они выскочили наружу. Над гаражом стояло черное облако, и через несколько секунд хрупкое строение было охвачено пламенем.

- Боже мой, это взорвались фильмы,- закричал Бастер.- Спасайтесь!

Его предупреждение явно опоздало, потому что огонь стал таким сильным, что стоять рядом было уже невозможно.

Бастер поспешил в дом и вызвал пожарных. Через пять минут приехали три машины. Пока наши ребята, буквально онемев, смотрели на бушующее пламя, пожарные развернули свои шланги, и сильные струи воды устремились в огонь, гася искры и превращая все в черный пепел. Джо помрачнел, когда крыша гаража провалилась, разбрасывая тысячи искр; он понял, что теперь им уже никогда не раскрыть тайну шлема.

Бастер тоже находился в каком то трансе. Он стоял, не отрывая взгляда от горящих развалин.

- Вы застрахованы? - спросил его Фрэнк. Кивнув, актер будто вернулся обратно в реальность:

- Как я рад, что случайно выгнал из гаража машину.

В этот момент к ним подошел полицейский с фотокорреспондентом.

- Что здесь произошло? Как начался пожар?- спросил офицер.

- Видимо, что то упало на коробки, и от удара старые фильмы воспламенились.

- Старые фильмы? Нитратная пленка? Вам не следовало ее хранить, вы же знали, что это очень опасно.

- Ну, вот ее больше и нет.

- Вполне возможно, что пленки просто самовозгорелись,- предположил полицейский.

Но Джо был уверен, что сарай подожгли, и высказал свое мнение.

- Кто же мог это сделать? - удивился полицейский.

- Люди, которые нас преследуют,- ответил Джо.- Или кто то еще. Чтобы завладеть фильмом или не дать нам возможности его получить.

- Что за фильм? И кто эти люди, о которых вы говорите?

Пришлось ребятам снова рассказывать свою историю, и тут Фрэнк заметил, что человек с камерой что то записывает.

- Для кого вы это делаете? - спросил он.

- Я репортер «Афинской газеты»,- ответил тот.

Услышав это, Фрэнк почувствовал, как его охватило неприятное чувство тревоги. Реклама, гласность- только этого и недоставало братьям и Эвану.

- Все это появится в газете? - спросил он.

- Конечно, завтра же,- улыбнулся репортер.- Хороший заголовок: «Старый актер участвует в современной драме». Так какие же секреты хранит «Слава Персии»?

С этими словами он повернулся и поспешил к своей машине, сел и через секунду исчез.

Обычно приветливый Эван был до предела огорчен так, что у него опустились углы рта.

- Вот теперь все узнают о шлеме! - сказал он мрачно.

Между тем пожарные продолжали поливать дымившиеся останки гаража, хотя пламя уже погасло. Наконец они кончили свою работу и уехали. Бастер позвал ребят обратно в дом и предложил посмотреть последнюю катушку с фильмом. Он стал медленно просматривать ленту.

- Нет… нет… Это тоже не то. Подождите! - внезапно воскликнул он, держа пленку против света. У него начали дрожать руки.- Если я не ошибаюсь, я нашел то, что мы ищем! Да, вот Корнелиус Доорнхейм, который играл главную роль в этом фильме, а на нем шлем!

Ребята просто не поверили его словам и придвинулись к Бастеру, чтобы лучше разглядеть изображение.

- Осторожно,- закричал актер.- Вы меня свалите, и мы все просто взорвемся!

С этими словами он смотал пленку и положил ее обратно в коробку.

- Я не хочу пускать ее через мой проектор, надо сделать копию, это будет намного безопаснее.

- Вы знаете подходящую лабораторию, где это сделают? - спросил Фрэнк.

- Конечно!

- Прекрасно! Можем мы отправиться туда немедленно?

- Почему бы и нет? Идите в машину. По дороге верну в агентство взятый напрокат автофургон.

Джо заметил, что лучше было бы сделать сразу две копии, чтобы потом одну из них взять с собой и показать Джеффу Рикеру, он будет рад.

Лаборант уверил их, что после полудня все будет готово, одна или две копии - никаких проблем с этим нет.

Полные энтузиазма, они вернулись обратно, остановившись лишь один раз, чтобы заправиться. В этот момент Фрэнк заметил стоящий у тротуара «бьюик».

- Джо, ты видишь эту машину с номерами из штата Нью Мексико?

- На ней ехали Коль и грек!

- Правильно. Должно быть, они и здесь следят за нами.

- Вот теперь я совершенно уверен, что это они устроили пожар. Давай поговорим с механиком,- сказал Джо.

Они подошли к рабочему, заливавшему бензин в бак их машины, Бастер и Эван остались стоять в стороне.

- Мы хотели бы разыскать одного нашего приятеля, грека, но у него сменился адрес. По моему, это его машина,- сказал Фрэнк.- Не могли бы вы нам помочь?

- Правильно, машина принадлежит греку, Георгию Димитри,- ответил механик.

- Так это он и есть!

- Адреса у меня нет: он сказал, что заберет машину завтра или послезавтра.

- На чем же он ездит сейчас? - спросил Джо.

- На голубом «шевроле». Он взял его в аренду из гаража, который расположен немного дальше по нашей улице. Что нибудь ему передать?

- Нет, завтра мы уезжаем из города. Но спасибо за предложение.

Вернувшись домой, все уселись в гостиной и стали обсуждать свои дальнейшие действия.

- Надо будет найти этот гараж и потом, когда грек придет за своим «бьюиком», проследить за ним.

- Ты думаешь, Бастер даст нам свою машину на целый день? - спросил Фрэнк.

- Я бы и не осмелился об этом просить. Возьмем машину напрокат, но вначале надо позвонить отцу. Мне пришло в голову, что он может что то знать об этом Георгии Димитри.

Оказалось, что мистер Харди действительно знал его:

- Подозрительный тип, приехал из Греции сравнительно недавно и состоит в банде Герролда. Неизвестно, каким рэкетом он занимается, но постараюсь это узнать. Но думаю, что вам брать машину не стоит. В Лос Анджелесе сейчас находится Сэм Рэдли. Позвони ему в отель «Амбассадор», думаю, он поможет вам.

Фрэнк позвонил Рэдли, который работал со старшим Харди, и рассказал, что нуждается в его помощи. Сэм пообещал следить за гаражом ближайшие несколько дней.

Позже Бастер вышел, чтобы купить дневной выпуск газет, и, развернув одну из них, увидел на первой странице большую фотографию своего горящего гаража. Он показал ее ребятам, и те просто застонали от ужаса: в статье было рассказано про их поиски.

- Ну, что делать,- сказал Фрэнк.- Наши враги в любом случае все это знали давно, какая же для нас разница, если об этом теперь узнает весь мир?

В пять часов позвонили из лаборатории и сообщили, что копии фильма готовы и их можно посмотреть прямо в лаборатории. Бастер поблагодарил и сказал, что они приедут после обеда.

- Хорошо,- ответили из лаборатории,- мистер Симмонс сегодня в любом случае собирался задержаться.

Когда через час Бастер и ребята вышли из дома, они осмотрелись вокруг, нет ли кого нибудь поблизости. Проехал один мотоциклист, и больше никого на улице не было, однако у Фрэнка было странное чувство, что за ними следят, поэтому он всю дорогу смотрел через заднее стекло, не едет ли кто за ними, но ничего подозрительного не заметил.

Когда они подъехали, лаборатория уже не работала, но мистер Симмонс впустил их, закрыл дверь и провел в комнату на первом этаже, похожую на миниатюрный кинозал.

Здесь на столе лежали две копии кусков из фильма «Слава Персии». Одну из них мистер Симмонс вставил в проектор.

- Будьте как дома,- сказал он.

Они сели в удобных мягких креслах, и через несколько секунд на экране замелькали кадры старой пленки. Братья сразу поняли, что по тем временам фильм был очень дорогой: сначала шли сцены штурма старого замка, потом замелькали кадры, на которых был снят молодой человек крупным планом.

- Эван, это же ты! - закричал Джо.

- Это мой дядя Ник,- засмеялся Эван.- Мы действительно очень похожи.

На экране Ник подошел к главному герою, на голове которого был старинный греческий шлем.

- Можно повторить этот кадр? - спросил Джо.- Нас интересует этот шлем.

- Конечно,- ответил Симмонс.

- Вот так. Остановите картинку.

Ребята стали внимательно рассматривать шлем. Верх его был закруглен, и длинная металлическая полоса опускалась вниз, закрывая нос.

- Нельзя ли увеличить этот кадр? - попросил Фрэнк мистера Симмонса.

- С радостью,- включая свет, сказал Симмонс. - Кстати, вы взяли вторую копию фильма, которую я оставил на столе?

- Нет, не брали,- сказал Фрэнк.

На столе ничего не было, фильм украли!

 

НЕОЖИДАННЫЙ ТЕЛЕФОННЫЙ ЗВОНОК

Никто из них никого не видел, значит, вор взял пленку, когда в комнате был выключен свет!

Ребята бросились вниз по лестнице в подвал - дверь была открыта, они выскочили на улицу - пусто. Джо и Эван побежали направо, Фрэнк и мистер Симмонс - налево, спрашивая встречных,- напрасно: никто никого не видел. Они опросили многих, пока Джо не заговорил с мужчиной, ждавшим такси на противоположной стороне улицы. Он видел коротышку, который вышел из этого здания.

