Мир сказок
Мир сказок

На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 9. Тайна секретной двери

Братья Харди - 9. Тайна секретной двери

Загадочный ключ

 - Берегись!

Фрэнк Харди резко нажал на тормоза.

 - Ты погляди, что вытворяет этот ненормальный! - тревожно воскликнул его брат Джо.

По шоссе навстречу им мчался под уклон, выделывая немыслимые зигзаги, легковой автомобиль. Водитель, видимо, потерял над ним контроль, и столкновение казалось неизбежным.

 - Дай задний ход! - закричал Джо. - Куда его Несет?

Встречная машина неожиданно вильнула в сторону и нырнула в кювет. Ее левое переднее колесо отскочило и покатилось, набирая скорость, прямо на Джо и Фрэнка. Верх их автомобиля был откинут, и братья, спасаясь от страшного удара, выскочили наружу и укрылись за невысокой каменной оградой. Колесо на огромной скорости пролетело в нескольких дюймах от автомобиля и, врезавшись в придорожный кустарник, остановилось.

 - Слава Богу, обошлось! - с облегчением вздохнул Фрэнк. - Интересно, водитель не пострадал?

 - Надо выяснить! - решительно сказал Джо. Он был на год младше Фрэнка, волосы у него были светлые, а у его брата - темные.

Подбежав к потерпевшей аварию машине, братья Харди увидели худощавого мужчину лет тридцати. Он сидел, вцепившись обеими руками в руль и, видимо, находился в состоянии глубокого шока.

 - С вами все в порядке? - обеспокоенно спросил Фрэнк.

Помедлив, мужчина утвердительно кивнул головой.

 - Кажется, да. Но мне в жизни не было так страшно.

Он говорил с ярко выраженным британским акцентом.

 - Еще бы! - воскликнул Джо.

 - Это все из за юнца, который мне сегодня менял покрышку, - пояснил англичанин. - Владелец мастерской ушел, оставив его одного. Я же мог погибнуть!

Фрэнк и Джо сочувственно хмыкнули.

 - Давайте мы вам поможем, - предложил Фрэнк.

 - Буду очень вам обязан, ребята. Меня зовут Джон Мэд.

Братья тоже представились.

 - Так вы сыновья знаменитого сыщика Харди. - удивленно воскликнул Мэд. - Я читал о нем в газетах.

Джо кивнул и отправился на поиски колеса. Мэд с помощью Фрэнка выбрался наружу и осмотрел накренившийся автомобиль.

 - Ничего, как нибудь справимся, - сказал Фрэнк. - Эй, Джо, помоги нам!

Общими усилиями они поставили машину на колеса. Мэд достал из багажника инструменты, и через несколько минут колесо было на месте. Англичанин завел мотор.

 - Работает нормально, - с облегчением сказал он. - Ну, ребята, огромное вам спасибо! Мой дом находится на северном берегу залива Бармет, милях в двух от Бейпорта. Буду рад видеть вас у себя. Я вернусь туда через недельку.

 - Договорились, - улыбнулся Фрэнк. - Счастливого пути, сэр!

Ребята вытолкали машину Мэда из кювета и помахали ей вслед.

 - Привалило нам сегодня работенки, - сказал Джо, растирая онемевшие от напряжения мышцы. - А ведь у нас, если не ошибаюсь, летние каникулы.

И вдруг он воскликнул:

 - Фрэнк, ну ка взгляни! Что это за штука?

 - Смахивает на ключ. Очень странный, я такого никогда не видел.

Фрэнк принялся внимательно рассматривать необычной формы ключ, который Джо обнаружил на Дне кювета в том самом месте, где едва не перевернулась машина англичанина.

 - Готов поспорить, это Мэд потерял, - сказал он. - Нужно его вернуть, и как можно скорее.

 - Но Мэд вернется только через неделю, Он же сам сказал.

 - Ну и что? Может, у него дома кто нибудь есть. Садись, поехали.

По дороге домой они продолжали обсуждать происшествие и англичанина.

 - Ты обратил внимание на его перстень? - спросил Фрэнк. - На квадратной печатке нарисованы три сходящиеся линии в виде буквы «у».

 - Да, вещица необычная, - согласился Джо.

Подъехав к своему дому, они увидели на крыльце отца. Фентон Харди, высокий крепкий мужчина лет сорока, прежде служил в полицейском управлении Нью Йорка, затем ушел с государственной службы и занялся частным сыском, получив вскоре известность как детектив высочайшего класса.

Фрэнк и Джо пошли по стопам отца и, несмотря на юный возраст, уже могли по праву считать себя опытными сыщиками.

Мистер Харди был сегодня явно не в духе. Братья заметили это сразу, еще до того, как вошли вслед за ним в его рабочий кабинет. Забравшись в мягкое кожаное кресло, Фрэнк вопросительно взглянул на отца, усевшегося с хмурым видом за письменный стол.

 - Что то случилось, папа? Глядя на тебя, не скажешь, что ты сияешь от счастья.

 - Не иначе как пахнет новым делом, - предположил Джо.

 - Угадал, сынок, - усмехнулся мистер Харди, не отрывая взгляда от лежавшего перед ним на столе листа с машинописным текстом.

 - Расскажешь нам, в чем дело?

 - Речь идет о серии крупных ограблений. Телевизоры, стереоаппаратура… Грабят, как правило, складские помещения и большие универмаги.

 - Похоже, действует организованная банда, - заметил Фрэнк.

 - Я тоже так думаю. Непонятно только, как они проникают в эти помещения. Повсюду установлена сигнализация, но она не срабатывает, а никаких признаков того, что ее выводили из строя.

 - Требуется наша помощь? - спросил Фрэнк.

 - Пока нет. Но как только понадобится, сразу лее дам знать.

Фрэнк и Джо никогда не упускали случая помочь отцу в его нелегкой и опасной работе. Нередко они вели и самостоятельные расследования.

Фрэнк поднялся с кресла.

 - Ну, нам пора. Нужно вернуть одному человеку вот это. - Он достал из кармана ключ, найденный в кювете. - Любопытная штука, правда?

 - Ключ действительно необычный, - пробормотал мистер Харди, вертя в руках продолговатый металлический предмет. - Замок, который им открывается, тоже, наверное, особенный. Откуда он у вас?

Фрэнк подробно рассказал отцу о недавнем приключении на шоссе и спросил:

 - Ты случайно не знаешь дом Джона Мэда?

 - Нет, не знаю.

 - Мы хотим туда сегодня заглянуть. Может, застанем там кого нибудь.

 - Неплохая идея. Кстати, не забросите по дороге вот этот конверт? Его надо передать начальнику полиции Коллигу.

 - Нет проблем! - Фрэнк забрал конверт, и братья уехали.

Когда они вошли в полицейское управление, Коллиг сидел у телетайпа и просматривал свежие сводки. Увидев Джо и Фрэнка, он откинулся на спинку стула и улыбнулся.

 - Каким ветром?

Это был энергичный мужчина средних лет, уже начинающий седеть. Он не раз помогал Харди раскрытии преступлений.

 - Ну, выкладывайте, что у вас? Фрэнк вручил ему конверт.

 - Отец просил вам передать. - И, помолчав немного, спросил: - Простите, сэр, вы случайно не знаете дом Джона Мэда?

 - Знаю, а в чем, собственно, дело?

Фрэнк рассказал Коллигу о случае с англичанином, а также о необычном ключе, найденном на месте происшествия.

 - Тут что то не так, - задумчиво произнес начальник полиции. - Джон Мэд уже пять лет как умер, и с тех пор в доме никто не живет.

Фрэнк и Джо остолбенели от изумления.

 - Но мы же собственными глазами… - начал было Джо.

 - Не знаю, кто этот человек, но ручаюсь головой, что он не Джон Мэд, - произнес уверенно Коллиг. - Лет пять назад Мэд запер особняк и отправился во Флориду - он обычно проводил там зиму. По дороге он попал в автомобильную катастрофу и погиб вместе со своим шофером. С тех пор никто в этом доме не живет.

 - Может, это его сын? - высказал предположение Фрэнк.

Коллиг отрицательно покачал головой.

 - Мэд никогда не был женат. Завещания он не оставил, претендентов на наследство так и не объявилось. Вот особняк и пустует до сих пор.

Их беседу прервал телефонный звонок. Пока начальник полиции разговаривал по телефону, Фрэнк и Джо обсуждали столь неожиданный поворот событий.

 - Может, этот «англичанин» жулик? - предположил Джо.

 - На вид он человек приличный.

Это еще ничего не значит. Тоже верно. Так или иначе, нам следует съездить и выяснить все на месте. Дождавшись окончания телефонного разговора, ребята поделились с Коллигом своими планами.

 - Давайте сделаем так, - предложил начальник полиции. - Я отправлю с вами моего сотрудника. Похоже, дело здесь нечисто, так что отпускать вас одних мне бы не хотелось.

Повернувшись, он нажал на кнопку внутренней связи и произнес в микрофон:

 - Рейли, ты сейчас не занят? Тогда я попрошу тебя съездить в одно место с Фрэнком и Джо Харди, прежде чем заступишь на дежурство.

Выслушав ответ, он добавил:

 - Вот и отлично. Они уже выходят. Братья поблагодарили начальника полиции и направились к выходу.

 - Как только что нибудь прояснится, дайте мне знать! - крикнул им вдогонку Коллиг.

Кона Рейли братья знали хорошо - он помогал им в раскрытии нескольких ограблений и мошенничества.

 - Значит, вы снова решили меня малость поразвлечь, - пошутил полицейский, подходя к Джо и Фрэнку. Они сбежали по ступенькам вниз и сели в машину.

По дороге Фрэнк вкратце рассказал Рейли историю с Джоном Мэдом и необычным ключом.

 - Ну и ну! - удивленно покачал головой Рейли.

Оставив позади Бейпорт, они минут двадцать ехали по шоссе, а затем свернули на дорогу, идущую по берегу залива. Дорога привела их на северное побережье, и вскоре ребята увидели два высоких, увитых диким виноградом, каменных столба. На одном из них было высечено имя владельца имения: Мэд.

Фрэнк съехал с шоссе и повел машину по поросшей травой ухабистой дороге.

 - Давно здесь никто не ездил, - проронил Джо.

Впереди показалась небольшая рощица. Дорога обогнула ее и уперлась в большой каменный дом стоявший на пригорке футах в двухстах от берега; он торжественно возвышался над водами залива.

 - Живописное местечко! Жаль, что здесь все так запущено, - заметил Рейли, окидывая взглядом закрытые ставнями окна и поросшую бурьяном лужайку перед домом.

 - Фрэнк, Джо, давайте посмотрим, что там внутри, - сказал он, выходя из машины.

Поднявшись по широким каменным ступенькам, они остановились перед массивной входной дверью. Фрэнк достал из кармана ключ, и через мгновение раздался его недоуменный возглас:

 - А где же дверная ручка? Рейли и Джо с удивлением воззрились на дверь.

 - Фрэнк! - воскликнул Джо. -Здесь, похоже, и замочной скважины нет!

 

«Ищейка» идет ко дну

Все трое с обескураженным видом разглядывали резную дверь.

 - Ничего не понимаю! - растерянно произнес Фрэнк. - Ведь как то же она должна открываться!

 - Может, это вращающаяся дверь? - предположил Рейли и нажал на дверь плечом. Однако все попытки открыть ее оказались безуспешными.

 - Давайте обойдем дом вокруг, - предложил Фрэнк.

В особняке Мэда оказалось четыре двери, по одной с каждой стороны. Все они также были украшены затейливой резьбой, и у всех у них напрочь отсутствовали ручки, замки и замочные скважины.

 - Ну, что ты на это скажешь? - Фрэнк испытующе посмотрел на брата.

 - Сдается мне, ключ, который мы нашли, никакого отношения к дверям этого дома не имеет, - в раздумье произнес Джо.

 - А что, если он не имеет никакого отношения и к «англичанину»? - заметил Фрэнк. Он снова окинул взглядом окна дома, наглухо закрытые ставнями, на которых также не было видно ни запоров, ни даже петель.

 - Пока что мне одно только ясно, - продолжал Фрэнк. - Архитектор, строивший этот дом, почему то решил замаскировать все металлические детали. Возможно, замочные скважины скрыты в украшающей двери деревянной резьбе. Нужно еще раз внимательно все осмотреть.

 - Вот и займись этим, - сказал Джо, - а я тем временем взгляну на лодочный сарай.

Он быстрым шагом направился по узкой тропинке в сторону берега. Заросли дикорастущего кустарника начинали заглушать цветочные клумбы - еще один признак царившего кругом всеобщего запустения.

Лодочный сарай был закрыт. На его двери также не было ни ручки, ни замочной скважины.