- Он бежал быстро и все время оглядывался,- сказал мужчина.

Поблагодарив, Джо и Эван вернулись к остальным.

- Скорее всего, это был Коль, он всюду следовал за нами, открыл дверь и вошел, пока мы смотрели фильм.

- Могу я от вас позвонить в полицию? - спросил Фрэнк Симмонса.

- Конечно, звоните!

Сообщив о случившемся, Фрэнк поинтересовался, когда они смогут забрать увеличенные кадры.

- Завтра,- ответил Симмонс.- Сделать вам еще одну копию фильма?

- Конечно, и извините за неприятности. Вернувшись в дом Бастера и попивая чай, они обсуждали новый поворот событий.

- Не думаю, что это Димитри и Коль устроили пожар,- сказал Фрэнк.- Ведь они хотели сами заполучить фильм, а не только пытались помешать нам.

- Давайте позвоним в колледж Чету и узнаем, какие у него накопились за это время новости.

Когда они наконец дозвонились, Чет с трудом переводил дыхание.

- Привет, ребята, я бежал к телефону! Что нибудь случилось?

Фрэнк рассказал ему обо всем и спросил, как там у него дела.

- Ничего нового, и красная машина ни разу не появлялась,- ответил Чет.

- Так мы и думали. Кстати, как твой роман?

- Потрясающе! И понимаете, я многое узнал за это время о том, как надо снимать фильмы. Когда нибудь я обязательно стану режиссером!

- Ладно, Чет, смотри не зевай,- сказал, вешая трубку, Фрэнк.

Посмотрев телевизор, ребята отправились спать. На следующее утро их разбудил телефон. Трубку снял хозяин.

- Кто… Кто вам нужен? Да, они здесь, подождите, пожалуйста.

Джо вылез из спального мешка, и Бастер протянул ему трубку:

- Вас спрашивает женщина.

- Привет, это Джо Харди.

- Джо, это я, Бетти Лав. Я здесь, в Калифорнии.

- О, мисс Лав, как вы нас нашли?

- Я читаю газеты. Хочу, чтобы вы ко мне приехали. У меня для вас есть кое что интересное.

- Что же такое?

- Не хочу говорить по телефону. У вас есть карандаш? Запишите мой адрес в Голливуде и немедленно приезжайте.

Джо нашел в кармане куртки кусочек бумаги и записал ее адрес, поблагодарил Бетти и повесил трубку.

- Что происходит? - спросил Бастер.

- Нас хочет видеть Бетти Лав.

- Бетти Лав? Актриса? Я ее хорошо помню, она играла в фильме «Слава Персии».

- Это она рассказала нам о вас. Теперь она говорит, что у нее есть для нас новости. Может, что нибудь о картине.

- Что то у вас очень много врагов. А если это звонила не она, если это просто ловушка?

- Я подумал об этом,- сказал Фрэнк.-Но, с другой стороны, надо проверить все возможности. Бастер, вы поедете с нами? Вы с Эваном могли бы подождать на улице, и если мы не вернемся минут через десять или пятнадцать, вы позвоните в полицию.

- Договорились! Но давайте сначала позавтракаем. Не хочется лезть в западню на голодный желудок!

Они отправились сразу после завтрака. Слежки не было видно, но, чтобы быть уверенными, Бастер вел машину по переулкам, несколько раз поворачивал и ехал в противоположную сторону; остановились на заправочной станции.

По тому адресу, который им дала Бетти, они нашли симпатичный дом, выходящий на широкую улицу.

Бастер и Эван оставались в машине, пока Фрэнк и Джо поднялись по ступенькам и позвонили в дверь. Открыла им незнакомая женщина. Она улыбнулась ребятам и пригласила их войти. Шум шагов гасил толстый восточный ковер, покрывавший пол до самой гостиной. У камина в кресле с высокой спинкой сидела улыбающаяся Бетти Лав.

- Фрэнк, Джо, познакомьтесь с моей подругой, Мариан Стюарт, такой же актрисой, как и я. Знаете, я стала пересматривать старые вещи, которые Мариан хранила для меня долгие годы в своей кладовке, и нашла дневник, который писался много лет назад. Думаю, вам будет интересно.

- Это имеет отношение к фильму «Слава Персии»?

Женщина кивнула, протянула руку к лежащей на столе небольшой книге в кожаном переплете и открыла ее. Она перелистывала страницы, пока не нашла нужную. Прочтенный ею абзац относился к тому времени, когда Николос Пандрополос вернулся в Грецию. Далее говорилось, что на студии был найден старый подлинный греческий шлем.

- Теперь я вспомнила,- сказала мисс Лав,- что режиссер после окончания съемок хотел отослать его в Грецию, но за всей массой свалившихся на него дел забыл это сделать, и шлем остался в кладовой.

- Может быть, он и лежит там? - закричал Джо, не умевший сдерживать свои чувства.

- Боюсь, что нет,- покачала головой мисс Лав.- После окончания съемок все принадлежащие картине вещи были проданы с аукциона, так как компания разорилась.

- Кто же купил все это?

Актриса этого не знала, но помнила, что об этом писали газеты.

- Это было весной,- сказала она. Фрэнк и Джо поблагодарили мисс Лав, сказав:

- Вы действительно направили нас по правильному следу. Уверены, что мы сможем узнать, кто же купил все эти вещи.

Братья поспешили к машине, чтобы рассказать все Эвану и Бастеру.

- Следующая остановка - библиотека,- сказал Фрэнк. - Газеты подскажут, куда идти дальше.

Просматривая микрофильмы, снятые с газет того времени, они нашли статью, где говорилось, что некий торговец Мэрвин Хэчт купил абсолютно все, что было на складе компании, включая декорации и реквизит.

Получив эти сведения, ребята поблагодарили библиотечного работника и вернулись к машине, которая стояла перед входом, за что Бастера могла оштрафовать полиция.

- Эй, пошевеливайтесь, а то сейчас мне выпишут штрафную квитанцию,- закричал он ребятам.- Куда дальше едем?

Проверив свои записи, Джо назвал адрес магазина, который Хэчт держал в Голливуде. Магазин оказался очень небольшим, рядом с мастерской по оформлению квартир. Вошедших встретил стройный мужчина с широким галстуком и красной гвоздикой в петлице голубого пиджака. На вопрос Фрэнка о покупке всего имущества кинокомпании он ответил, что это было несколько лет назад и такие вещи у него долго не задерживаются. Декорации он продал любительскому театру, а всякий хлам: седло, уздечки, костюмы времен Гражданской войны - все это ушло в нью йоркскую компанию, поставляющую различную экипировку.

- А что, собственно, вас интересует? - насмешливо посмотрел он на них.

- Мы пытаемся найти кое какой реквизит, который использовали при съемках,- не дал прямого ответа Фрэнк.- Мы изучаем профессию режиссера.

- Может быть, в этом магазине в Нью Йорке осталось что нибудь,- сказал Хэчт, вынимая из кармана свою визитную карточку.- Он называется «Старинные веши»,- написал он на оборотной стороне карточки.- Адреса я не помню, но вы найдете его в справочнике.

Поблагодарив его, ребята отправились к машине. Фрэнк сел впереди, остальные сзади.

- Происходит что то странное,- сказал Бастер, когда все уселись.- Только что позади меня пристроился голубой «шевроле», из него вышел парень, подошел к магазину и смотрел через окно, пока вы были там.

- Как он выглядел?

- Коренастый, темноволосый.

- У него были усы?

- Не обратил внимания.

- Куда он направился?

- Сел в машину и уехал. Думаете, он следил за нами?

- Вполне возможно, что это был Димитри.

Вернувшись домой, они съели свой поздний ленч, продолжая говорить о мужчине в голубом «шевроле».

- Если он явится к Хэчту, то узнает все, что тот рассказал нам.

- В таком случае нам надо поскорее отправляться в Нью Йорк,- заявил Джо.

В этот момент зазвонил телефон. Взял трубку Фрэнк. Это был Сэм Рэдли, который сказал, что долго не мог до них дозвониться, а у него для них срочное дело.

 

КОШКА И МЫШКА

Сделав знак, чтобы ребята говорили потише, Фрэнк крепче прижал трубку к уху. По мере того как он слушал, что ему говорили, он пришел в сильное волнение.

- Хорошо, я найду это место. Встретимся у вас.- Фрэнк повесил трубку.

- Как вам это нравится! Димитри выехал на своей голубой машине с пассажиром. По описанию Сэма, это Котенок Коль. Сэм следовал за ними до мотеля в десяти милях к северу от города. Их номер на первом этаже. Сэм снял комнату рядом с ними и установил электронное прослушивание. Он хочет, чтобы мы помогли ему, пока он будет следить, чтобы они не ушли.

- Почему бы их сразу не арестовать? - спросил Эван.

- Нет достаточных доказательств, но прослушивание может дать нам ключ к разгадке всей операции.

Бастеру сказали о телефонном звонке от Рэдли, но у него болела голова, и он решил остаться дома, хотя и предложил ребятам свою машину.

Когда ребята выходили из дома, они заметили на противоположной стороне мотоциклиста, который безуспешно пытался завести мотоцикл.

- Знаете, мне кажется, я вчера уже видел этого парня, он проехал мимо, когда мы направлялись в фотолабораторию. Может, это шпион Коля, - сказал Фрэнк.

- Если это и так, то сейчас ему явно не повезет,- пожал плечами Джо.

Мотоциклист делал вид, что он не замечает садящихся в машину ребят. По скоростной автостраде они добрались до мотеля, расположенного в прекрасном сосновом лесу. Машину они поставили на поляне так, чтобы ее не видно было из гостиницы.

Ребята нашли комнату № 29 Б, в которой должен был находиться Сэм Рэдли. Дверь им открыл светловолосый улыбающийся мужчина. Его познакомили с Эваном, и Сэм доложил обстановку.

- Похоже, сейчас они спят, возможно, придется долго ждать. Включайте аппарат и слушайте. Я буду находиться снаружи и следить за подъездной дорогой.

- Прекрасно,- сказал Фрэнк. Он надел наушники прослушивающего устройства. Сэм тихо вышел из комнаты.

До самой ночи в соседней комнате не было произнесено ни слова, пока вдруг не зазвонил телефон.

- Да? - ответил один из мужчин. Послушав с минуту, он расстроенно хмыкнул: - Черт, не повезло, я надеюсь, что они далеко не уйдут,- и повесил трубку.

- Это был Митч. Ребята Харди и их приятель уехали, он не смог следовать за ними, так как его мотоцикл отказал.

- Плохо,- сказал человек, у которого был явный греческий акцент, видимо, Димитри.- Они поехали на машине старика?

- Да.

- Тогда они вернутся.

Опять наступила тишина, но через несколько минут грек продолжил:

- Хорошо, что тебе удалось забрать фильм. Твистер просто выходит из себя,- он хочет получить премию, а потом скрыться на время. Я его не осуждаю, слишком большое напряжение. После того как отправим следующий груз в Грецию, на время исчезнем.

- Да,- ответил Коль.- Не стоит рисковать. А что случилось с парнем?

- Он удрал в Нью Йорк, но Твистер нашел его.

- Лучше будет, если мы позвоним ему и расскажем о Хэчте,- опять послышался голос Коля.

Они набрали номер, и Димитри попросил к телефону Герролда.

Фрэнк в крайнем волнении слушал их: оказалось, что банда все знала об антикварном магазине в Нью Йорке, и, если сейчас скажут об этом Герролду, он сразу доберется до «Старинных вещей»!

Но им опять повезло,- Герролда не было на месте, и грек повесил трубку со словами: «Придется нам подождать, пока не вернемся в Нью Йорк».

- Фильм у Коля! - повернувшись к ребятам, прошептал Фрэнк.- Теперь мы можем арестовать его за воровство!

Джо согласился и тут же позвонил в полицию, тихим голосом он объяснил причину вызова, а Фрэнк пересказал ему и Эвану весь разговор соседей. Едва он кончил говорить, как в номере рядом опять зазвонил телефон.

- Алло! - ответил Коль. После недолгого молчания он выругался и сказал только одно слово: «Невозможно!» Потом наступила минутная тишина, хлопнула дверь и раздались тяжелые шаги.

- Они удирают! Телефонист отеля, видимо, их предупредил! - закричал Фрэнк.

Когда ребята выбежали из комнаты, преступников уже и след простыл. Сбив детектива с ног, Димитри пролетел мимо стойки администратора и побежал дальше к дороге. Коль устремился к лесу. Джо и Эван бросились за ним, пока Фрэнк помогал Сэму встать на ноги. Они тоже побежали вдогонку, когда на дороге, ведущей к мотелю, показались мчавшиеся полицейские машины. Из одной прыгнул офицер и приказал им остановиться. К тому моменту, когда у них проверили документы, грек уже исчез!

А в это время Джо и Эван мчались через лес за Колем. Внезапно они оказались перед металлической решеткой, за ней, невдалеке, проходила скоростная магистраль, по которой машины неслись сплошным потоком.

- Если Коль перелез через решетку, то его уже подобрала первая же машина,- сказал Эван.

- Сомневаюсь, что кто то остановится ради него,- скептически отнесся Джо к такому предположению.- Остановка при такой скорости может вызвать аварию.

В это время к решетке подбежали Фрэнк, Рэдли и полицейский.

- Полагаю, что второй тоже удрал,- сказал полицейский, выслушав описание внешности Коля, и уехал. Ребята пошли обратно и вскоре опять оказались в лесу. Вдруг Джо прошептал:

- Старайтесь не шуметь. Мне кажется, что Коль где то здесь в лесу. Давайте немного подождем.

Все застыли, прислушиваясь к малейшему шороху. Минуты уходили, прошло четверть часа, еще, еще… Джо уже был готов бросить свою затею, когда услышал легкое шуршание прямо у себя над головой. Что то слегка задело его щеку. Он протянул руку и поймал конец тонкой веревки, послышался шум, кто то спрыгнул на землю, покрытую мхом, почти рядом с ним.

С диким криком Джо метнулся в сторону темной фигуры. Коль! Эван прыгнул с другой стороны. Все трое покатились по земле. Наконец ребята зажали руки Коля, и тут появился свет и послышался голос Фрэнка:

- Джо, Эван, где вы?

- Мы здесь!

Вскоре в ярких лучах фонарей все увидели распростертого на земле Коля. Фрэнка сопровождали полицейские, которые уже допросили телефониста и проверили вещи преступников.

Коля обыскали и нашли в кармане коробку с фильмом. Ему надели наручники и увели к машине.

Через полчаса все встретились в полицейском участке, где Сэм Рэдли предъявил Колю обвинение в краже фильма. Он пообещал отослать пленку Джеффу Рикеру, после того как полиция ее вернет. Коль молчал.

Наконец ребята вернулись в дом Бастера Баклса. Фрэнк позвонил домой. Ответила мама и сказала, что отец улетел в Нью Йорк, остановился в такой то гостинице. Джо позвонил в Нью Йорк.

Мистер Харди поздравил трех сыщиков с успехом и сказал, что все еще занимается бандой Герролда и надеется собрать достаточно доказательств для его ареста раньше, чем он исчезнет.

- И мы этим заняты, папа. Нам надо лететь в Нью Йорк. Мог бы ты заказать нам билеты по твоей кредитной карточке?

- Конечно. Я тебе перезвоню и скажу, на какой рейс будут билеты.

Билеты были заказаны на утро следующего дня. После завтрака ребята вызвали такси и попрощались с Бастером, который был так расстроен, что не хотел отпускать их.

- С вами, ребята, я чувствую себя молодым и участвую во всех ваших тайнах,- говорил Бастер, пожимая всем руки на прощание.- Постарайтесь посетить меня, если опять попадете на запад,- просил он.

По дороге в аэропорт они заехали в лабораторию, чтобы забрать увеличенные снимки и пленку, спрятали все в дорожную сумку. Они добрались до аэропорта всего за минуту до окончания посадки.

Прилетев в аэропорт Кеннеди, они сразу отправились в гостиницу, где остановился отец. Какое счастливое воссоединение! За обедом говорили о происшедшем. После обеда в справочнике нашли адреса двух магазинов «Салон антиквариата» - в Бронксе и в Манхэттене, на Третьей авеню, недалеко от 60 й улицы.

На следующее утро мистер Харди занялся своими делами, Фрэнк и Эван поехали в Бронкс, а Джо - в магазин на Третью авеню.

Магазин был полон различных предметов искусства, старинных статуэток, ваз и восточного антиквариата. Джо сказал хозяину, что они ищут копья и шлемы.

- Постановка в школьном театре?

- Возможно.

- Хорошо, идите за мной,- и мужчина повел Джо в заднюю комнату, где лежала целая куча самых разных вещей.

- Смотрите здесь, если что нибудь найдете, то принесите ко мне.

Здесь было много всего: копья, театральные костюмы, но ни одного шлема. Джо увидел большой швейцарский колокольчик, такой, как вешают на шею коровам, которые в октябре спускаются с Альп. Он вспомнил, что где то читал об этом. С любопытством поднял его и увидел под ним АНТИЧНЫЙ ШЛЕМ! Джо осмотрел его внутри и снаружи. Сзади на нем была трещина, как будто кто то ударил тяжелым молотом. А сверху над носовой планкой шла таинственная надпись.

Дрожащими руками Джо вытащил фотографию разбитого шлема и сравнил его с тем, что был перед ним. Исчезли всякие сомнения. Это трофей, который они искали!

Стараясь скрыть свою радость, он взял шлем и прошел в первую комнату к хозяину.

- Что нибудь попалось? - спросил тот.

- Похоже, что нашел.

- Я рад,- улыбнулся хозяин.- Можно снизить вам цену, ведь вы студент. Всего двадцать пять долларов.

Вынув деньги из бумажника, Джо передал их продавцу. Он выписал квитанцию, завернул шлем и вручил его Джо.

Успех! Наконец то! Джо чувствовал себя так, будто у него выросли крылья. Он вышел на Третью авеню, на солнечный свет, представляя, какими радостными криками его встретят друзья, когда он покажет им шлем.

Но в тот момент, когда он искал такси, на голову ему обрушился страшный удар. Он упал на тротуар, и в тот же момент шлем вырвали из его рук!