 - Интересно, там внутри есть лодка? - пробормотал Джо. Выяснить это, однако, можно было, лишь поднырнув под подъемную дверь сарая.

Со стороны особняка донесся автомобильный гудок. Джо поспешил вернуться и увидел, что Кон Рейли стоит у машины и нажимает на клаксон.

 - Извините, ребята, - сказал он подоспевшим братьям, - но мне пора заступать на дежурство Заднюю дверь я осмотрел, но так ничего и не обнаружил.

 - А я обследовал дверь на восточной стороне и тоже без толку, - сообщил Фрэнк.

Джо рассказал о результатах осмотра лодочного сарая.

Братьям хотелось задержаться здесь, однако делать было нечего. Все трое сели в машину и вернулись в Бейпорт.

Остановившись у здания полицейского управления, чтобы высадить Рейли, ребята с удивлением увидели отца, спускавшегося по ступенькам. Они поспешили рассказать ему о таинственных дверях в особняке Мэда.

 - Все это действительно весьма странно, - произнес сыщик. - Нужно будет заняться этим всерьез. Значит, говорите, ни замков, ни замочных скважин? - Он задумался на мгновение и затем добавил: - Давайте обсудим все это позже. Вы не одолжите мне на сегодня вашу машину? Моя в ремонте, а мне позарез нужно в Генривилль - я должен там встретиться с одним человеком.

Фрэнк и Джо оставили отцу машину и отправились домой пешком. Они срезали путь и вышли к своему дому с тыла. Неожиданно Фрэнк схватил брата за руку и прошептал:

 - Смотри!

 - Что такое?

Фрэнк указал на человека, который стоял, пригнувшись, у задней двери и ковырялся в замке.

Джо рванулся было к дому, но Фрэнк удержал его.

 - Подожди, не спеши, - прошептал он.

 - Чего ждать, ведь он может смыться в любую минуту.

 - Нужно застать его врасплох. Давай тихонько подкрадемся к двери.

Перебежав на цыпочках задний двор, они остановились за спиной взломщика.

 - Что вы здесь делаете? - угрожающе произнес Фрэнк.

От неожиданности человек резко вздрогнул и обернулся. Братья приготовились было к драке, однако незнакомец, к их удивлению, и не думал убегать. Более того, он вызывающе спросил:

 - А вы то кто?

 - Представьте себе, мы здесь живем, - сказал Джо, - и, похоже, вернулись как раз вовремя.

 - Небось решили, что я взломщик, - ухмыльнулся незнакомец, молодой и вертлявый парень. - Вы, Харди, привыкли видеть в каждом человеке жулика. Так вот, советую вам ловить воров в другом месте, и не мешайте мне заниматься делом.

Фрэнк побагровел от возмущения, а Джо с трудом удержался, чтобы не наброситься на наглеца с кулаками.

 - Миссис Харди вздумала поменять замок на двери, вот я и выполняю ее заказ, - продолжал ухмыляться парень.

Братья слегка опешили. Хотя такое объяснение звучало вполне правдоподобно, они никак не могли в него поверить. Они не слышали, чтобы мать говорила, что хочет поменять замок, и не могли представить, что она вызовет мастера на то время, когда дома никого нет.

 - Кто вас сюда прислал? - спросил Фрэнк.

 - Бен Уиттейкер. Можете проверить, если вам охота.

Фрэнк и Джо хорошо знали старика Бена - он уже в течение многих лет держал в Бейпорте скобяную лавку и был главным в городе мастером по ремонту и установке замков. Странно, что он взял себе в помощники этого подозрительного типа.

Все еще сомневаясь, Джо спросил незнакомца, как его зовут. Тот назвался Майком Баттоном. Оставив его под присмотром Фрэнка, Джо вошел в дом и позвонил Уиттейкеру. Бен в ответ на его вопрос сообщил, что Майк Баттон действительно у него работает и в данный момент выполняет заказ - меняет замок в доме Харди.

 - Вы не скажете, как выглядит ваш помощник? - спросил Джо на всякий случай. Данное Беном описание полностью соответствовало внешности молодого человека.

 - О'кей, Баттон, - сказал Джо, вновь появляясь на пороге, - все правильно. И все же, мне кажется, здесь какое то недоразумение. Так что попрошу вас оставить замок в покое, в ваших услугах мы не нуждаемся.

 - Как скажете, - хмыкнул слесарь и направился, не оборачиваясь, прочь.

 - Ты выяснил что нибудь? - спросил брата Фрэнк,

Джо передал ему содержание своего разговора с Уиттейкером и добавил:

 - Все вроде сходится, и все таки, чую, что то здесь не так. Скорей бы пришла мама, тогда все станет ясно.

Наступило время обеда, а миссис Харди все не возвращалась. Братья начали волноваться.

 - Давай пока навестим Уиттейкера, - предложил Фрэнк. - Мне бы хотелось поподробней расспросить его. Что то я не слыхал прежде, чтобы дверные замки менялись в отсутствие хозяев.

 - Верно, - согласился Джо. - Заодно спросим Бена про особняк Мэда. Может, ему что нибудь известно о его загадочных дверях и необычном ключе.

Ребята вышли на улицу и направились в сторону лавки. Кварталах в трех от их дома рядом с ними затормозил желтый лимузин, из него торопливо выбрался круглолицый толстяк. Это был Чет Мор. тон, закадычный друг братьев Харди.

 - Здорово! - приветствовал он их, жуя яблоко. - А я как раз к вам собрался. Фил меня подбросил, - кивнул он в сторону отъехавшего лимузина. - Есть что нибудь новенькое?

 - Да вроде наклевывается одно интересное дельце, - ответил Джо. - А что?

 - Забудьте пока о нем, - произнес Чет с загадочным видом. - Я вам хочу кое что показать.

 - Что именно?

 - Следуйте за мной на Уотер стрит и сами все увидите, - многозначительно улыбнулся Чет.

Джо весело подмигнул Фрэнку. Братья не переставали удивляться той страсти, с которой их приятель отдавался очередному увлечению. Чет жил на ферме неподалеку от Бейпорта и все свободное время посвящал своим многочисленным хобби, если только не участвовал вместе с друзьями в раскрытии очередной таинственной истории.

Фрэнку и Джо не терпелось узнать, чем же увлекся старина Чет на этот раз.

Дойдя до Уотер стрит, они свернули в переулок, который привел их на берег залива. Следуя за Четом, братья прошли по шаткому деревянному причалу до самого его конца и остановились.

 - Вот она! - с гордостью произнес Чет. - Недурная посудина, верно?

К одной из причальных свай была прикована цепью плоскодонка. Вид она имела довольно потрепанный, краска на бортах изрядно пооблупилась. Короче, причин усомниться в ее мореходных качествах было более чем достаточно. Подвесной мотор допотопного вида, установленный на корме, также не внушал большого доверия.

 - Конечно, у нее не такой шикарный вид, как у вашего «Сыщика», но для рыбалки вполне сгодится, -сказал Чет.

«Сыщик» - это было название элегантного быстроходного катера, который братья Харди приобрели на деньги, заработанные успешным расследованием одного дела.

 - Она принадлежит тебе? - недоверчиво спросил Фрэнк.

 - Ну да, уже целый час, как она моя. Я назвал ее «Ищейка»!

 - Как насчет того, чтобы прокатиться на ней по заливу? - предложил Джо.

 - О чем разговор! Вы пока запускайте мотор, а я сбегаю за веслами. Возьмем их с собой на всякий случай.

Братья осмотрели дряхлый мотор, заводившийся вручную. Их многочисленные попытки запустить его успехом не увенчались. На всякий случай они долили в бак бензина, но мотор даже ни разу не чихнул.

Когда ребята сообщили об этом вернувшемуся с веслами Чету, тот с неунывающим видом заявил, что это пустяки - после небольшого ремонта все будет в порядке.

 - Одно мне только непонятно, - добавил он. - Этот тип божился, что мотор в полном ажуре.

 - Какой еще тип? - спросил Джо.

 - Ну тот, что продал мне лодку. - Помолчав, Чет со вздохом добавил: - Прежде чем покупать ее, все таки нужно было все проверить.

Фрэнк и Джо дипломатично промолчали. Они уже привыкли к тому, что их приятель, как говорится, задним умом крепок, хотя голова у него соображала, в общем, неплохо.

 - Ну чего мы ждем? Прогулка все равно состоится, - поторопил Чет друзей.

Договорились грести по очереди. Первым за весла сел хозяин лодки.

Фрэнк, устроившись на носу, заметил вдруг что к днищу лодки привинчен металлический ящик. Он попытался его открыть, но ящик был заперт.

 - Ты не знаешь, что в нем? - спросил он Чета.

 - Понятия не имею, - ответил тот. - Я в него не заглядывал.

 - А ключ у тебя есть?

Как выяснилось, ключа от ящика у Чета не было. Он смущенно сказал, что непременно заберет его у бывшего владельца лодки, с которым он должен будет встретиться для оформления необходимых документов.

 - Когда у тебя с ним встреча? - спросил Джо.

 - Примерно через час. Ему нужно взять в банке квитанцию, - сказал, тяжело дыша, Чет. - Кстати, чья очередь сменить меня на веслах?

Фрэнк поднялся, чтобы занять его место, и чуть не упал - лодка резко качнулась. Вода в заливе, только что совершенно тихая, неожиданно забурлила от налетевшего шквала. Волны яростно заколотили по ветхому корпусу «Ищейки».

Чет попытался развернуть плоскодонку носом к волне, но в этот момент набежавший водяной вал с силой обрушился на старую посудину. Не выдержав напора стихии, доски днища разошлись и лодка начала тонуть.

 - Прыгайте за борт! - скомандовал Фрэнк.

Братья быстро покинули стремительно наполнявшуюся водой лодку. Чет же от испуга словно оцепенел и, только когда вода дошла ему до щиколоток, перевалился через борт.

Через несколько секунд «Ищейка» исчезла под водой и легла на дно залива на глубине двенадцати футов. Все трое хорошо плавали и, несмотря на бушующие волны, благополучно добрались до берега. Чет сел на камень и обхватил голову руками, его вид выражал полное отчаяние.

 - Очень жаль, что так случилось, старина, - сочувственно произнес Фрэнк. - Даже не знаю, чем тебе помочь.

 - Ничего уж теперь не поделаешь, - сокрушенно вздохнул толстяк. - Столько времени на нее копил, и все мои денежки пошли на дно!

 - Может, не все еще потеряно? Человек, который тебе ее продал, должен вернуть деньги.

 - Точно! - воскликнул Чет. - Я ему скажу, что эта дырявая посудина и гроша ломаного не стоила!

Шло время, их одежда успела высохнуть, а бывший владелец плоскодонки - по словам Чета, брюнет лет тридцати - все не появлялся. Чет был мрачнее тучи, как вдруг лицо его просветлело.

 - Вы же сыщики! - воскликнул он. - Вам ничего не стоит разыскать этого человека!

 - А почему его должны разыскивать сыщики? - удивился Джо.

 - Потому что… Потому что я не знаю, как его зовут.

 - Как это не знаешь? Ты хочешь сказать, что, покупая лодку, даже не поинтересовался, как зовут ее владельца?

 - В том то и дело, - признался Чет.

 - Тогда не исключено, что это и не его лодка. Он мог ее взять напрокат или даже украсть, - предположил Фрэнк.

Чет побелел.

 - Но ведь спрашивать то за кражу будут с меня!

 - Делать нечего, пошли его искать, - решительно сказал Джо.

Стороживший лодочную стоянку старик внимательно выслушал ребят и сочувственно покачал головой. Помолчав немного, он произнес:

 - Возможно, мальчики, я могу вам кое чем помочь.

 - Правда? - обрадовался толстяк. - Вы что, его видели?

 - Мужчина, который продал тебе лодку, говорил, что хочет вернуться в Бейпорт ближайшим автобусом.

 - Отлично! - воскликнул Джо. - Мы сцапаем его на остановке!

Ребята бросились к автобусной остановке. Чет старался не отставать и пыхтел как паровоз. Но оказалось, что автобус ушел несколько минут назад.

 - Где он делает следующую остановку? - спросил Джо у кассира.

 - В Льюстоне.

Повернувшись к друзьям, Джо сказал:

 - Отсюда до Льюстона миль десять.

 - Без машины мы его не догоним, - нахмурился Фрэнк.

 - Идея! Мы можем взять машину отца! - осенило Джо.

 - Скорей, мы обязательно должны его поймать! - поторапливал Чет. - Бензин за мой счет.

Мастерская, где ремонтировалась машина мистера Харди, находилась на соседней улице. На их счастье, машина была уже готова. Фрэнк сел за руль, и они отправились вдогонку за автобусом. Выехав за пределы города, Фрэнк повернул на запад, в сторону Льюстона, и вскоре они увидели автобус - он подъезжал к остановке на центральной площади городка.