 

ПОЛЕТ В ГРЕЦИЮ

Когда он пришел в себя, то увидел вокруг толпу людей. Продавец древностей и двое прохожих помогли ему встать. Джо потрогал голову и вскрикнул от боли.

- Кто меня ударил?

Хозяин магазина видел, как трое мужчин набросились на него, один ударил по голове, второй выхватил шлем, затем все трое повернули за угол и побежали в сторону Лексингтон авеню. Все произошло так быстро, что никто не сумел их разглядеть.

Поблагодарив всех за помощь, Джо повернул за угол. Он понимал, что найти своих врагов не сможет, но надо было попытаться.

Он дошел до Лексингтон авеню, посмотрел в обе стороны, но никого с его свертком не было видно. Когда он шел по направлению к Парк авеню, в голове его с бешеной скоростью вертелись вопросы:

Неужели его преследователи шли за ним до магазина?

Может быть, Димитри летел с ними на одном самолете из Лос Анджелеса в Нью Йорк?

Атаковали эти люди Фрэнка и Звана?

Джо пересек Парк авеню и быстро шел к Медисон авеню, когда увидел троих, садившихся в такси.

Один из них нес объемистый пакет. Шлем!

Джо рванулся вперед, но машина скрылась прежде, чем он успел добежать до нее. В этот момент еще одно такси подъехало к тротуару и из него вышел пассажир. Джо прыгнул в машину и показал водителю на идущее впереди такси, которое остановилось на красный свет:

- Следуйте за ними!

- Что, играете в полицейских и бандитов?- спросил водитель.

- Пожалуйста! Не потеряйте их в потоке! Это воры!

- Пристану к ним, будто клеем намазанный. Успокойтесь!

Красный свет сменился зеленым, и они понеслись к северной части Мэдисон авеню. Джо наклонился вперед, стараясь рассмотреть их лица, но увидел только спины. Они пересекли 63 ю улицу, потом поехали на север к Восьмой авеню. Первое такси остановилось около 72 й улицы, и пассажиры вышли из машины. Джо протянул водителю пять долларов и выскочил за ними. Один из них, тот, что был похож на Димитри, повернулся и увидел Джо. Тогда все трое нырнули в двери ресторана «Пелопоннес».

Джо тоже подбежал к дверям, но ему помешала выходящая пара. Когда же удалось войти и он осмотрелся, то не увидел воров.

Менеджер, приятный мужчина в черном пиджаке, подошел к нему и спросил, кого он ищет.

- Троих мужчин! Они вбежали сюда минуту назад!

- Не только вбежали, но и выбежали через черный ход! - буркнул менеджер.

Джо проскочил через зал и кухню и бросился по аллее, которая вела к стоянке машин на 73 й улице. Нигде никого. Они исчезли.

Огорченный Джо вернулся в гостиницу, Фрэнк и Эван уже были там. Джо рассказал, что с ним произошло.

- Интересно, как они узнали, в каком магазине был шлем!

- На этот вопрос я могу тебе ответить,- сказал Фрэнк.- Продавец в Бронксе сказал Эвану и мне, что перед нами в магазин заходил грек, который искал античный шлем, и продавец послал его на Третью авеню, во второй магазин.

- Это, конечно, Димитри: он был среди тех, кто ударил меня по голове. Я узнал его, когда он повернулся. Вторым мог быть Саффел. Но третий?

- Отец, у тебя есть с собой фотография Герролда? - спросил Фрэнк.

- Конечно,- и с этими словами мистер Харди вынул из чемоданчика портрет рэкетира: вполне интеллигентное лицо и темные волосы.

- Надо показать это фото в ресторане «Пелопоннес»,- предложил Фрэнк.

Ребята вернулись в ресторан, где менеджер подтвердил, что Герролд был одним из троих, бежавших через зал и кухню.

Вернувшись в гостиницу, они опять говорили все о том же:

- Зачем Герролду шлем?

- Знает ли он его настоящую цену?

- Имеет ли все это отношение к расследованию, которое проводил мистер Харди?

- У меня просто раскалывается голова,- сказал Джо,- от удара и от всех этих вопросов. Что будем делать дальше?

- Думаю, что вся шайка улетит в Грецию,- сказал мистер Харди.

- Верно, отец! Димитри сказал Колю, что Герролд хочет на время исчезнуть!

- Значит, летим в Грецию,- встрепенулся Джо.

- Прекрасно, я буду вашим гидом,- обрадовался Эван.

- Хорошо, сейчас же закажем билеты, а я сообщу родителям Эвана, что вы приезжаете,- сказал Харди.

На этот день билетов на самолет не оказалось, только на следующий, на три разных рейса. Это даже лучше - все три рейса будут у них под наблюдением. Они постарались узнать, заказаны ли билеты на имя Димитри и Герролда, но им ответили отрицательно.

- Это ничего не доказывает, можно лететь под вымышленными именами,- сказал мистер Харди.- Внимательно смотрите за ними.

Братья сложили вещи. Первым отправлялся Эван, за ним Джо. Самолет Фрэнка тронется вечером. Когда самолет поднялся и можно было отстегнуть ремни, Фрэнк встал и медленно пошел по салону, всматриваясь в лица пассажиров.

Вроде бы никто не напоминал Герролда или Димитри, но вскоре Фрэнк обратил внимание на человека, лоб которого покрыли крупные капли пота. У него не было усов, но темные волосы и коренастая фигура напоминали грека.

Фрэнк обратился к стюардессе:

- Скажите, вот тот человек, что сидит у окна, его фамилия Димитри? Мне кажется, я его знаю, но мне не хотелось бы ошибиться.

- Сейчас проверим,- девушка направилась к пассажиру, потом вернулась и сказала, что действительно его имя Димитри.

Фрэнк направился к его месту.

- Лучше сдавайтесь, Димитри,- сказал он.- Я хочу сообщить капитану корабля, что на борту находится беглец!

Мужчина встал и критически посмотрел на Фрэнка.

- О чем, черт возьми, вы говорите?

- Вы знаете, о чем я говорю. Вы связаны с Герролдом и Котенком Колем! Пассажир громко расхохотался:

- По моему, вы просто сошли с ума. Поговорите со мной по гречески.

Внезапно Фрэнк понял, что мужчина говорит по английски без акцента. Может быть, он ошибается?

- Ваша фамилия Димитри? Не правда ли?

- Да, Димитрий Джонс из Кеокук, штат Айова.

- А я думал, что вы грек,- прикусил язык Фрэнк.

- Наполовину грек, моя мать родом из Тессалии, потому я и получил имя Димитрий.

Фрэнк почувствовал, как покраснел от смущения.

- Прошу прощения. Я принял вас за другого человека. Пожалуйста, извините!

- Наверное, вы прочли слишком много детективных историй,- качая головой, сказал мистер Джонс.

Фрэнк поплелся к своему месту.

«Господи, какой дурак! Хорошо, что меня не видели Джо и Эван!»- подумал он.

В этот момент сильные руки сзади схватили его голову в такой замок, что Фрэнк не мог издать ни звука.

 

МАСКАРАД

Фрэнк пытался вырваться, но его держали крепко. Внезапно хватка ослабла, и Фрэнк услышал знакомое хихиканье. Повернувшись, он увидел веселую круглую физиономию Чета Мортона! Чет сделал шаг вперед и плюхнулся на сиденье рядом с местом Фрэнка. Он широко улыбался:

- Фрэнк Харди, суперсыщик! Я знал, что без меня у тебя будут неприятности!

- Хорошо, но как ты попал сюда и именно на этот рейс и в нужное время?

- Твой ангел послал за мной. На самом деле это была тетушка Гертруда. Я позвонил вам домой и она сказала, что ты летишь в Нью Йорк. В школе на эту неделю назначили поход, и я упросил отпустить меня. Приехал и отправился к твоему отцу. Он рассказал мне о предстоящем вам всем путешествии. Это прозвучало очень привлекательно, я отправился в аэропорт, но чуть не упустил твой рейс. И вот я здесь.

- Просто не верю своим глазам! Ты потратил все свои сбережения на билет, просто чтобы присоединиться к нам?

- Нет, я выполнял важную миссию: надо было посмотреть, как вы тут поживаете, кроме того, я снимаю документальный фильм.

- Ты шутишь! О чем фильм?

- О тупых полицейских. О нет, о греческих красавицах,- поправил себя Чет, когда получил легкий удар под ребро.

- И из за греческих красавиц ты уехал от Тельмы?

- По правде говоря, Фрэнк, я был рад сбежать оттуда.

- Что произошло?

- Она хотела со мной обручиться! Фрэнк чуть не подавился от смеха.

- В любом случае она мне уже надоела. Посмотри на это! - и он похлопал себя по животу.- Так когда нас будут кормить?

Фрэнк вздохнул с отчаянием и посмотрел на него:

- Опять шуточки! Послушай, все это очень серьезно. Чет, мы должны тщательным образом проверить всех на этом самолете! - И он рассказал приятелю обо всех прошедших событиях.

- У меня есть идея,- воскликнул Чет.- Я начну снимать свой документальный фильм прямо сейчас. Тогда я смогу более пристально рассмотреть каждого пассажира.

Взяв камеру, Чет стал ходить вдоль по проходу между рядами кресел, снимая тех пассажиров, которые казались ему интересными, а Фрэнк в то же время прошел с другой стороны, внимательно осматривая всех. Чет только на секунду оторвался от своего дела, чтобы улыбнуться красивой милой девушке. И тут его взгляд остановился на мужчине средних лет, который сидел рядом с ней.

У него были светлые волосы и седые бакенбарды. Увидя камеру, он быстро поднял к лицу журнал, что сразу привлекло внимание Чета. Он подошел к Фрэнку и сказал, что, по его мнению, этот человек явно подозрителен.

- Некоторые люди действительно не любят сниматься. Ты сказал, что он был среднего возраста?

- Да.

Фрэнк вытащил фото Герролда.

- Это он?

- Нет. У него более светлая кожа и волосы.

- Тогда это не Герролд. И на Димитри он тоже не похож, но я посмотрю на него внимательней, когда буду возвращаться.

Чет вернулся к тому месту, где сидели девушка и мужчина. Девушка встала, Чет быстро занял ее место и попытался начать разговор с соседом.

- Приятный у нас полет,- сказал он. Мужчина в ответ произнес что то неразборчивое.

- Я из Бейпорта. А вы откуда? - продолжал Чет.

Мужчина закашлялся, вынул из кармана платок и вытер лоб. Потом поднялся и направился в туалет. Тогда Чет встал и пошел к Фрэнку.

- Этот парень действительно ведет себя подозрительно,- и он рассказал о своих попытках завязать разговор.

Прошло не менее двадцати минут, когда мужчина наконец появился. Фрэнк и Чет стояли в проходе между рядами и проследили, как он садился на место.

- У него фигура Саффела и тот же цвет волос, но Леон намного моложе!

- Он просто мог загримироваться.

- Давай сядем. Начинают разносить обед.

Фрэнк сел на свободное место рядом с подозреваемым, а Чет с другой стороны, через проход. Никто не сказал ни слова. Уголком глаза Фрэнк наблюдал за мужчиной. Тот явно нервничал. Стюардесса ставила перед пассажирами подносы с горячей пищей: мясное филе с пюре и морковью. Фрэнк взял вилку и начал есть. Сосед его сидел не шевелясь, весь напрягшись. Он лишь отрезал маленький кусок мяса и поковырял пюре, отложив вилкой морковь на тарелку с хлебом. И тут Фрэнк вспомнил, что Саффел терпеть не мог моркови!

«Итак, начинаем все снова!»- подумал Фрэнк.

Глубоко вздохнув, он внезапно произнес:

- Хватит баловаться, Леон! Со стуком на поднос упала вилка, руки Саффела задрожали от страха и усталости.

- Ладно, сдаюсь!

- Боже мой, это действительно Леон,- вытаращил глаза Чет.

- Маскарад! Вначале тебе удалось нас провести. Ну, а теперь расскажи нам, зачем ты связался с этой бандой Герролда?

- В первый раз, когда мы с вами встретились в аэропорту Бейпорта, вы меня просто опозорили. Я хотел вам отомстить. Димитри видел, как на водопадах я разбил одну из ваших камер. Позже, в лагере, он подошел и предложил помочь ему изводить вас.

- Он сказал тебе, почему он это делает?

- Нет. Я понял, насколько это серьезно, только тогда, когда они заставили меня украсть на стройке динамит и взорвать ваши мотоциклы. После этого я убежал от них и отправился в Нью Йорк, но они там поймали меня и пригрозили, что убьют. Я знал, что они не шутят, и поэтому то я здесь.

Тут Фрэнк вспомнил, как Димитри говорил Колю, что парень сбежал в Нью Йорк, но Герролд нашел его. Значит, Саффел говорит правду.

- Это ты преследовал братьев и Эвана в Сан та Фе?

- Да,- кивнул Леон.- Я загримировался. Коль и Димитри сели на другой самолет, и там мы встретились.

- А кто раздавил наши мотоциклы в Таосе?

- Котенок Коль. Это он завел грузовик.

- Так я и думал. Теперь объясни, почему ты здесь?

- Не знаю. Герролд и Димитри приказали мне лететь в Грецию, чтобы там встретиться с ними.

- А где они сейчас?

- Они на частном самолете вылетели из Тетелборо, Нью Джерси, и полетели на Бермуды. Оттуда они планировали лететь в Лондон, а затем в Афины.

- Ты был с ними, когда они украли у Джо шлем?

- Да, был. Извините за то, что Димитри ударил вашего брата. Я сделаю все, если вы поможете мне выбраться из этой истории!

- Мы постараемся,- пообещал Фрэнк.- Где вы должны встретиться?

- В зале для прибывающих афинского аэропорта. Там всегда стоит очередь на такси, и мне приказано встать в конец очереди. Это все, что мне сказали.

- Послушай, Чет, есть идея: ты займешь место Леона. Ты можешь загримироваться точно так же и обмануть их хотя бы на время. У вас примерно одинаковые фигуры. Мы будем за вами следить и, если понадобится, поможем, ты только дай сигнал. Хорошо?

- Конечно. Я постараюсь.

Был полдень, когда лайнер приземлился в международном афинском аэропорту. Чет принял облик того мужчины, которого играл Леон: с помощью красок, которые были в сумке у Саффела, ему состарили лицо.

- Теперь ты знаешь, как будешь выглядеть через несколько лет,- поддразнил своего приятеля Фрэнк.

Самолет сел, и через двадцать минут они миновали таможню и паспортный контроль, вышли из здания и Чет встал в конце длинной очереди на такси.

Чет стоял с кинокамерой через плечо, за ним на расстоянии шел Фрэнк, еще дальше - Саффел.

Внезапно в предпоследней машине распахнулась дверь. Чья то рука схватила Чета и втянула его внутрь. И в тот момент, когда Фрэнк и Леон побежали к такси, оно на полной скорости сорвалось с места.

 

МИСТЕР ВАНИДАС СИМПАТИЗИРУЕТ

Буквально остолбенев от такого поворота дела, Фрэнк беспомощно стоял на тротуаре, когда мимо пронеслось такси, уносящее Чета. Он позвал Леона, и они вскочили в следующую машину. Фрэнк сказал водителю следовать за первой машиной, водитель, видимо, не понял его, повернулся и опять спросил Фрэнка, куда ехать.

- Вот за тем парнем! Скорее! Следуй за ним! Но водитель только пожал плечами и спросил:

- Сэр, в какую гостиницу?

- Да ни в какую… Надо, чтобы вы…

Но такси с Четом исчезло из вида. Фрэнк попытался скрыть свое разочарование, полез в карман, вытащил адрес, который дал ему Эван, и протянул его шоферу. Тот кивнул, улыбнулся и двинулся вперед.

Родители Звана жили в квартире недалеко от центра. Когда Фрэнк и Леон приехали туда, Джо и Эван уже были там. Они пришли в ужас, когда увидели Леона.

- Где ты взял его? - бормотал Джо.

Фрэнк рассказал о том, что произошло в самолете. Леон опять извинялся за то, что он сделал Джо.

- Ладно, забудь об этом,- ответил тот.- Я рад, что ты на нашей стороне.

- Да, это хорошая новость, но есть и плохая, приготовься.

- Говори!

- Наш Чет…

- Что то случилось с ним в школе?

- Да нет. Его похитили в афинском аэропорту.

- Как?

Фрэнк описал все подробности, Эван позвонил в полицию. Он упомянул, что у Чета была с собой кинокамера. Полиция обещала опросить всех таксистов и начать поиски похитителей. Эван добавил, что один из похитителей - это Герролд, известный гангстер, его разыскивают в Соединенных Штатах. Полицейский, поблагодарив за информацию, обещал немедленно сообщить им, если у него появятся новости.

Было уже пять часов, когда приехали родители Эвана. Они были крайне удивлены таким количеством гостей, так как уезжали за город и телеграммы не получили.

Отец и мать Звана, милые, приятные люди, с радостью приняли ребят. Им немедленно рассказали обо всем, и родители очень огорчились, услышав о том, что случилось с Четом.

- Вы позвонили дяде Нику? - спросила мадам.

- Нет еще,- ответил Эван.- Мы стараемся не занимать линию, ждем звонка из полиции.

И в этот момент зазвонил телефон, Эван схватил трубку, послушал и что то сказал по гречески, потом повесил трубку.

- Полиция кое что обнаружила! Водитель такси нашел в своей машине кинокамеру и привез ее в полицию. Надо немедленно ехать туда и определить, его ли это камера.

Эван, Джо и Фрэнк поехали в полицию, а Леон остался дома. Эван переводил, когда они представились, и лейтенант показал им кинокамеру.

- Да, это камера Чета, вот и вмятина от удара камня.

- Попроси офицера проявить пленку,-сказал Фрэнк Эвану.- Может быть, там ключ к разгадке.

Полицейский согласился, пленку вынули из камеры и быстро проявили. Потом лейтенант вставил готовый фильм в проектор и стал показывать его на небольшом экране.

Сначала появились лица пассажиров самолета, потом Леон, прикрывающийся журналом. Несколько темных кадров, нечеткое изображение каких то зданий, затем появились крупные снимки двух мужчин.

- Димитри и Герролд! - закричал Фрэнк.- Теперь мы можем быть уверены, что они украли Чета.