 - Ну, Чет, вперед! - Фрэнк ободряюще похлопал толстяка по плечу. - Твой приятель ждет тебя.

 - А ч что я ему скажу? - растерянно пролепетал Чет.

 - Ты хочешь получить назад свои денежки или нет? - язвительно спросил Джо. - Тогда не теряй времени!

Чет вылез из машины и, втянув голову в плечи, поплелся к автобусу.

 

В поисках ключа

 - Похоже, нашему приятелю приходится туго, - заметил Джо, наблюдая за Четом, вступившим в перепалку с шофером автобуса. Судя по всему, у последнего не было никакого желания задерживать отправление из за какого то юнца.

 - Хочешь ехать, плати! - потребовал водитель.

 - Да я вообще то никуда не еду, - защищался толстяк. - Я хочу только…

 - Плати за проезд или выходи!

В этот момент в дверях автобуса возник Фрэнк. Нарочно растягивая слова, он принялся подробно расспрашивать водителя, куда идет автобус, где ближайшая остановка и тому подобное. Чет тотчас смекнул, что его приятель хочет выиграть время, и стал поспешно продвигаться в глубь салона. Второпях он наступил на ногу какой то даме, и та пронзительно вскрикнула, чем привлекла всеобщее внимание.

 - Ну ка, убирайся из автобуса! - рассерженно заорал шофер.

Вконец отчаявшись, Чет собрался было оплатить проезд, как на подножку автобуса вскочил Джо и, потеснив Фрэнка, тоже принялся донимать водителя вопросами:

 - Скажите, пожалуйста, до Элсвилла долго ехать?

 - Этот автобус в Элсвилл не идет.

 - А вы не объясните, как туда добраться? Водитель начал выходить из себя.

 - Удобней всего пешком, - грубо отрезал он и повернулся к Чету: - Так ты выходишь или нет?

 - Выхожу, выхожу, - поспешно ответил тот.

Все трое спрыгнули с подножки, и автобус уехал. Друзья медленно вернулись к машине. Чет упавшим голосом сообщил, что человека, которого они разыскивают, в автобусе не оказалось.

 - Что же теперь делать? - растерянно спросил он.

Фрэнк положил руку на плечо своего незадачливого друга.

 - Вот что мне пришло в голову. Мы берем «Сыщика» и объезжаем залив. Может, нам удастся выяснить, откуда взялась эта плоскодонка и кому она принадлежала.

 - Здорово! - обрадованно воскликнул Чет. - Так мы и сделаем!

Вернувшись в Бейпорт, они подъехали к пристани, где Харди держали свой катер. Спустить его на воду было делом нескольких минут.

 - Итак, куда мы направляемся? - спросил Джо, когда все заняли свои места. Став за штурвал, он вывел катер на глубокую воду.

 - Начнем с горла залива, - предложил Фрэнк. - Это же была рыбацкая лодка, ее владелец, наверное, часто выходил на ней в море.

 - Ты слышал? - подмигнул Джо Чету. - Логическое мышление!

 - Да, мне бы его мозги, - пробормотал Чет.

Фрэнк весело рассмеялся. Они прошли вдоль берега около мили, наводя справки на лодочных пристанях и у жителей стоявших на берегу домов. Но о лодке Чета никто ничего не знал.

 - Давай обследуем другой берег. Может, там нам больше повезет, - предложил Чет.

«Сыщик» помчался к противоположному берегу залива. Когда они были уже достаточно близко от него, Джо обратил внимание ребят на расположенный прямо по курсу большой каменный дом.

 - Это особняк Мэда, - объяснил он Чету. - Мы еще не успели рассказать тебе о том, что приключилось с нами сегодня утром.

Затаив дыхание, Чет выслушал рассказ о попавшем в аварию автомобиле, его водителе, назвавшемся именем умершего человека, и необычном ключе.

Едва Джо упомянул о ключе, как Фрэнк воскликнул:

 - Я, кажется, его потерял!

 - Что потерял? - недоуменно спросил Чет.

 - Этот самый ключ!

 - Может, дома оставил? - предположил Джо.

 - Если бы! - простонал Фрэнк. - Должно быть, это случилось, когда затонула лодка.

 - Бог с ним, к дверям особняка он все равно не подходит, - попытался успокоить брата Джо.

 - Ну и что? Ведь это же был не простой ключ, а особенный! - не унимался Фрэнк.

 - Любопытно было бы взглянуть на эти удивительные двери. Давайте пристанем вот здесь, - предложил Чет.

Джо заглушил мотор, и катер мягко причалил к пристани около лодочного сарая. Ребята сошли на берег.

 - Вот это да! - изумился Чет, рассматривая ворота лодочного сарая. - Ни замка, ни замочной скважины! Чудеса!

 - Самое интересное еще впереди, - усмехнулся Джо. - Ну, не отставай!

Следуя за братьями, Чет подошел к задней двери особняка, украшенной затейливым резным орнаментом.

 - Остальные двери такие же? - спросил он, с интересом разглядывая искусную резьбу по дереву.

 - Да, только рисунок разный, - ответил Фрэнк.

 - Совершенно непонятно, как они открываются, - добавил Джо. - Настоящая головоломка!

Ребята обошли вокруг особняка и только было начали осматривать парадную дверь, как вдруг услышали шум приближающейся машины. Фрэнк и Джо подумали, что, возможно, приехал человек, выдающий себя за Джона Мэда, и спустились с крыльца. Однако это оказалась не его машина. Не успели они разглядеть лицо водителя, как тот развернулся и поехал обратно.

 - Кто это мог быть? - вопросительно взглянул на брата Джо.

 - Возможно, кто то заблудился, а может, просто не хотел с нами встречаться, - предположил Фрэнк.

Он бросился вслед машине, чтобы рассмотреть ее номерной знак, но она уже исчезла за поворотом.

Фрэнк взглянул на часы.

 - Половина пятого, - заметил он.

 - Не может быть! - встревожился Чет. - Мне нужно ровно в пять встретиться в центре города с мамой.

Они вернулись к причалу, где стоял катер. На этот раз его повел Фрэнк. Через десять минут они уже были в Бейпорте.

Здесь все трое сели в машину и доехали до того места, где Чет должен был встретиться с миссис Мортон. Толстяк вышел из машины и помахал Джо и Фрэнку рукой.

 - До завтра! Рассчитываю на вашу помощь!

 - Можешь не волноваться, - откликнулся Фрэнк, и братья направились домой.

Миссис Харди, стройная, привлекательная женщина, была уже дома. Из кухни доносился аппетитный запах жарящегося ростбифа.

 - Божественный аромат! - принюхался Фрэнк. - Где это ты научилась так готовить?

 - Секрет!

 - Кстати, о секретах, - вмешался Джо. - Может, поделишься с нами одним из них?

 - Что ты имеешь в виду? - подняла брови миссис Харди.

Братья рассказали ей о парне, ковырявшемся в замке задней двери, и о том, как они заставили его убраться восвояси.

 - Вы просто молодцы, что прогнали его! - воскликнула миссис Харди. - Это явное недоразумение. Я и не думала звонить Бену Уиттейкеру.

 - Мы в этом не сомневались, - сказал Фрэнк. - Сейчас мы туда быстренько съездим и постараемся выяснить, что за птица этот Баттон.

 - Ладно, только не опаздывайте к ужину. Через несколько минут Фрэнк и Джо припарковались у скобяной лавки.

 - Скажите, Майк Баттон не возвращался сюда? - спросил Фрэнк Уиттейкера.

 - Нет. Как утром ушел, так и не вернулся. Выполняет заявки клиентов.

 - Мистер Уиттейкер, вы уверены в честности своего помощника? - напрямик спросил Джо. Старик недоуменно взглянул на ребят.

 - Что вы хотите сказать? - В его голосе прозвучала тревога.

Братья рассказали, как Баттон заявился к ним менять дверной замок, хотя, как выяснилось, никто его об этом не просил.

Бен Уиттейкер бросился к конторке.

 - Вот эта заявка, - сказал он.

 - Можно взглянуть? - спросил Фрэнк. Владелец лавки протянул ему раскрытую книгу.

 - «Харди. Замок на задней двери», - прочитали они. Чуть ниже была другая запись: «Миссис Экклс». Фрэнк предложил позвонить этой женщине, чтобы узнать, делала ли она заказ.

Предчувствуя недоброе, Уиттейкер набрал номер. Когда он закончил разговор, его лицо было совсем мрачным.

 - Миссис Экклс очень расстроена, - сказал он медленно. - Слесаря она не вызывала, но в ее отсутствие у нее в доме заменили замок. Вернувшись, она обнаружила, что из ящика письменного стола пропало двести долларов.

Совершенно сбитый с толку, Уиттейкер нервно зашагал по комнате.

 - Ничего не понимаю. Баттон пришел ко мне с прекрасными рекомендациями.

 - И давно он у вас работает? - поинтересовался Фрэнк.

 - Я взял его приблизительно неделю назад. Мне срочно потребовался помощник. И вот… - осекся старик.

 - Вам известно, где он живет? - спросил Джо.

 - В пансионе на Довер стрит. Сейчас я туда позвоню.

Женщина, подошедшая к телефону, сообщила, что Баттона нет - он предупредил, что вернется поздно.

Вид у старика был совсем убитый, и братья поспешили оставить его в покое.

 - Как только что то прояснится, мы вас сразу же известим, - пообещал Фрэнк. - Я уверен, что у этой истории есть объяснение.

 - Да что там объяснять! Мой служащий оказался вором, - печально произнес мистер Уиттейкер, закрывая за ними дверь. - Спасибо, ребята.

Джо и Фрэнк сели в машину и поехали домой. Настроение у них было довольно скверное. Баттон казался им теперь еще более подозрительным типом, чем прежде. Одно недоразумение - еще куда ни шло, но два подряд… А пропажа денег?

 - Одного только не могу взять в толк, - произнес Джо. - Если Баттон вор, зачем ему понадобилось взламывать нашу дверь? Экклсы люди зажиточные, тут все ясно, а у нас то что ему делать?

 - Что верно, то верно, - согласился Фрэнк. - Я все таки думаю, что Баттон не собирался менять замок, а просто пытался забраться к нам в дом. Но зачем? В любом случае он порядком скомпрометировал себя, наврав, что ему заказали сменить замки.

Вернувшись домой, братья узнали, что отец вернется только к утру. За ужином они рассказали матери о своих новых приключениях.

 - Похоже, на вас свалились сразу две, а то и три тайны, - улыбнулась миссис Харди, выслушав их рассказ. - За какую возьметесь сначала?

 - За все сразу, - шутливо ответил Джо.

 - Хорошо бы завтра понырять в том месте, где затонула лодка, - сказал Фрэнк. - Может, и достанем со дна ключ. Я хотел расспросить мистера Уиттейкера насчет особняка Мэда, но не отважился. Уж больно огорченный вид был у старика.

 - Идите ка лучше спать, - посоветовала им миссис Харди. - Утро вечера мудренее.

Фрэнк и Джо последовали ее совету и отправились на боковую.

Чуть позже, часов в десять, легла спать и миссис Харди. Около полуночи ее разбудил звонок в дверь.

Она позвала сыновей, которые тоже проснулись и вышли из своей комнаты.

 - Интересно, кого это принесло в такое время? - гадал Джо, надевая халат и шлепанцы.

В дверь снова позвонили, на этот раз более настойчиво. Фрэнк и Джо сбежали вниз по лестнице. Миссис Харди спустилась вслед за ними. Прежде чем открыть входную дверь, Фрэнк включил наружное освещение и посмотрел в глазок. Перед дверью стояла, нервно переминаясь с ноги на ногу, незнакомая женщина. Из под выгоревшей розовой шляпки выбивались короткие пряди светлых волос. На тонкие плечи был накинут черный жакет. Фрэнк открыл дверь, и женщина, отстранив его, влетела внутрь.

 - Где мистер Харди? - воскликнула она дрожащим от волнения голосом. - Я должна немедленно его увидеть!

 

Гудящий светофор

Запинаясь от возбуждения, женщина непрерывно повторяла:

 - Мне нужен мистер Харди. Это очень срочно. Где он?

Миссис Харди включила в гостиной свет и усадила ее в кресло.

 - Прошу вас, успокойтесь. Мистера Харди сейчас нет дома. Может, мы сможем вам чем нибудь помочь?

 - Нет нет! Мне нужен только мистер Харди! - продолжала исступленно выкрикивать женщина. - Он должен спасти моего Ленни. Ради этого я готова отдать все свои сбережения! До последнего цента!

 - Ленни, надо полагать, ваш сын? - спросил Фрэнк.

 - Да. Он чудесный мальчик. Ему восемнадцать, а он еще ни разу не огорчил меня.

 - Где он сейчас? - поинтересовался Джо.

 - Вот как раз из за этого я сюда и пришла! Он исчез!

 - Вы обращались в полицию? Лицо женщины передернулось.

 - В полицию? Нет, разумеется. Они не станут ни в чем разбираться, и Ленни может угодить за решетку. Мы, Страйкеры, никогда не обращались и не будем обращаться в полицию.

Женщина на мгновение замолкла, чтобы перевести дыхание, а затем добавила, что она вдова и Ленни - ее единственный сын.

 - Мне очень жаль, миссис Страйкер, что с вами такое стряслось, - искренне посочувствовала миссис Харди несчастной женщине. - Мой муж вернется завтра, и тогда…

Миссис Страйкер в отчаянии заломила руки.

 - Завтра! Ведь его помощь требуется сегодня, сейчас! Ленни только что сообщил мне по телефону, что с ним случилась большая беда. Он сказал, что попал в лапы к гангстерам и у него прострелена нога.

 - Он ранен?! - в один голос воскликнули все Харди.

 - Ему в первую очередь нужен врач, - озабоченно произнес Фрэнк.

 - И детектив тоже! - простонала миссис Страйкер.

Она не знала, где ее сын, и боялась, что ему не оказали необходимой помощи.

 - Вот почему я здесь. Умоляю, скажите мистеру Харди, чтобы он разыскал моего Ленни!

 - В разговоре с вами он никак не намекнул о том, где он находится? - спросил Джо.

 - Даже и не знаю… Сейчас я расскажу вам все по порядку.

Напряженно вцепившись в подлокотники кресел, братья приготовились слушать.

В последнее время сын миссис Страйкер вел себя довольно странно, и у нее зародилось подозрение, что он связался с дурной компанией. Накануне вечером он ушел из дома раньше обычного, а в половине двенадцатого позвонил и сказал, что ранен.

 - Вы не знаете, с кем он ушел? - прервал ее Фрэнк.

 - Понятия не имею. В разговоре по телефону Ленни пробормотал несколько загадочных фраз. Одну из них я сумела разобрать - «потайная дверь». Но тут разговор прервался.

Потайная дверь!

Фрэнк и Джо переглянулись. Эта фраза могла стать ключом к разгадке, но с чего начать расследование? Минут пятнадцать они наперебой забрасывали вопросами миссис Страйкер, но ничего больше выяснить не удалось. Огорченная тем, что не застала мистера Харди, женщина собралась уходить.

 - Прошу вас, расскажите обо всем мистеру Харди, как только он вернется, - молила она.

 - Непременно, можете в этом не сомневаться, - заверил ее Фрэнк.

Женщина оставила свой адрес и телефон и исчезла в темноте.

 - Бедняжка, как мне ее жаль! - вздохнула миссис Харди, поднимаясь вместе с сыновьями по лестнице.

Фентон Харди вернулся на следующее утро прямо к завтраку и внимательно выслушал рассказ о том, что произошло с Ленни Страйкером.

 - Боюсь, этот парень связался с бандитской шайкой, - озабоченно произнес он.

 - Тебе, похоже, что то известно? - вопросительно взглянул на отца Фрэнк.

 - Да есть кое какие мысли. Ну, пошли завтракать.

Не успело семейство Харди сесть за стол, как у подъезда взвизгнули тормоза. Хлопнула дверца машины, и через несколько секунд раздался звонок.

Открывший дверь Фрэнк с удивлением увидел перед собой доктора Уильяма Гарднера, старинного друга отца.

 - Харди дома? - нетерпеливо спросил доктор. Вид у него был крайне взволнованный. Когда детектив появился в холле, доктор сразу же бросился к нему.

 - Фентон, я к тебе прямо из полиции. Коллиг сказал, что ты уже знаешь о том, что произошло.

 - Думаю, нам лучше продолжить разговор наверху.

Мистер Харди пригласил доктора и сыновей подняться в его рабочий кабинет.

 - Мои злоключения, к счастью, уже позади, - сказал доктор Гарднер, опускаясь в кресло. - По крайней мере, я надеюсь, что это так. Но необходимо сделать все, чтобы преступники не ушли от наказания. - Он понизил голос. - Прошлой ночью меня похитили!

 - Вы серьезно? - воскликнул Фрэнк.

 - Да, без шуток, - продолжал доктор. - Около половины одиннадцатого, когда я выходил из клиники, ко мне подошли двое и, угрожая пистолетом, велели сесть в стоявшую поодаль машину. Они обещали, что не причинят мне никакого вреда, если я выполню все, что они мне скажут.

 - Как они выглядели? - спросил Джо.

 - Все произошло так стремительно, что я не успел их разглядеть.

Мистер Гарднер рассказал, что ему завязали глаза и повезли в неизвестном направлении. Через некоторое время машина остановилась. Он вышел и его куда то повели. Когда с его глаз сняли повязку, он увидел, что находится в комнате, где кроме него, было несколько человек в масках.

 - Они решили принять все возможные меры предосторожности, - заметил мистер Харди.

 - Похоже на то. У человека, которому я делал операцию - у него огнестрельное ранение, - лицо тоже было закрыто.

 - Куда попала пуля? - не удержался от вопроса Фрэнк.

 - В правую ногу.

Братья многозначительно переглянулись. Что, если это был Ленни Страйкер? Продолжая свой рассказ, доктор сказал, что видел только ногу своего пациента - его тело было тщательно закутано простыней, поэтому установить его личность невозможно.

 - Могу лишь сказать, что это был совсем молодой человек, и к тому же очень мужественный. Во время операции он ни разу не вскрикнул.

 - Скажи, Уильям, а как выглядела комната? - спросил мистер Харди. - Ты не заметил, была там потайная дверь?

 - Я мало что смог увидеть. В комнате горела одна единственная лампа, освещавшая моего пациента. Как мне показалось, там не было окон или же они были тщательно задрапированы. Я понятия не имею, была там потайная дверь или нет.

 - Ты не запомнил, сколько времени заняла дорога туда и обратно? Не заметил ли ты по пути чего нибудь необычного? - спрашивал мистер Харди.

Доктор Гарднер на минуту задумался.

 - Не ручаюсь за точность, но, по моему, мы ехали около часа со скоростью примерно тридцать миль. Еще мне запомнилась одна деталь. Минутах в десяти от того места, куда меня возили, машина сделала короткую остановку.

 - Почему?

 - Там, наверное, был светофор. Пока мы стояли, я слышал какое то гудение, довольно мелодичное. Это вполне мог быть звуковой сигнал, какой иногда устанавливают на светофорах. Когда меня везли обратно в клинику, я еще раз услышал этот звук. Такая информация представляет для вас какую нибудь ценность?

 - Это ниточка, которая может привести нас к цели! - воскликнул мистер Харди. - Мальчики, как вы смотрите на то, чтобы заняться этим?

 - Что за вопрос! - с готовностью ответил Джо. - Прямо с утра и начнем.

На прощание доктор Гарднер пожелал сыщику и его сыновьям успехов в расследовании. Проводив друга до машины, мистер Харди связался по телефону с начальником полиции. Коллиг сообщил, что уже обзвонил все городские больницы и клиники и рекомендовал медперсоналу принять меры предосторожности. Он пообещал держать мистера Харди в курсе событий.

Положив трубку, детектив повернулся к сыновьям.

 - Загляните сегодня к миссис Страйкер и передайте ей, что я сделаю все, что в моих силах. Я подозреваю, что ее сын оказался в руках той самой банды, которую я выслеживаю.

Фрэнк и Джо недоуменно взглянули на отца.

 - Полиция уже давно охотится за неким Уайти Маско, опасным преступником, - продолжал Детектив. - Он замешан в ограблении нескольких банков, и есть все основания полагать, что он главарь банды.

 - А почему ты считаешь, что Ленни с ними связан?

 - Прошлой ночью был ограблен еще один склад бытовых электротоваров. Преступники ударили сторожа по голове, однако он успел прийти в себя прежде, чем они покинули склад, и открыл по ним огонь. Возможно, именно Ленни Страйкера он и подстрелил.

 - Почему же грабители не отобрали у сторожа оружие?

Мистер Харди усмехнулся.

 - Мне думается, они поручили это Ленни, но он с заданием не справился. Ладно, давайте вернемся за стол, а затем продолжим наш разговор. - Спускаясь по лестнице, он добавил: - У меня назначена встреча с агентом ФБР, а вам нужно будет…

Его слова прервал звук хлопнувшей на кухне двери. Через мгновение раздался веселый возглас: «Привет!» Это был Чет. Толстяк принюхался, покосился на сковороду, где жарилась яичница с беконом, и облизнулся.

 - Привет, старина! Ты, как всегда, вовремя. Готов поспорить, что ты уже целый час ничего не ел, - подколол своего прожорливого друга Джо.

Чет сделал вид, что не понял намека, и, войдя в столовую, сел вместе со всеми за стол.

 - Доброе утро! - сказал он, улыбаясь.

Члены семейства Харди ответили на его приветствие, и он потянулся к вазе с фруктами со словами:

 - Я уже позавтракал, но от одного банана, так и быть, не откажусь.

Все весело рассмеялись.

Завтрак подходил к концу, когда снова раздался звонок. Фрэнк пошел открывать дверь и увидел перед собой тетю Гертруду.

 - Ты позволишь мне войти? - сказала она и, чмокнув племянника в щеку, вручила ему свой чемодан. - А где все остальные?

Не успел Фрэнк рта открыть, как всеведущая тетя Гертруда констатировала:

 - Так я и знала: они еще завтракают! Она прошествовала в столовую и при виде восседающей за столом компании воскликнула:

 - Лаура, как можно завтракать в такое позднее время! Ну теперь, слава Богу, я здесь и все пойдет по другому.

Фрэнк, Джо и даже Чет слишком хорошо знали, как теперь все пойдет. Тетя Гертруда искренне любила семейство Харди, однако считала при этом, что надлежащего порядка в доме ее брата не было и нет и навести его способна только она, и никто больше. Эта высокая энергичная женщина, так и не вышедшая замуж, обладала железным характером, и братьям было хорошо известно, что перечить ей - дело безнадежное.

 - С приездом, Гертруда! - улыбнулась гостье миссис Харди. - По правде сказать, мы ждали тебя только завтра. Как добралась? Почему ты нас не предупредила? Мы бы тебя встретили.

Как выяснилось, мисс Харди, гостившая у своих друзей, решила вернуться в Бейпорт раньше намеченного срока.

 - Я пыталась дозвониться вам из аэропорта, но ваш телефон был все время занят. Ничего страшного, я прекрасно доехала на такси и к тому же сделала вам небольшой сюрприз.

 - Ну и чудесно! Я помогу распаковать вещи.

Джо взял чемодан и направился вслед за женщинами в комнату тети Гертруды. В это время зазвонил телефон. Фрэнк снял трубку и сразу же Узнал голос Бена Уиттейкера.

 - Вы можете приехать ко мне прямо сейчас? - Голос старика звучал подавленно.

 - Что то случилось? - встревожился Фрэнк

 - Объясню все, когда приедете.

 - Хорошо, скоро будем.

Фрэнк повесил трубку и, когда Джо спустился вниз, рассказал ему о разговоре с Беном.

 - Чего же мы ждем? Поехали! - воскликнул Джо.

Перед отъездом они в двух словах рассказали родителям о своих планах. Чет решил присоединиться к друзьям, сожалея в душе, что не успел расправиться с остатками завтрака.

Джо, Фрэнк и Чет вышли из дома и сели в машину. Через несколько минут они были у скобяной лавки. Лицо встретившего их хозяина выражало крайнее отчаяние.

 - Майк Баттон до сих пор не вернулся. Я звонил в пансион, но мне сказали, что он съехал. Где теперь его искать?!

 

Тщетные поиски

Это известие удручающе подействовало на братьев Харди. Уиттейкер тем временем продолжал свой рассказ:

 - Но это еще не все. Я обнаружил, что из кассы исчезла вся вчерашняя выручка!

 - Ну и дела! - воскликнул Джо. - Значит, Баттон и в самом деле оказался вором!

 - Да, теперь я окончательно в этом убедился. В полицию я уже сообщил. Ужасней всего то, что под угрозой оказалась моя репутация. Я основал свое дело сорок лет назад и за все эти годы ни разу не давал повода усомниться в моей честности. Боже, какой позор! И все из за этого Баттона, будь он неладен!

 - Случилось еще что то?

 - Несколько минут назад позвонила миссис Экклс и потребовала вернуть украденные у нее деньги. Кроме того, выяснилось, что Баттон успел вчера поменять еще один замок - у Петерсонов. Они обнаружили пропажу ценного браслета и сотни долларов.