На последнем кадре была разрушенная древняя арка.

- Это Арка Адриана, один из знаменитых исторических памятников Афин,- сказал Эван.

- И что тебе это дает? - спросил Фрэнка Джо.

- Думаю, что в этом месте они вышли из такси, и Чет, хитрая лиса, специально оставил кинокамеру на полу машины. Главный вопрос: куда они направились потом.

Полицейский обещал оповестить полицию по всей Греции на тот случай, если похитители задумают покинуть страну.

Поблагодарив его, ребята вышли, решив завтра утром проехать к Арке Адриана, чтобы самим на месте осмотреть все и, возможно, найти какие то следы похитителей.

На следующий день после завтрака родители Звана отправились на работу. Леон был совсем простужен и остался дома. Эван, Фрэнк и Джо отправились к Арке Адриана. Она стояла на очень оживленной улице, недалеко от дома Эвана. Эван рассказал, что арка была возведена в древние времена, чтобы разделить два поселения: римское и греческое.

Оглянувшись, Фрэнк увидел на другой стороне улицы агентство, сдающее в аренду машины.

- Идея! - воскликнул он.- Может быть, они взяли напрокат машину и уехали в горы?

Они перебежали улицу и вошли в контору, где их встретила приветливая милая девушка.

- А, американцы,- сказала она.- Желаете взять машину?

- Нет,- сказал Фрэнк и показал ей фотографию Герролда.- Не приходил ли к вам вчера этот человек?

Она внимательно изучила фотографию.

- Да, приходил вчера после двенадцати и взял «Фиат» бежевого цвета.

- Кто нибудь был с ним?

- Двое ждали его в такси.

- Мы должны поймать этих людей,- сказал Эван.

- Вы можете назвать номер взятой им машины?

- Да, но я не могу сказать, куда они поехали.

- Вы давали им карту? - спросил Фрэнк.

- Да.

- Постарайтесь вспомнить, говорил ли этот человек что нибудь о своих планах. Девушка задумалась.

- Он разложил карту вот здесь и потом… да, вспомнила, он пальцем вел по ниточке автострады и, кажется, остановился на городе Дельфы.

- Большое вам спасибо! Вы нам очень помогли,- поблагодарил Эван.

Ребята были просто на седьмом небе от радости, когда выходили из агентства. Они взяли такси, приехали домой к Эвану и тут же сообщили в полицию все им известное. Внезапно в дверях показался знаменитый дядюшка Эвана, Николос Пандрополос, статный осанистый человек, с высоким лбом, морщинистым лицом и крепким пожатием рук. Он очень огорчился из за похищения Чета.

Эван рассказал ему, что жулики, вероятно, отправились в Дельфы, и спросил, может ли он одолжить ребятам свой автомобиль, чтобы дальше преследовать Герролда.

- Конечно,- ответил дядюшка Ник и обратился к Леону: - Думаю, вам надо оставаться здесь, пока их не поймают, иначе вы можете стать их следующей жертвой. Леон поблагодарил его.

- Вы думаете, что они могут что нибудь сделать Чету? - спросил Эван дядю.

- Вряд ли они его выпустят, он слишком много знает. С другой стороны, он будет им мешать, они не смогут его взять с собой туда, куда направляются.

- Значит, у них может быть только одно решение, и я боюсь о нем думать!-сказал Джо.

- Если бы узнать побольше о Димитри, это дало бы нам ключ к расследованию: кто его друзья, связи, прежняя работа…

- Знаете, я вспомнил,- сказал дядюшка Ник.- Человек по имени Джордж Димитри когда то работал у моего конкурента, Спиро Ванидаса, но там были какие то неприятности, и его уволили. Может, это тот самый Димитри?

- А нельзя ли поговорить с мистером Ванидасом?

- Трудно сказать, у нас с ним никогда не было общих дел, но думаю, что он не откажется от разговора. Давайте я отвезу вас к нему в офис. Оттуда вы уже поедете на моем автомобиле. Я сам все скажу твоим родителям, Эван.

- Спасибо, дядюшка.

Через полчаса они были в шикарном офисе Спиро Ванидаса. Он был моложе дядюшки Ника: прямые черные, зачесанные назад волосы, тонкие черты лица, выступающие скулы, стройная фигура. Когда он услышал о похищении и о человеке по имени Димитри, он только покачал головой.

- Если это тот Димитри, ничего хорошего от него ждать нельзя. Он работал раньше в нашей компании, но мы его выгнали за воровство. Служба безопасности заподозрила его, но не было достаточно доказательств для его ареста.

- Вы знаете кого либо из его друзей?

- К сожалению, нет, но я могу расспросить своих людей. Может быть, кто нибудь знает. Я позвоню вам.

Поблагодарив Ванидаса, они отправились в Дельфы на «мерседесе» дядюшки Ника.

Эван сидел за рулем, машина неслась на север по национальной автостраде, потом повернула перед указателем «Левадия». В окрестностях города Эван остановился у магазина с названием «Для друзей».

- Интересно, почему у него английское название? - спросил Джо.

Эван объяснил, что здесь всегда останавливаются туристские автобусы, чтобы иностранные путешественники могли немного отдохнуть.

- Давайте войдем и узнаем, останавливался ли здесь Герролд с компанией.

- Прекрасная идея. Я уже проголодался.

На родном языке Эван спросил хозяина, не видел ли он двоих мужчин, и показал фотографию. Хозяин повернулся в сторону стоянки машин.

- Эван, что он говорит?

- Говорит, что они останавливались здесь вчера. Герролд вошел, купил пироги и сладости, но вели они себя как то необычно. На заднем сиденье машины молодой парень боролся со своим соседом. Герролд объяснил, что парень болен, у него бывают припадки и поэтому они везут его в Дельфы.

- Бедный Чет! Мы ведь сразу и не поняли, в какую историю он попал,- сказал Джо.

Дорога петляла по холмам и вдоль склона крутых гор. Только после полудня они оказались в Дельфах. Перед ними был красивый город греческой цивилизации, кругом руины старинных зданий и храмов, а на склоне горы расположился изумительный мраморный амфитеатр.

- А еще выше находится стадион. Отсюда его не видно, но сейчас у нас нет времени на осмотр достопримечательностей,- сказал Эван.

Приехав в город, они начали свои расспросы, но никто не видел разыскиваемых. Неожиданно им повезло: служащий на заправочной станции в западной части города рассказал, что бежевый «Фиат» останавливался здесь вчера и что у одного из пассажиров случился припадок. Двое людей, что сидели рядом с ним, сказали, что везут его к врачу.

Дорога пошла вниз, через оливковые леса на холмах. Через час Фрэнк сменил за рулем Звана. Теперь они ехали вверх по голым холмам, потом опять вниз в узкую долину, по дну которой неспешно бежала река. Внезапно в долину опустились темные облака.

- Приближается буря,- сказал Эван.- Я уже видел такую в Аризоне, только здесь налетела быстрее.

Вскоре сплошной стеной полил дождь. Щетки на стекле не справлялись с потоком воды. Чтобы видеть дорогу, Фрэнк низко наклонился к рулю и вел машину очень медленно. Сверху по склонам катились камни, и вдруг раздался удар. Машина начала скользить, и камни летели из под нее.

Ребята вылезли из машины, чтобы посмотреть, что случилось, и через секунду насквозь промокли. Они увидели, что заднее колесо смято.

- Это безнадежно! - застонал Фрэнк.- Надо убрать машину с дороги.

Все трое стали толкать ее, пока, наконец, она не оказалась на небольшой площадке.

Ребята влезли внутрь и поменяли мокрую одежду на сухую, вынутую из мешков. Через полчаса облака так же внезапно уплыли, и сквозь сверкающую листву пробилось заходящее солнце.

- Да, попались мы. Что будем делать? Машина дяди сломана, Чет исчез! Мы на мели,- сказал Джо.

- Перспективы не блестящие,- согласился Эван.- Место пустынное, и можно часами ждать проходящей машины!

- Пойдем поищем помощи,- предложил Фрэнк.- Кто то же здесь живет!

- Пошли, посмотрим! - подхватил Эван. Они спустились по дороге, когда Эван показал на вершину горы:

- Смотрите, избушка пастуха.

- Где? - спросил Джо.

- Видишь невысокое длинное строение из камня?

- Вижу, прямо на холме.

По склону они взобрались к домику. Эван постучал в деревянную дверь, и им навстречу вышла крестьянка. Они рассказали о своей беде. Тут в дверях появился пастух. Хозяева предложили ребятам поужинать с ними и переночевать в их доме.

- В долине полно камней, которые после бури срываются со склонов гор,- сказал пастух.

Фрэнк, Джо и Эван поблагодарили хозяев, поели вместе с ними и улеглись на соломенных матрасах в углу узкой комнаты. Перед рассветом они все одновременно проснулись от странного звука.

- Что это такое? - спросил Джо.

- Похоже на вертолет! И он приближается!

Выскочив из дома, ребята стали смотреть на серое небо. Маленькая стрекоза вертолета садилась на склоне холма.

- Нам повезло,- закричал Джо.- Может быть, этот парень нас подберет!

Спотыкаясь и скользя по грязи, они побежали вверх по холму. Вскоре они увидели небольшую хижину, прилепившуюся к склону. Ребята стали кричать. Вертолет приземлился, лопасти его винта медленно крутились.

Внезапно они услышали знакомый голос:

- Помогите! Помогите!

- Это Чет! - вскрикнул Эван.

- Верно! - воскликнул Фрэнк.- Посмотрите, они тащат его в вертолет!

 

ПЕЩЕРЫ КОРФУ

Руки у Чета были связаны, но он отчаянно сопротивлялся. Когда он услышал голоса друзей, то бросился на землю и начал брыкаться. Похитители поняли, что быстро с ним не справиться, и бросили его, а сами залезли внутрь вертолета, и он с шумом поднялся в воздух.

Эван первым подбежал к Чету и развязал ему руки. Чет закричал от боли, когда кровь снова потекла по жилам, но быстро пришел в себя. Друзья окружили его и забросали вопросами. Чет рассказал, что только вчера Герролд и Димитри привезли его в хижину и привязали к столбу.

- Куда они полетели? - торопил его Фрэнк.

- Я не знаю. Они несколько раз повторили слово Керкира, но я не понял, что оно означает.

- Это греческое название острова Корфу! - сказал Эван.- Остров расположен на северо западе, около Албании. Может быть, они направились туда?

- А кто были те парни в вертолете? - спросил Фрэнк.

- Представления не имею. Они появились недавно. Не сказали, куда хотели увезти меня. А теперь объясните, как вы попали сюда и так вовремя?

Фрэнк и Джо наперебой бросились рассказывать о последних событиях. Внезапно Чет схватился за живот:

- Я совсем ослаб! Я не ел со вчерашнего дня!

- Мы знаем, где можно поесть, это в пяти минутах отсюда,- сказал Эван.

- Пошли!

Ребята направились к домику пастуха, где им дали хлеба и козьего молока. После этого они поблагодарили хозяев и вернулись к своему «Мерседесу». Около него они увидели двух полицейских. Один из них записывал номер их машины. Они удивленно посмотрели на ребят, потом Эван рассказал об их злоключениях, полиция по радио сообщила в город Навпактос и попросила прислать ремонтную машину. Потом Эван доложил им о спасении Чета и о вертолете. Полицейские пообещали сообщить в Афины, позвонили в семью Пандрополос и уехали.

Механики прибыли через два часа. Они сменили лопнувшее колесо. Ребята заплатили за ремонт и направились на запад по направлению к Корфу.

Узкое шоссе все время петляло и кружилось, пока не спустилось вниз к Навпактосу, маленькому городку на берегу Коринфского залива. Здесь они остановились для заправки и смены масла.

- Едем дальше,- сказал Эван.- Если нам повезет, то мы успеем на последний паром из Игуменитсы до города на Корфу.- И он показал им карту.

Дорога вела на запад в Месолонгион, потом на север к Иоаннине и потом опять на запад к Игуменитсе - городу на побережье.

Ребята меняли друг друга за рулем. Последние мили машину вел Фрэнк. Он ловко ехал по этой извилистой горной дороге, которая наконец спустилась к береговой линии. И тут Эван закричал:

- Вон паром! Он грузится! Давай быстрее, Фрэнк! Выпусти меня перед кассами.

Фрэнк занял место в очереди на паром. Эван вернулся с билетами, отдал их работнику на пароме и сел в машину к друзьям. Засвистел гудок, и паром медленно отчалил, чтобы пересечь залив и прибыть на Корфу.

Те два часа, что они плыли до острова, показались братьям вечностью. Солнце быстро скрылось в волнах, и почти сразу темнота опустилась над Ионическим морем. К тому времени как стальная рама парома стукнулась о край пристани Корфу, небо было уже совершенно черным, прожектора освещали широкую площадь, по сторонам которой располагались магазины и гостиницы.

- Как насчет того, чтобы поесть? Я умираю,- как всегда заявил Чет.

Все согласились, так как невозможно было проводить в темноте какие то расследования.

Они остановились в отеле «Гермес» и пошли обедать.

- Разбудите меня, когда поймаете этих жуликов,- сказал Чет, когда они вернулись в свою комнату.- Боюсь, что теперь я просплю целую неделю.

Однако на следующее утро он встал вместе со всеми, готовый к дальнейшему преследованию. Они позавтракали в ресторане гостиницы, и официант сказал Эвану адрес местного отделения полиции. Через полчаса четверо ребят вошли в здание главного полицейского управления, где Эван говорил с дежурным сержантом. Он рассказал ему о том, что они должны поймать Димитри и Герролда и о своих поисках античного шлема.

- О, вы тоже?- полицейский, улыбаясь, ответил им по английски. Видя их удивленные взгляды, он продолжал: - Да, мы охотимся за ними. Мы се знаем о Герролде и Димитри по сообщению из Афин.

- Есть успехи? - спросил Фрэнк.

- Мы нашли бежевый «Фиат», правда, брошенный. Но зато исчезла небольшая лодка.

- Вы хотите сказать, что они поплыли к Албании? - изумился Эван.

- Вполне возможно.

- Там их сразу поймают и бросят в тюрьму,- заключил Фрэнк.

- Совсем не обязательно. Димитри сам албанец. Он попросит убежища для своего друга, американского гангстера.

- Так Димитри албанец? - присвистнул Фрэнк.

- Да, несколько лет назад он нелегально пересек границу, получил фальшивый греческий паспорт и, очевидно, переехал потом в Соединенные Штаты.

- Значит, здесь он все хорошо знает?

- Да, наши люди патрулируют береговую линию, однако их не видели. Может быть, беглецы все еще в Керкире.

- Если вы узнаете что нибудь новое, то сообщите нам в гостиницу «Гермес»,- поблагодарив полицейского, сказал Эван.

- Конечно.

Эван выглядел расстроенным. Когда вышли на улицу, он показал ребятам на северо востоке узкую полоску воды, из которой не более чем в десяти милях от берега поднимались холмы.

- Это Албания, не слишком дружественная страна. Если преступникам удастся уйти, то надо проститься со шлемом!

- Еще есть надежда,- сказал Джо.- Они спрятали его где нибудь и теперь ждут удобного случая, чтобы удрать с ним.

- Вопрос о том, где они его прячут? - сказал Чет.

Эван задумался:

- Если они украли лодку, ее они тоже должны где то спрятать. Вдоль берега много пещер. Они могут использовать одну из них!

- Значит, надо взять лодку и посмотреть,- сказал Джо.

Они отправились к берегу и наняли лодку с сильным мотором, длиной в восемнадцать футов. Эван купил подробную карту острова, сел на место рулевого, и они отправились на поиски преступников. Изрезанная береговая линия шла к северу, где в местечке Кулура совсем близко она подходила к албанскому берегу.

- Здесь всего полторы мили,- сказал Эван.

В отличие от окрестностей Афин Корфу был зеленым островом. Его холмы спускались к самой воде. У берега множество подводных скал, и вода вымыла здесь пещеры в известняке. В других местах в лагунах прятались удобные бухты для небольших лодок и пляжи для купанья.

Они проехали около четверти мили от берега, и Эван показал на небольшой остров:

- Это Дассиа, сюда обычно приезжают английские туристы, американцы гораздо реже.

Они плыли дальше к северу. Берег стал более скалистым, пещеры попадались в изобилии. К большим они подплывали ближе и тщательно осматривали их.

Теперь казалось, что Албания совсем рядом: стоит бросить камень, и он долетит до нее. Ее земля казалась белой как мел в свете солнца.

- Давайте ка заедем позавтракать в Кассиопи,- предложил Эван.

Кассиопи была небольшой бухтой, окаймленной низкой бетонной стеной. На берегу было множество ресторанчиков.

- Я так понимаю работу детектива,- сказал Чет,- водный спорт и еда.

И пока остальные возились с лодкой, он уже мчался к ресторану. Когда ребята пришли, он пытался объяснить официанту, что ему нужно.

Пока готовили заказ, молодые сыщики уже опросили нескольких посетителей, не видел ли кто в этих местах людей, похожих на беглецов. Они показывали фотографию Герролда, но все напрасно.

Наконец официант посадил их за столик на тротуаре перед рестораном. Эван и ему показал фото. Тот внимательно посмотрел и поднял брови:

- Да, я видел этого человека. Утром я сделал ему дюжину бутербродов, и еще он взял два термоса горячего кофе.

- Куда же он пошел? - сказал Фрэнк. Официант только пожал плечами. Настроение у ребят сразу поднялось.

- Эти жулики прячутся где то поблизости,- уверенно сказал Джо.- Время у них ограничено. Сомнительно, чтобы они покинули страну днем. Давайте поторопимся и продолжим наши поиски. Эван опять сел за руль и повел лодку вдоль берега, так близко, сколько позволяла глубина, ни обследовали каждую большую пещеру, куда можно было заплыть, и скучная утомительная работа все продолжалась.

- Ночью нам никогда не сделать бы этого,- сказал Чет, прикрывая глаза от низкого солнца.

- А все же я не отчаиваюсь,- сказал Эван.

Они продолжали свои поиски до сумерек, но потом стало так темно, что возникла опасность налететь на риф.

- Продолжим днем! - сказал Джо.

- Хорошо,- согласился Эван.- Я думаю… погодите, что это?

Звук мотора разбил тишину.