Фрэнк попытался успокоить Бена, сказав, что он вовсе не обязан отвечать за кражи в домах своих клиентов. Чтобы как то отвлечь старика от тяжких мыслей, Фрэнк спросил, не знал ли он Джона Мэда, бывшего владельца особняка со странными дверьми.

 - Как же, мы с ним были в приятельских отношениях, - откликнулся мистер Уиттейкер. - Он погиб в автомобильной катастрофе вместе со своим шофером. Жаль, хороший был человек.

 - Расскажите, пожалуйста, о нем, - попросил Джо.

 - Джон Мэд был одно время пайщиком крупнейшего в Нью Йорке концерна по производству скобяных изделий. Как то раз он мне сказал, что когда уйдет на пенсию, то обязательно построит себе дом, где все замки и запоры будут спрятаны от человеческого глаза. По его словам, ему замки так осточертели - он ведь имел с ними дело всю свою жизнь, - что до конца своих дней он не желает их больше видеть.

Уиттейкер рассказал, что несколько раз бывал У Мэда, и тот подолгу рассказывал о тонкостях своего ремесла. Мэд был человеком умным и изобретательным, правда, немного эксцентричным. Семьи у него не было, и завещания он не оставил. После его смерти претендентов на наследство не объявилось.

 - Так что же, в доме вообще нет замков? - Удивился Чет.

 - Есть, - усмехнулся старик, -Но замки то потайные.

 - А вы не знаете, как они устроены?

 - Нет, Джон не раскрыл мне их секрета.

Поблагодарив Бена Уиттейкера за интересный рассказ и пообещав ему содействие в розысках Майка Баттона, ребята вышли на улицу.

 - Куда мы теперь? - спросил Чет.

 - Давайте заглянем к миссис Страйкер, - предложил Фрэнк. - Может, от Ленни есть известия. Поедешь с нами, Чет?

 - С удовольствием!

Они направились в один из захудалых районов на окраине Бейпорта. Разыскав среди трущоб многоквартирный дом, где жили Страйкеры, братья оставили Чета в машине, а сами поднялись в их квартиру. Она оказалась чистой и уютной.

 - У вас появились какие нибудь новости о Ленни? - с надеждой в голосе спросила миссис Страйкер.

Фрэнк отрицательно покачал головой.

 - К сожалению, пока ничего нет. Кроме одной небольшой зацепки. Сегодня утром к нам заезжал доктор Гарднер. Он рассказал, что вчера вечером его похитили и отвезли куда то, чтобы он прооперировал юношу с пулевым ранением в ногу.

 - Это наверняка был мой сын! - воскликнула женщина. - Едем к нему!

 - Доктор не знает, куда его возили: ему завязали глаза. Но, то, что он смог нам сообщить, очень важно. Не беспокойтесь, миссис Страйкер, доктор сказал, что состояние юноши вполне удовлетворительное. Если это действительно ваш Ленни, мы обязательно разыщем его.

 - Вам случайно ничего не говорит имя Уайти Маско? - спросил Джо.

 - Нет, а кто это? - насторожилась миссис Страйкер.

 - Да я просто так спросил. К Ленни он вряд ли имеет отношение, - успокоил ее Фрэнк.

Попрощавшись, ребята ушли.

Когда они вернулись к машине, Чета в ней не было. Братья нашли его у ближайшего перекрестка. Он стоял у светофора, склонив набок голову, и словно к чему то прислушивался. Увидев Фрэнка и Джо, толстяк побежал им навстречу.

 - Этот светофор не гудит, - сообщил он, садясь в машину.

 - Давайте проверим остальные, - предложил Джо.

Фрэнк повел машину, ненадолго задерживаясь у каждого светофора. Безуспешно исколесив полгорода, они уж было решили, что на сегодня достаточно, как неожиданно Фрэнк воскликнул:

 - Слышите?

Он указал на светофор, висевший высоко над мостовой на пересечении двух широких улиц. При переключении света он начинал гудеть.

 - Теперь эта ниточка у нас в руках! - обрадовался Джо. - Доктор Гарднер говорил, что то место, куда его возили, минутах в десяти от гудящего светофора. Теперь нам остается только правильно выбрать направление.

Решили наугад ехать на север со скоростью тридцать миль в час - доктор утверждал, что его похитители ехали именно с такой скоростью.

 - Стоп! - скомандовал Джо по прошествии Десяти минут.

Круглое лицо Чета расплылось в счастливой Улыбке. Они остановились как раз напротив придорожного ресторана.

 - Вот что, друзья, - заявил он, - вы как хотите, а я пошел подзаправиться.

На столбе рядом с небольшим белым зданием был приколочен щит, рекламировавший непревзойденные качества здешней кухни. На окнах красовались яркие занавески, ведущая к входу дорожка была обсажена розовыми кустами.

 - На воровской притон это заведение не очень то смахивает, - разочарованно протянул Джо.

Фрэнк в ответ на это заметил, что темные дела могут твориться и за таким привлекательным фасадом. Он предложил на всякий случай обследовать это место, добавив:

 - И в самом деле, почему бы нам здесь не перекусить? Я позвоню маме и скажу, чтобы к обеду она нас не ждала.

Пока хозяйка ресторанчика накрывала на стол, ребята, не теряя времени, занялись осмотром дома. Они побывали даже в подвале, где хозяйка с гордостью показала им морозильник для хранения продуктов. Ничего подозрительного обнаружить так и не удалось.

Некоторое время спустя, когда они снова сели в машину, Чет, отдуваясь после сытного обеда, похвалил Фрэнка за то, что он выбрал столь удачное направление.

 - Правда, польза от моего выбора одна - наши полные желудки, - усмехнулся Фрэнк.

Вернувшись к светофору, они решили двинуться на запад. Через десять минут дорога привела их к футбольному полю. Они развернулись и поехали обратно. Когда машина остановилась у перекрестка, Джо резонно заметил, что ехать в восточном направлении не имеет смысла, - там залив.

 - Остается лишь один путь - на юг, - заключил он.

Через десять минут они въехали в плотно застроенный деловой район Бейпорта. Фрэнк предложил ребятам разделиться.

 - Ты, Джо, пойдешь по этой улице, я - вон по той, а тебе, Чет, предлагаю прогуляться по Пиллер стрит, не возражаешь?

Чет бодро отправился на разведку, но довольно скоро приплелся обратно с унылым видом. В прачечную его не пустили, из салона красоты холодно выпроводили, а с фабрики безалкогольных напитков чуть не вытолкали взашей. Через некоторое время вернулся и Джо - ему тоже не повезло.

Фрэнк между тем находился в тускло освещенном подвале складского помещения. Он незаметно проник туда, заинтересованный рассказом уличного мальчишки о каком то верзиле, который с утра до вечера таскает взад вперед здоровенные тюки.

Вскоре Фрэнк увидел, как из грузового лифта вышел мужчина и направился к дальней стене подвала. Подойдя к ней, он нагнулся и повернул какой то рычаг. В стене открылась огромная дверь, человек вошел в нее и почти сразу же появился вновь. Закрыв за собой дверь, он вернулся к лифту.

Как только лифт начал подниматься, Фрэнк покинул свое укрытие и подошел к раздвижной двери. Может, это та самая потайная дверь?

Он нащупал рычаг и нажал на него коленом. Дверь открылась. За ней зияла чернота. Фрэнк зажег фонарик и посветил внутрь. Разочарованно пробормотав что то, он поспешно покинул подвал и вернулся к машине.

 - Ну, нашел что нибудь? - нетерпеливо спросил его Джо.

 - Да, здоровенный холодильник. К тому же совсем пустой, если не считать пакета с едой, который положил туда грузчик.

Ребята со смехом выслушали его рассказ о том, как он проник в подвал склада в надежде найти там Ленни Страйкера.

 - Однако мне пора, - спохватился Чет, озабоченно взглянув на часы. - Мне еще нужно заскочить в магазин.

 - Затею со светофором придется, видно, оставить, - вздохнул Фрэнк, - по крайней мере На время.

Они остановились у супермаркета, где Чет сделал кое какие покупки, и затем подвезли друга до фермы. По дороге домой у Джо возникла новая идея.

 - Время еще не позднее. Давай съездим искупаемся. Надо уметь сочетать приятное с полезным.

 - Что ты имеешь в виду?

 - Как ты смотришь на то, чтобы заняться поисками утонувшего ключа?

 - Идет, - охотно согласился Фрэнк. - Надо только захватить снаряжение.

Фрэнк не стал заезжать в гараж, а поставил машину около дома. Эта деталь не ускользнула от внимания тети Гертруды, сидевшей на крыльце. Ей сразу же понадобилось выяснить, куда это мальчики навострили лыжи.

Заявление о том, что они расследуют очередную загадочную историю, удовлетворило на время ее любопытство. Но когда братья спросили, не знает ли она, куда запропастилось их подводное снаряжение, тетя Гертруда подозрительно взглянула на непоседливых племянников.

 - Первый раз слышу, чтобы детективными расследованиями занимались в костюмах для подводного плавания, - фыркнула она. - Чего только не придумают эти сорванцы, лишь бы отвертеться от работы по дому!

В конце концов с помощью тети снаряжение было найдено. Одарив мисс Харди лучезарными улыбками, братья погрузили его в багажник и уехали.

Фрэнк остановил машину возле пристани, где стоял «Сыщик». Братья переоделись и спустили катер на воду. Потребовалось некоторое время, чтобы разыскать то место, где затонула плоскодонка.

 - Я нырну первым, не возражаешь? - сказал фрэнк.

Он спрыгнул с кормы и исчез под водой. Джо сел на борт и стал ждать.

Прошло уже больше минуты, а Фрэнк все не появлялся. Джо стал напряженно всматриваться в зеленоватую глубину, затем обшарил взглядом гладь залива.

Фрэнка нигде не было!

 

Таинственный знак

С бьющимся от волнения сердцем Джо набрал в легкие побольше воздуха и прыгнул за борт. Достигнув дна, он осмотрелся кругом в надежде увидеть брата.

Куда же исчез Фрэнк?

Чувствуя, что начинает задыхаться, Джо вынырнул на поверхность и завертел головой, ища глазами Фрэнка. Тот все не появлялся. Джо забрался на катер и, встав во весь рост, еще раз огляделся вокруг.

И тут у него екнуло сердце. К «Сыщику» кто то плыл, размеренно работая руками и ногами. Джо с облегчением вздохнул, узнав в пловце Фрэнка.

Тяжело дыша, Фрэнк ухватился за борт и выбрался из воды.

 - Куда ты запропастился? - недоуменно спросил Джо. - Ну и напугал же ты меня!

 - Здесь, под нами, никаких следов плоскодонки я не обнаружил, - стал объяснять Фрэнк. - Тогда я решил поискать вокруг. Когда ты нырнул за мной, я, должно быть, как раз поднялся наверх глотнуть воздуха. Я не думал, что отплыву так далеко. Извини, что заставил тебя поволноваться.

 - Ничего. Значит, ты так и не видел «Ищейку»?

 - Нет, но я уверен, что она где то неподалеку Джо запустил мотор и включил самый малый ход. Перегнувшись через борт, Фрэнк внимательно разглядывал сквозь толщу воды морское дно. Затонувшей лодки видно не было.

 - Боюсь, наши поиски закончатся ничем, - с горечью сказал Фрэнк. - Угораздило же меня потерять этот ключ! Ну ка, постой!

Джо выключил мотор.

 - Неужели нашел?

Фрэнк молча показал вниз. Прямо под ними на дне залива лежала лодка. С катера было трудно распознать в ней плоскодонку Чета.

 - Иду на погружение! - крикнул Фрэнк и прыгнул в воду.

Через полминуты он вынырнул и сообщил, что это действительно «Ищейка». Теперь оставалось разыскать ключ.

Обсудив ситуацию, ребята разработали план поиска: Фрэнк обследует носовую часть лодки, а Джо - корму.

 - А потом займемся осмотром средней части и мотора, - предложил Фрэнк.

Братья принялись по очереди нырять. Первые попытки оказались неудачными. Не удалось найти ключ и в средней части лодки. Они опасались, что он упал в зыбучий песок и тогда искать его бесполезно. Оставался мотор.

Нырнув, Джо ухватился одной рукой за маховик, а другой принялся шарить между мотором и доской, к которой тот был прикреплен. Неожиданно он нащупал небольшой продолговатый предмет. Сжав его в руке, Джо вынырнул на поверхность.

 - Нашел! - торжествующе воскликнул он протягивая Фрэнку ключ.

Джо хотелось тут же отправиться в особняк но брат напомнил, что Коллиг не советовал появляться там без сопровождения полиции.