- Смотрите,- закричал Чет,- тот самый вертолет, на котором они хотели увезти меня!

 

ВЕЛИКОЛЕПНАЯ ОБЛАВА

Вертолет сел на скалистый мыс недалеко от того места, где стояла лодка, скрытая большим камнем. Появился человек будто из под земли, сел в вертолет, и машина улетела…

- Наверно, с другой стороны пещеры есть выход,- взволнованно сказал Фрэнк.

- Да, я видел какую то щель. Прямо за этой скалой.

Эван выключил мотор лодки и вел ее только при помощи весел.

- Пойдем в пещеру.

- Мы же не знаем, пусто ли там. Может быть, кто то еще там есть?

Ловко маневрируя веслами, Эван провел лодку к самому входу в пещеру. Ребята несколько минут сидели молча, прислушиваясь к тишине.

Наконец Фрэнк сказал:

- Давайте войдем в пещеру, а ты, Джо, оставайся здесь сторожить.

С этими словами он достал из ящика факел, ребята перелезли через скалы и наконец вошли в пещеру; они зажгли факел, пользуясь им очень экономно. Они преодолели несколько глубоких трещин и ям в хрупком известняке, потом подошли к покрытой твердым утрамбованным песком площадке. Всюду были следы ног.

Внезапно свет факела упал на маленькую лодку с подвесным мотором.

- Нет сомнений, это та самая украденная лодка,- сказал Эван.- Эй, посмотрите, что это!

Внутри на две лодки лежала аккуратно перевязанная коричневая картонная коробка. Эван протянул к ней руку.

- Подожди,- закричал Фрэнк,- может быть, это опять какая нибудь дурацкая ловушка!

Он осторожно перерезал шпагат и медленно открыл верх коробки: внутри лежал их расколотый шлем!

- Вау! Только посмотрите! - воскликнул Чет.

- Спокойно! - прошипел Фрэнк.- Они могут услышать нас!

- Конечно, мы вас слышим,- раздался голос Димитри.

Ребята повернулись и увидели, как из тени выходят Герролд и албанец. В руке Димитри пылал яркий факел.

- На вашем месте я не трогал бы этот шлем! - сказал он.

- Это ты говоришь! - сказал Фрэнк и поднял коробку.- Пошли, Чет. Покажи Эвану, как…

Внезапно за спиной ребят раздался голос, от которого кровь застыла в жилах:

- Положите шлем на место! Фрэнк повернулся и увидел направленный на себя пистолет.

- Спиро Ванидас! - выдохнул Фрэнк.

- Вы, вы… я не могу поверить в это!- воскликнул Эван.

- И никто в это не поверит,- холодно произнес Ванидас.- Я хотел иметь этот шлем и я его получил благодаря моим друзьям и, конечно, в результате вашей прекрасной работы сыщиков.

Трое ребят были ошеломлены этим заявлением.

- Вы очень многим рисковали ради шлема,- сказал Фрэнк.- Почему?

- Почему?-судовладелец показал дулом в сторону Эвана.- Из за его дядюшки Ника, вот почему!

- Мой дядя никогда не делал вам ничего плохого! - запротестовал Эван.

- Нет? Он всегда получал выгодные контракты. Его всегда превозносят за его благотворительность. Теперь он хотел иметь шлем Агамемнона, чтобы подарить его своей стране. Еще больше славы и похвал!

Лицо Ванидаса просто перекосило от ненависти:

- Теперь шлем у меня, шлем и любимый племянник Ника, и разный мусор из Соединенных Штатов!

Фрэнк невольно сделал шаг вперед.

- Не двигайся или я убью тебя! - зарычал Ванидас.

- Смотрите, толстяк опять с нами,- сказал Димитри.- Никак от него не избавимся! И это твоя ошибка, Ванидас. Пилот вертолета должен был сбросить его в Коринфский залив! То же мы собирались сделать с этим глупцом Саффелом, прежде чем он сбежал!

- Тихо! - приказал Ванидас.- Где второй парень Харди?

- Его нет с нами,- заявил Фрэнк.

- Прекрасно! - саркастически произнес Ванидас.

- Вы сами не так уж умны, иначе не пилили бы сук, на котором сидите. Все, что вы получили, это мы, разбитый шлем и масса неприятностей.

- Неприятности?-засмеялся Ванидас.- Это у вас неприятности. Я то выиграл!

И его друзья расхохотались вместе с ним.

- Что же касается шлема, то он поедет в Музей изобразительных искусств в Москве как дар великого Спиро Ванидаса!

В этот момент его прервал Герролд:

- А за вас, ребятки, нам дадут хороший выкуп!

- Нет! - повысил голос Ванидас.- Они пойдут прямиком на дно Ионического моря!

- Но мы можем получить за них миллион долларов!

- Хватит! Может, там у себя в Соединенных Штатах вы и считаетесь боссами, но здесь, в Греции, хозяин я. Вы сделаете то, что я скажу!

Фрэнк увидел, как Твистера передернуло от этих слов, и воспользовался этим:

- Что вы там знаете! Филберт Франциско не перестал быть большой шишкой!

Эти слова привели гангстера в ярость. Его лицо побледнело и он рванулся к Фрэнку. И в этот момент вся пещера заходила ходуном от страшного взрыва.

- Джо вернулся вместе с полицией! - закричал Чет.

На секунду Ванидас замер. Пистолет выпал из его рук,- Фрэнк выбил его приемом каратэ… В тот же момент Чет и Эван со всей силой, рожденной безысходностью, бросились на своих мучителей.

Пещера наполнилась стонами и криками бешеной борьбы. Внезапное появление Джо дало ребятам явное преимущество. Мгновенным ударом в подбородок он свалил Герролда. Чет занялся Димитри, пока Фрэнк и Эван связывали Ванидас а.

Затем Фрэнк завернул пистолет в носовой платок и положил в карман в качестве улики. Когда связали двух других, он спросил:

- Джо, а где же полиция с пистолетами?

- Пистолеты! Какие пистолеты?

- А взрыв?

- О, это был фейерверк. Спасибо Чету. Эти патроны и сейчас лежат в кармане моей куртки. Чет усмехнулся:

- У меня было предчувствие, что они нам понадобятся!

Ребята положили коробку со шлемом в свою лодку, потом вытащили наружу троих связанных мужчин.

Фрэнк посмотрел, не появился ли в небе вертолет, но он исчез. Эван направил лодку в открытое море, а потом повернул в сторону острова Корфу.

Между тем от одного борта лодки к другому неслись обвинения и ругательства. Один из пленников навалился на другого в бешенстве от того, что ребята перехитрили его.

Фрэнк и Джо задавали вопросы, чтобы восстановить некоторые неизвестные им факты. Димитри отвечал на них спокойно, рассказав о мотивах всей этой сделки.

- Все началось,- говорил он,- когда Твистер Герролд поручил Колю преследовать семью Харди, чтобы мистер Харди прекратил свои розыски. Когда эта тактика себя не оправдала, Герролд присоединился к Колю с новым заданием - взять Фрэнка и Джо заложниками. Покушение должно было состояться в Хант колледже.

- Почему же вы этого не сделали?

- Прежде чем возникла такая возможность, Ванидас узнал через секретаря Ника Пандрополоса о разбитом античном шлеме, который мог принадлежать царю Агамемнону и стоил целое состояние. Это известие все меняло. Теперь мы следовали за вами, чтобы найти шлем.

- Но вы ведь продолжали нас изводить? Зачем?

- Герролд надеялся, что это постепенно повлияет на вашего отца и он прекратит свои расследования против его банды.

- Но что связывает Ванидаса с Герролдом?- спросил Фрэнк.

- Заткнись! - закричал Ванидас и уставился на албанца, но тот продолжал говорить.

- Ванидас просто контрабандист, а Твистер его партнер в Соединенных Штатах; он делает все, что ему приказывает Ванидас.

Впереди уже показался остров Корфу. Когда лодка подошла к пристани, Джо бросился в полицию. Приехавшие полицейские были поражены, увидев связанного Ванидаса. Вначале они были склонны поверить его рассказу о том, что парни похитили его.

Однако в Главном полицейском управлении они запросили Афины и вскоре узнали правду. Между тем афинская полиция захватила вертолет Ванидаса в тот момент, когда он приземлился в Афинах, и арестовала пилота и пассажира.

Через два дня, после того как дядя Эвана Ник во время торжественной церемонии подарил античный шлем музею, в честь всех участников этой истории был устроен прием.

Мистер и миссис Харди прилетели в Афины как раз к началу этого события, о котором рассказывало радио, его показывало телевидение и освещала пресса.

Фрэнк, Джо, Чет и Эван получили награды от правительства Греции, и кинокамеры запечатлели этот прекрасный момент. Кинооператором был Леон Саффел, который, не отрываясь, снимал своих новых друзей. Он помахал им, и юные герои ответили тем же.

Если бы камера Леона была хрустальным шаром, предсказывающим будущее, то они узнали бы, что их ждет новое приключение, которое вскоре будет известно как «Случай с шипящей змеей».

- Эй, Джо,- внезапно сказал Фрэнк.- Мы забыли сделать кое что!

- Что еще?

- Дать телеграмму фельетонистке Рене Бартлетт в Голливуд!



На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 13. Тайна расколотого шлема

Возможно вам будет интересно