 - Раз уж мы здесь, давай осмотрим плоскодонку более тщательно, - предложил Фрэнк. - Может, нам удастся выяснить, кому она принадлежала, и Чет получит назад свои деньги.

 - Что ж, неплохая мысль, - согласился Джо. - Сделаем так: ты осмотришь правую сторону, а я левую. Первым ныряю я.

Джо ничего не удалось обнаружить. Настал черед Фрэнка. Не прошло и минуты, как он поднялся на поверхность.

 - Я разглядел на планшире знак, - сообщил он взволнованно. - Точь в точь такой же, как на перстне «англичанина».

Джо опустился на дно, чтобы увидеть этот знак собственными глазами. Вынырнув, он влез на катер и завел мотор.

 - Нужно скорей сообщить о нашей находке Чету, - сказал он. - Может, теперь нам будет легче разыскать человека, продавшего лодку.

Поставив катер на место, они вернулись домой. Джо позвонил Чету и спросил, не слышно ли чего о бывшем владельце плоскодонки. Толстяк удрученно сообщил, что никаких известий пока нет.

 - Боюсь, меня просто одурачили, - сказал он, тяжело вздыхая.

 - Теперь слушай, что я тебе расскажу, - сказал Джо и поведал Чету о загадочном знаке на планшире затонувшей лодки, похожем как две капли воды на знак, который они видели на перстне незнакомца. Чет был порядком удивлен, но совершенно не мог представить, какая может быть связь между этими двумя знаками. Судя по описанию, человек, продавший лодку, не имел ничего общего с «англичанином».

 - Может, и тот и другой принадлежат к тайному обществу, имеющему такой символ? - предположил он.

 - Не исключено, - заметил Джо.

Только он повесил трубку, как раздался телефонный звонок. Это был мистер Харди, он звонил из другого города. Сыщик сказал, что вечером домой не вернется - занят расследованием ограблений на складах.

 - Что у вас новенького? - поинтересовался он.

Джо рассказал отцу о последних событиях и посетовал, что ниточка, за которую они ухватились - гудящий светофор - оборвалась. Мистер Харди взглянул на их неудачу с другой стороны.

 - Отбросить ложные версии, - сказал он, - это уже полдела. Не вешай носа, сынок. Осмотрите дом Мэда еще раз. Если хорошенько поискать, замочная скважина найдется, я уверен.

Воодушевленные отцовским напутствием, братья сообщили о своих планах матери и отправились в полицейское управление. В дверях они столкнулись с выходившим из здания Коллигом.

 - Ну как, раскрыли тайну особняка Мэда? - спросил он, направляясь к стоянке.

 - Если бы, - ответил Фрэнк. - Мы к вам как раз по этому делу. Хотим туда снова наведаться.

 - К сожалению, никого из моих сотрудников послать с вами я сейчас не могу, а ехать одним я бы не советовал, - озабоченно сказал начальник полиции.

 - Все будет в порядке, сэр, - принялся уговаривать его Фрэнк. - Вы же знаете, мы не любители понапрасну лезть на рожон.

 - Так и быть, только вот о чем я вас попрошу. Как только закончите осмотр, сразу же мне позвоните. Если через два часа никаких вестей от вас не будет, я вышлю полицейскую машину.

 - Договорились. Спасибо, сэр.

Фрэнк завел мотор, и вскоре ребята были у цели. Машину они на всякий случай оставили поодаль.

 - Предлагаю разделиться, - сказал Джо. - Если найдешь что нибудь, свистни. И я в случае чего свистну.

Фрэнк кивнул, и Джо направился к двери, выходившей в сторону залива. Он принялся тщательно осматривать каждую деталь резного орнамента. Замочная скважина может быть спрятана где то среди его завитков. Но как ее найти?

Джо обследовал сначала правую половину двери, нажимая по очереди на все выступающие детали резьбы, а затем принялся за левую. Прошло минут тридцать, однако он был далек от успеха. Тогда он попробовал надавливать на симметрично расположенные фрагменты резьбы одновременно. И его попытка увенчалась успехом. Две деревянные завитушки неожиданно раздвинулись в разные стороны. Под ними оказалось небольшое отверстие. Замочная скважина!

 - Фрэнк, скорей сюда! Я нашел ее! - крикнул Джо.

 - Вот здорово! - Фрэнк подбежал к брату. - Открывай!

Джо попытался вставить ключ в отверстие, но его ждало разочарование. Ключ в замочную скважину не входил.

 - Может, он от какой нибудь другой двери? - предположил юноша.

Они перешли к массивной парадной двери, которую до этого обследовал Фрэнк, и опять принялись рассматривать замысловатую резьбу. И тут они увидели вверху изображение огромной черепахи. Внимание Фрэнка, стоявшего чуть поодаль привлекла одна деталь.

 - Взгляни ка, Джо, ноги этой черепахи образуют знак «V».

Джо отступил на несколько шагов.

 - Верно! Передние ноги и задняя правая смотрятся вместе как «V». Может, здесь и таится ключ к разгадке?

Фрэнк надавил ладонью на выпуклый панцирь черепахи. Неожиданно ее задняя правая нога сдвинулась в сторону и под ней открылась замочная скважина.

 - Теперь посмотрим! - взволнованно произнес Фрэнк. Взяв ключ, он вставил его в отверстие и повернул. Раздался щелчок, и дверь бесшумно открылась.

 - Сработало! - воскликнул Фрэнк и, сунув ключ в карман, шагнул внутрь.

 

Дом с головоломками

С замирающим от волнения сердцем Джо вошел вслед за братом в темное помещение.

После того как их глаза немного привыкли к царившему внутри полумраку, они осмотрелись и увидели, что находятся в просторном холле, устланном ковром. Стены были обшиты деревянными панелями, украшенными резьбой. Осветив фонариками внутреннюю сторону двери, ребята увидели на ней точно такое же изображение черепахи, как снаружи.

Они медленно переходили из комнаты в комнату, с любопытством разглядывая все вокруг. Комнаты особняка - библиотека, гостиная, столовая - были отделаны с большим вкусом. Однако впечатление он производил довольно мрачное - должно быть, из за того, что здесь стоял запах плесени, а мебель была накрыта чехлами

 - Сразу чувствуется, что здесь давно никто не живет, - заметил Джо.

 - Интересно, кто все таки этот человек, назвавшийся Мэдом? - задумчиво произнес Фрэнк. - Теперь, когда выяснилось, что ключ, который он потерял, действительно от этого дома все еще больше запутывается.

 - Что верно, то верно, - согласился Джо и машинально дотронулся до кнопки выключателя. И столовая ярко осветилась. Ребята буквально подскочили от удивления.

 - Электричество не отключено! - воскликнул Джо.

 - Странно, ведь не могла же энергослужба оставить подключенным дом, в котором уже пять лет никто не живет, - пожал плечами Фрэнк.

Затем их внимание привлекли окна и внутренние двери - у них также не было видно ни запоров, ни щеколд, ни петель. Все металлические детали были искусно замаскированы.

 - Давай продолжим осмотр, - сказал Джо, выключая свет.

Фрэнка заинтересовала библиотека с огромным камином и множеством уставленных книгами полок, и он решил в ней задержаться. Джо сказал, что поднимется тем временем наверх.

«Джон Мэд. Замки и ключи», - прочитал Фрэнк название изящно переплетенной книги. Он стер пыль с настольной лампы, включил ее и, устроившись в кресле, принялся перелистывать книгу.

Его взгляд упал на обложку, где был изображен автор - пожилой седовласый человек с усами. Ничего общего с мужчиной, которого они встретили на шоссе.

«Вот, значит, каким он был, владелец этого особняка», - подумал Фрэнк.

Просмотрев всю книгу, он так и не нашел раздела, где бы речь шла об устройстве потайных замков. Зато сообщалась масса сведений из истории замков и ключей, столь занимательных, что Фрэнк ушел в чтение с головой.

Он узнал, что в давние, еще библейские, времена ключи делали из дерева и весили они столько, что их носили, взвалив на плечо; что прежде ключи выковывали кузнецы и лишь сравнительно недавно эту работу стали выполнять слесари; что защищаться замками от взломщиков начали менее ста лет назад.

Дальнейшее знакомство Фрэнка с увлекательной историей замков было прервано отдаленным возгласом:

 - Нам пора возвращаться!

 - Да да, еще одну минутку, - откликнулся Фрэнк.

Одна минута незаметно растянулась до пяти, как вдруг настольная лампа погасла.

Фрэнк поспешно поднялся с кресла и, выйдя в холл, нажал на кнопку выключателя. Свет не зажегся.

 - Странно, - пробормотал он. - Наверное, пробки перегорели. Джо! - крикнул он, подойдя к лестнице. - Где ты?

Ответа не последовало.

«Должно быть, вышел из дома, пока я читал», - подумал Фрэнк.

Осветив фонариком внутреннюю сторону входной двери, он надавил на резное изображение черепахи, и дверь открылась.

У дома Джо не было видно, и Фрэнк направился к машине. Но и там он его не нашел. Окинув взглядом участок, простиравшийся до самой воды, Фрэнк заключил, что Джо все еще в доме.

Тем временем с Джо приключилось вот что.

Поднявшись по лестнице в небольшой кабинет, он задержался на несколько минут, разглядывая развешанные по стенам охотничьи трофеи. При этом он случайно толкнул дверь, и она захлопнулась. Мысленно обругав себя за неловкость, Джо принялся отыскивать потайную щеколду.

Неожиданно свет в комнате погас. Джо с досадой вспомнил, что оставил фонарик на столике в холле. Найти же секретное устройство в темноте было делом безнадежным.

Он подошел к окну, закрытому ставнями, сквозь которые пробивались узкие полоски солнечного света, и потянул вверх раму. Она поднялась без особого труда.

«Что ж, совсем неплохо», - подумал Джо.

Теперь очередь была за ставнями, на которых также не было видно никаких запоров. Джо провел ладонью по краям створок, пытаясь нащупать потайную пружину, но ничего не обнаружил. Тогда он достал из кармана перочинный нож и просунул лезвие в щель между створками. Раздался щелчок, и ставни раскрылись.

Выглянув наружу, Джо увидел брата, стоявшего внизу под окнами.

 - Эй, Фрэнк!

Фрэнк с таким изумлением уставился на Джо, точно увидел привидение.

 - Вот ты, оказывается, где! А я уж и не знал, где тебя искать. Давай спускайся. Нужно возвращаться, пока Коллиг не прислал за нами машину.

Джо высунулся из окна и оглядел стену дома. Слезть по ней на землю было невозможно, прыгать - слишком высоко.

 - Я не могу отсюда выйти, - сказал он.

 - Почему?

 - Дверь в комнату закрыта, - объяснил Джо, - а фонарик я оставил в холле. Поднимись по лестнице и попробуй открыть дверь снаружи. Фрэнк вернулся в дом и быстро разыскал комнату, где пребывал в невольном заточение его младший брат. Осветив фонариком дверь, он стал пристально разглядывать каждую деталь резьбы, изображающей цветы.

 - А как ты туда попал? - крикнул он.

 - Через дверь, она была открыта, - отозвался Джо.

Фрэнк принялся терпеливо ощупывать цветок за цветком. Неожиданно один лепесток сдвинулся, и под ним оказался небольшой рычажок. Фрэнк приподнял его пальцем, и дверь открылась.

 - Уф, как приятно снова оказаться на свободе! - произнес Джо со вздохом облегчения. - Кстати, что случилось со светом?

 - Кто его знает, должно быть, пробки перегорели.

Джо разыскал фонарик, и они с Фрэнком покинули особняк.

 - Послушай, а что ты так долго делал в библиотеке? - поинтересовался Джо.

 - Я нашел там несколько занятных книжек про замки и ключи. Одна из них написана настоящим Джоном Мэдом. Я расскажу тебе о ней по дороге домой.

Сидя в машине, Джо внимательно слушал брата, не прерывая его до тех пор, пока тот не сказал, что его чтению помешал оклик.

 - Оклик? - переспросил Джо. - Кто же тебя окликнул?

 - Ты, кто же еще.

 - Я?!

 - Ты сказал: «Нам пора возвращаться».

 - Да не говорил я этого!

 - Тогда кто же это был? - изумленно спросил Фрэнк. - Я совершенно отчетливо слышал, как кто то сказал: «Нам пора возвращаться»

 - Ну и ну! - Джо нервно взъерошил рукой волосы. - Выходит, в доме, кроме нас, находился еще кто то!

 - По меньшей мере, двое, - уточнил Фрэнк.

 - Значит, у них тоже есть ключ и они умеют им пользоваться.

 - Интересно, эти люди знали, что мы с тобой там были? - произнес задумчиво Фрэнк. - Машину мы оставили далеко от дома, и тем не менее они могли нас видеть, оставаясь незамеченными.

 - Может, видели, а может, и нет, - заметил Джо. - Наверное, это они отключили электричество.

 - Не исключено, что среди них был тип, назвавшийся Джоном Мэдом, - продолжал рассуждать Фрэнк.

 - Как же мы не заметили их машину?

 - Они могли приехать позже нас и, пробыв здесь некоторое время, уехать. Джо вздохнул.

 - Кругом одни загадки.

Подъехав к перекрестку, Фрэнк затормозил на красный сигнал светофора. Погрузившись в размышления, братья молчали. Неожиданно Джо спросил:

 - Ты слышишь?

 - Светофор гудит! - воскликнул Фрэнк. - Что, если это тот самый светофор, о котором говорил доктор Гарднер?

 - Давай повторим наш эксперимент. Вдруг на этот раз нам повезет?

 - Только сперва нужно сообщить Коллигу, что мы уже не в особняке.

Фрэнк остановил машину у телефонной будки неподалеку от светофора. Позвонив начальнику полиции, он рассказал ему о результатах поездки.

У Коллига никаких новостей для них не было, и он пожелал ребятам успехов в расследовании. Вернувшись в машину, Фрэнк сказал:

 - Ехать на восток смысла нет, там залив. В сторону города тоже пока не поедем, сделаем это после обеда.

 - Значит, двинем на запад.

Ровно через десять минут братья остановились у фермы, где паслось за изгородью несколько коров.

 - Здесь нам явно делать нечего, - разочарованно произнес Джо.

Ребята вернулись обратно к светофору и поехали на север. Спустя пять минут они миновали особняк Мэда и двинулись дальше. Еще через пять минут они оказались в небольшом селении. Склад, автомастерская, церковь и несколько домов - вот, пожалуй, и все. Фрэнк остановил машину.

 - Вид у этого местечка довольно мирный, - заметил он.

Решили начать с автомастерской. Войдя внутрь помещения, смахивающего на сарай, они увидели парня в рабочем комбинезоне, который мыл машину.

 - А где хозяин? - спросил Джо.

 - Отлучился куда то ненадолго.

Пока Джо расспрашивал механика о местных жителях, пытаясь выведать что нибудь о Ленни и грабителях, Фрэнк зашел в небольшую контору при мастерской. Оглядевшись вокруг, он заметил на столе смятый листок бумаги. Фрэнк взял его и разгладил ладонью. Это был отпечатанный на машинке список местных продавцов телевизоров. Два склада в Бейпорте и один в Саутпорте были отмечены крестиками.

Фрэнк остолбенел. Это были те самые склады, которые ограбили за последние две недели!

 

Коварный незнакомец

Фрэнк все еще рассматривал список, когда в контору вошел механик. Увидев взволнованное лицо юноши, держащего листок бумаги, он спросил:

 - Чего это у вас такой вид, словно вы нашла чек на миллион долларов?

Фрэнк промолчал, и парень добавил:

 - Эта бумажка валялась в траве у мастерской. Должно быть, хозяин уронил, а я на всякий случай подобрал.

Фрэнку неожиданно пришло в голову спросить у парня, не менял ли он накануне утром покрышку человеку по имени Джон Мэд.

 - Не знаю, может, и менял. У нас народу много бывает.

 - Покрышка переднего колеса, - уточнил Фрэнк.

 - Ничем не могу вам помочь, - пожал плечами механик и вышел.

Фрэнк позвал брата и, показав ему листок, напомнил два существенных момента: во первых, мастерская находится всего в пяти минутах езды от особняка Мэда и, во вторых, человек, назвавшийся Мэдом, говорил, что покрышку ему менял молодой парень, почти мальчишка.

 - Значит, это и есть то самое место, - заключил Фрэнк. - Не исключено, что листок потерял не кто иной, как лже Мэд. Возможно, он один из членов банды.

В контору вошел мужчина средних лет, одетый в рабочий комбинезон. На карточке, прикрепленной к нагрудному карману, было написано: КАРЛ БИЛКС.

 - Чем могу служить? - спросил он.

Фрэнк лихорадочно придумывал, что ответить.

Вдруг Билкс тоже связан с грабителями? Если так, то говорить с ним о найденном списке небезопасно.

 - Да вот, хотел узнать, не меняли ли вы вчера утром покрышку одному моему знакомому? - произнес он наконец.

 - Спросите у моего помощника. Этим делом он занимается.

 - Я уже с ним говорил. Он не помнит.

 - А в чем, собственно, дело? Случилось что то?

 - Колесо у машины отвалилось.

 - Вот что я вам скажу, - разгорячился Билкс. - Готов поклясться, что эту работу делали не в моей мастерской. Мой помощник добросовестный механик, не из тех, что халтурят. Так что вы, молодой человек, обратились не по адресу.

 - Возможно, - не стал спорить Фрэнк и перевел разговор на другую тему. - Вот этот листок валялся здесь на полу, - сказал он, протягивая его Билксу.

 - Понятия не имею, откуда он взялся. Мой механик нашел его во дворе и принес сюда - решил, что это я потерял.

Он скомкал бумажку и бросил ее в мусорную корзину.

 - Что ж, извините за беспокойство, - сказал Фрэнк. - Всего доброго мистер Билкс.

С этими словами ребята поспешили удалиться.

По дороге в Бейпорт они принялись обсуждать случившееся.

 - Как ты думаешь, Билкс и его помощник сказали правду? - спросил Джо.

 - Похоже, что да. Листок был влажный, будто лежал в сырой траве. Но это еще ничего не доказывает. Нужно попросить Коллига, чтобы он навел об этих механиках справки.

Возвратившись обратно к светофору, они вновь засекли время и двинулись на этот раз в южном направлении. Спустя десять минут машина въехала в жилой квартал.

 - Давай запомним это место и вернемся сюда после ужина, - предложил Фрэнк.

Дома тетя Гертруда накинулась на них с упреками:

 - Вы что же, негодники, заставляете меня нервничать? Еще немного, и все бы совсем остыло!

 - Тетя, вы же знаете, мы рассчитываем время с точностью до минуты, - улыбнулся в ответ Джо.

 - Приберегите ваши шутки для кого нибудь другого, - приструнила его тетя. - Ну, марш за стол!

Проголодавшиеся ребята с жадностью набросились на жареных цыплят с картофелем и спаржей. За столом они подробно рассказали, как прошел их день. После ужина Фрэнк объявил, что они с братом ненадолго отлучатся - нужно закончить кое какие дела.

 - Ох, уж эта современная молодежь! - фыркнула тетя Гертруда. - Уже ночь на дворе, а их снова куда то несет. Ни минуты покоя! К тридцати годам вы станете неврастениками, помяните мои слова.

С трудом удерживаясь от смеха, братья выскочили на улицу.

Добравшись до квартала, который наметили осмотреть, они припарковали машину и отправились на поиски. Через полчаса бесплодных блужданий Джо сказал:

 - Ладно, на сегодня хватит. Давай заедем к Чету, узнаем, что у него нового.

 - Почему бы и не заехать, - согласился Фрэнк. - Кстати, и Айола, наверное, уже дома.

 - Ладно ладно, - покраснел Джо.

Ни для кого не было секретом, что он неравнодушен к Айоле, сестре Чета.

Приехав на ферму Нортонов, братья Харди увидели на веранде мать и сестру Чета, которые махали им руками.

 - Чет звонил вам несколько раз, но не смог застать вас дома, - сообщила миссис Нортон. - Больше он ждать не стал и уехал.

 - Куда? - встревоженно спросил Джо.

 - Он не сказал, - ответила Айола, стройная темноволосая девушка. - Вид у него был очень таинственный.

 - И очень возбужденный, - добавила миссис Нортон. - Он попросил вам передать, чтобы вы ехали на Паркер стрит, 47.

Братья впервые слышали о такой улице. Миссис Нортон сказала, что у Чета назначена там очень важная встреча с одним человеком.

 - Не будем терять времени, - поторопил брата Фрэнк.

Попрощавшись с Нортонами, они уехали. Что же произошло? Братья терялись в догадках. Может, Чет разыскал бывшего владельца плоскодонки? Напал на след Ленни Страйкера и грабителей?

Поплутав по городу, они в конце концов разыскали в районе морского порта Паркер стрит. Уличный фонарь тускло освещал старое, обветшалое здание под номером сорок семь.

 - Это и есть тот самый дом, где у Чета назначена встреча? - недоверчиво произнес Фрэнк, оглядывая задернутые шторами окна.

 - Странное место, - согласился Джо. - Оно мне не по душе. Такое ощущение, будто все здесь вымерло.

Неожиданно они заметили невысокого плотного мужчину, который неспешно направлялся от дома в сторону улицы.

 - Гляди! - прошептал Фрэнк, толкая брата локтем. - Готов поспорить, что это тот самый тип, который продал Чету плоскодонку!

 - По описанию вроде он, - тихо ответил Джо.

Как только мужчина оказался на улице, ребята подошли к нему и остановили. Джо сказал, что они разыскивают своего приятеля, и спросил мужчину, не видел ли он его здесь. Тот отрицательно покачал головой.

 - Не видел. Извините, я спешу.

 - Мы должны были с ним встретиться в этом доме, - вмешался в разговор Фрэнк, пристально глядя на незнакомца. - Вы уверены, что он сюда не приходил?

Мужчина спокойно выдержал его взгляд и в свою очередь спросил, с какой целью они должны были здесь встретиться. Решив, что лучше всего дать прямой ответ, Фрэнк сказал, что они разыскивают человека, продавшего их другу Чету Мортону рыбацкую плоскодонку.

 - Мы подозреваем, что вы и есть тот самый человек, - добавил Джо.

Братья ожидали, что незнакомец станет отнекиваться, но вместо этого он неожиданно рассмеялся.

 - Я действительно продал лодку вашему приятелю, - сказал он, - и теперь хочу его разыскать, чтобы взять ее обратно.

 - Взять обратно? - изумленно переспросил Фрэнк.

 - Сейчас я вам все объясню. Она принадлежала моему брату, и мне почему то показалось, что он хочет от нее избавиться. Ну а потом выяснилось, что я оказал ему медвежью услугу. Теперь я готов заплатить вашему другу даже больше того, что она ему стоила. Скажите только, где мне его найти?

Подозрения ребят после этих слов еще больше усилились. Чет не мог не сообщить этому человеку при совершении сделки своего имени и адреса.

 - Мы обязательно передадим ему вашу просьбу, как только его увидим. Объясните, как ему разыскать вас?

 - Давайте вернемся в дом, я вручу вам свою визитную карточку.

Фрэнк и Джо переглянулись. Вдруг это ловушка? И потом, куда запропастился Чет? Их могли подстерегать любые неожиданности.

Вслед за мужчиной они направились к парадной двери и вошли в холл. Незнакомец включил свет и извинился за царивший кругом беспорядок. В доме, сказал он, приведена в жилой вид пока лишь одна комната. Пройдя через холл, ребята остановились у запертой двери.

Открыв ее, мужчина вошел внутрь и зажег свет. Они последовали за ним, и в то же мгновение мужчина крепко схватил Джо за плечи и с силой толкнул на Фрэнка. Братья кубарем полетели на пол, а мужчина, выскочив из комнаты, быстро закрыл дверь и повернул ключ. Было слышно, как он бежит к выходу. Свет внезапно погас. По всей вероятности, он выключил общий рубильник. Затем хлопнула дверь, и наступила тишина.

Сев в темноте на пол, Фрэнк спросил:

 - Ты в порядке, Джо?

 - Да, а ты как?

 - Тоже. Этот негодяй все таки сумел нас перехитрить.

Внезапно откуда то из темноты донесся приглушенный стон.

Фрэнк принялся шарить по полу руками в поисках фонарика, выпавшего у него из кармана при падении. Наконец он его нашел и включил. В углу комнаты лежал связанный человек с кляпом во рту. Опустившись рядом с ним на колени, Фрэнк осветил ему лицо. Перед ним был Чет Мортон!

 

Найти и потерять

Фрэнк и Джо поспешно вынули изо рта Чета кляп и развязали веревки на руках и ногах. Через некоторое время их друг полностью пришел в себя.

 - Г где я? - произнес он, заикаясь. Узнав братьев Харди, он с облегчением вздохнул:

 - Слава Богу, вы здесь!

 - Как тебя угораздило влипнуть в эту передрягу? - спросил Джо.

Фрэнк предложил поскорей выбраться из дома. Их тюремщик мог вернуться в любое время, и не один.

Заметив на столе телефон, Джо снял трубку, но, как и следовало ожидать, он был отключен. Светя фонариками, ребята внимательно осмотрели комнату. Вся ее обстановка состояла из письменного стола, журнального столика и двух кресел. Единственное окно, расположенное очень высоко, почти под потолком, было зарешечено. Таким образом, оставался лишь один выход - дверь, выходившая в холл.

Разбежавшись, все трое навалились на нее, затем еще и еще раз. После четвертой или пятой попытки дверь слетела с петель, и пленники оказались на свободе.

Улица в этот час была тихой и пустынной.

 - Где твоя машина? - спросил Фрэнк Чета.

 - Я поставил ее за углом.

 - Тогда понятно, почему мы ее не видели, - сказал Джо. - Поначалу мы решили было, что ошиблись адресом.

Они вернулись на ферму Мортонов, где мать Чета уже приготовила для них яблочный пирог и молоко.

 - Ну, Чет, выкладывай все по порядку, - нетерпеливо произнес Фрэнк, едва миссис Мортон вышла из комнаты.

 - Ближе к вечеру, начал свой рассказ Чет, позвонил какой то мужчина и сказал, чтобы Чет срочно приехал на Паркер стрит, 47 поговорить насчет плоскодонки.

 - Я подумал, что у меня, возможно, появился шанс вернуть назад деньги, и отправился по этому адресу. Когда я туда приехал, меня встретил человек, у которого я купил лодку. Он сказал, что хочет забрать ее обратно. Я поначалу скрыл от него, что она затонула.

 - Что же ты ему сказал? - поинтересовался Джо.

 - Что не хочу ее отдавать, и все. Тогда он угрожающе на меня посмотрел и сказал, что мне все таки придется с ней расстаться. Я ждал вашего появления с минуты на минуту, поэтому упорно продолжал стоять на своем. Вижу, этот тип уже начинает кипятиться…

 - Любопытно все таки, почему ему так понадобилась эта старая посудина, - перебил друга Фрэнк. - История с братом звучит малоубедительно.

 - Ума не приложу, - пожал плечами толстяк. - Когда же я ему в конце концов сказал, что лодка на дне залива, он прямо рассвирепел. Думаю, раз такое дело, нужно сматываться, да не тут то было! Он запер входную дверь на ключ и заставил меня подробно описать то место, где она затонула, а потом ударил чем то тяжелым по голове. Больше я ничего не помню.

Прощаясь с Четом, братья пообещали ему продолжить поиски запершего их человека. Эта задача теперь значительно облегчалась тем, что они знали его в лицо.

 - Мы его должники, - сказал, насупившись, Джо. - С нами такие номера безнаказанно не проходят.

Сообщив о случившемся в полицию, они вернулись домой. Мать и тетя Гертруда уже отправились спать. Ребята тоже собрались было ложиться, но тут внизу скрипнула входная дверь. Это вернулся мистер Харди.

 - Пойдем поговорим с ним, - предложил Джо и сбежал по лестнице навстречу отцу. - Привет, папа! Что у тебя нового?

Детектив сообщил, что расследование дела об ограблении складов, к сожалению, пока не продвинулось, что сейчас он прорабатывает новый план поиска - он надеется найти воров по отпечаткам пальцев, оставленным на месте преступления.

Отец пригласил сыновей в свой кабинет, где они подробно рассказали ему о событиях минувшего дня. Внимательно их выслушав, мистер Харди на минуту задумался.

 - Этот человек запер вас, чтобы вы не пошли по его следу, - произнес он, постукивая карандашом по столу. - Тот факт, что он заставил Чета описать место, где затонула лодка, означает, что она ему очень нужна. Я склонен думать, что ею интересуется кто то еще - разумеется, не мифический брат.

 - Сама плоскодонка никакой ценности не представляет, - заметил Фрэнк.

 - Значит, дело не в ней.

Фрэнку вспомнился странный знак, изображенный на планшире. Может, в нем таился ключ к разгадке? А железный ящик, затонувший вместе с лодкой? Что было в нем?

Отец посоветовал поднять плоскодонку со дна залива и тщательно ее осмотреть.

 - Думаю, городская спасательная служба могла бы вам помочь. Отправляйтесь завтра туда спросите мистера Рэдфилда.

На следующее утро мистер Харди сообщил во время завтрака, что хочет встретиться с начальником полиции, чтобы поговорить с ним об ограблении складов.

 - А мы то надеялись, что ты поедешь с нами осматривать особняк Мэда, - разочарованно произнес Фрэнк. - Уверен, ты бы заметил многие детали, которые ускользнули от нашего внимания.

 - Так и быть, уговорили. Только отправляемся прямо сейчас - у меня сегодня много дел.

Сразу же после завтрака они собрались в путь. Впереди ехал на своей машине отец, следом за ним в автомобиле с откидным верхом - Фрэнк Джо.

Особняк Мэда выглядел безжизненным. Харди припарковали машины поодаль, чтобы их не было видно с дороги. Прежде чем войти в дом, мистер Харди обошел участок. Все было спокойно.

Увидев, каким образом Фрэнк открыл входную дверь, детектив страшно удивился.

 - Как вам удалось разгадать такую хитрую головоломку? - спросил он. - Просто молодцы!

Джо щелкнул выключателем, однако свет не зажегся.

 - Электричество все еще отключено, - констатировал он.

Братья провели отца по дому, освещая путь фонариками. Они были восхищены той наблюдательностью, с которой он подмечал все, даже саше незначительные детали.

Закончив осмотр, все трое вернулись к машинам.

 - Ну, я поехал на встречу с Коллигом, - сказал мистер Харди. - А у вас какие планы?

 - Хотим по твоему совету обратиться в спасательную службу Бейпорта, - ответил Джо. - Хорошо бы они сегодня подняли лодку.

Детектив пожелал им удачи и уехал.

Войдя в главный офис спасательной службы, Фрэнк и Джо увидели человека, склонившегося над бумагами. Заметив ребят, он поднял голову.

 - Простите, вы мистер Рэдфилд? - обратился к нему Фрэнк.

 - Да. Я вас слушаю.

Фрэнк изложил ему суть дела. Узнав, что речь идет о затонувшей плоскодонке, мистер Рэдфилд удивленно воскликнул:

 - Ничего не понимаю! Кому она принадлежит, вам?

 - Нет, нашему другу.

 - Так бы сразу и сказали. Ваш друг уже отправился за ней на спасательном судне.

 - Наш друг? - недоуменно переспросил

Фрэнк. - А как он выглядит?

 - Плотный темноволосый мужчина. Он сказал, что эта лодка принадлежит ему. Сейчас они, должно быть, еще там, в заливе.

Братья посмотрели друг на друга.

 - Это вовсе не Чет, а бандит, который заманил нас в ловушку! - воскликнул Фрэнк.

 - Не будем терять времени, - поторопил его Джо. - Давай возьмем наш катер. Мы должны поймать его. Скорее!

Ребята вкратце объяснили мистеру Рэдфилду, что произошло, и бегом вернулись к машине. Через несколько минут они уже были у пристани.

Джо быстро запустил мотор и направил катер к месту, где затонула плоскодонка. Однако спасательного судна там не было. «Ищейку» они тоже не обнаружили, хотя осмотрели дно очень тщательно.

 - Значит, ее уже подняли, - заключил Фрэнк.

 - Как же теперь быть? - огорченно спросил Джо.

 - Вернемся в офис мистера Рэдфилда.

Минут через десять впереди показалось спасательное судно. Решив, что лодка Чета находится на нем, ребята приблизились к нему и окликнули капитана. Перегнувшись через поручни, тот спросил, что им нужно. Фрэнк объяснил в двух словах суть дела.

 - Да, затонувшую плоскодонку мы подняли, но у нас на борту ее нет, - ответил капитан.

 - Где же она?

 - Я отбуксировал ее по просьбе владельца к берегу.

 - Но этот человек вовсе не ее владелец!

 - Как же так?

Капитан с изумлением выслушал рассказ ребят и затем подробно объяснил, где оставил «Ищейку».

Братья поблагодарили его, и Джо направил катер к северному берегу залива. «Сыщик» стремительно мчался по зеркальной глади, оставляя за кормой белоснежный бурун.

 - Боюсь, нам опять не повезет, - пробормотал Джо, сжимая колесо штурвала.

Фрэнк был настроен более оптимистично.

 - А вдруг нам все таки удастся схватить этого бандюгу и вернуть плоскодонку Чету?

Он больше не сомневался, что человек, похитивший плоскодонку, и незнакомец с Паркер стрит - одно и то же лицо.

 - Наверняка он уже скрылся, забрав из железного ящика то, что в нем находилось, - сказал Джо.

Наконец они подошли к месту, указанному капитаном, однако лодки там не было. Фрэнк и Джо спрыгнули с катера и вытащили его на песок. Они тщательно осмотрели берег и заметили широкий длинный след - явно от днища лодки. Он тянулся в сторону дороги и, дойдя до нее, обрывался.

 - Наверное, здесь стоял грузовик, на который ее погрузили, - предположил Джо.

 - Идея! - неожиданно воскликнул Фрэнк. - Бьюсь об заклад, что плоскодонку угнали из лодочного сарая Мэда, а теперь поставили обратно!

 - Тебя натолкнул на эту мысль знак «V»?

 - Совершенно верно! Ну что ты на это скажешь?

 - Нужно съездить и проверить.

Взревев, «Сыщик» помчался в направлении особняка. Добравшись до цели, ребята причалили к пристани. Поблизости от лодочного сарая плоскодонки не было.

Джо достал из багажного отсека подводное снаряжение.

 - Что ты задумал? - спросил Фрэнк.

 - Попробую поднырнуть под ворота. Быстро переодевшись, он исчез под водой. Прошло не меньше минуты, а Джо не давал о себе знать.

 - Джо, ты меня слышишь? - встревоженно окликнул брата Фрэнк.

Из лодочного сарая не донеслось ни звука. Лишь шелест волн, набегавших на берег, нарушал тишину.

 

Незваный гость

Что же случилось с Джо? Может, он ударился головой о подводную сваю? Свело судорогой ногу?..

 - Джо, Джо! - Фрэнк окликал его снова и снова, но ответа не было. Он уже хотел нырять за ним, как внутри лодочного сарая послышался всплеск воды, а затем шумный выдох - это наконец вынырнул Джо.

 - Фрэнк, я в порядке! - крикнул он. - Нога запуталась в чем то - похоже, в проволоке.

 - Ну и напугал же ты меня!

 - Извини, что так получилось. - Помолчав несколько секунд, Джо сообщил: - Лодки здесь нет, но я хочу еще посмотреть.

Фрэнк стал ждать, опасаясь в душе, что вдруг кто нибудь появится здесь и поинтересуется, что они делают в чужом владении. Вскоре Джо вернулся на катер. Пока он переодевался, Фрэнк спросил, что он видел.

Джо рассказал, что сарай пуст, зато ему удалось обнаружить ценную вещественную улику.

 - Старое весло, оно лежало на стеллаже, - пояснил он. - На нем вырезан тот же знак, что и на планшире лодки.

 - Ты уверен?

 - Я не мог ошибиться.

 - Тогда сомнений больше нет - плоскодонка была угнана из этого сарая, - с уверенностью сказал Фрэнк.

 - Я там еще кое что видел, - продолжал Джо. - Генератор. Это, должно быть, вспомогательный, местный генератор.

 - Теперь понятно, что происходило со светом - воскликнул Фрэнк. - Кто то его проверял и на время включил.

 - Похоже на то, - согласился Джо. - Знаешь, мне все таки кажется, что плоскодонку должны вернуть на прежнее место. Как ты смотришь на то, чтобы заглянуть сюда чуть позже?

 - Хорошо, только сначала нужно рассказать обо всем Чету. Уверен, он захочет поехать с нами.

 - Тогда давай заскочим в обеденное время на ферму Мортонов, - предложил, лукаво улыбаясь, Джо. - Поменяемся разок с нашим толстяком ролями. А то тетя Гертруда жалуется, что он все съестные запасы в доме истребил.

 - Гениальная мысль! - хихикнул Фрэнк. - Кстати говоря, миссис Мортон очень вкусно готовит - прямо пальчики оближешь.

Заехав домой, ребята рассказали матери о своих дальнейших планах. Тетя Гертруда была тут как тут и не преминула пройтись на их счет.

 - Опять этих мальчишек куда то понесло! Родной дом превратился для них в место, куда они являются только ночевать. Пяти минут не пробыли и снова удирают!

 - Тетушка, мы же не просто так, а по делу, - сказал Джо, пряча улыбку. - Мы расследуем одну таинственную историю, приключившуюся с Четом.

Пока тетя собиралась с мыслями, чтобы ответить, братьев уже и след простыл.

К Мортонам они приехали, как и было задумано, прямо к обеду. Айола очень обрадовалась, увидев братьев Харди, особенно Джо. Фрэнка она пригласила пройти в гостиную.

 - Тебя ждет приятный сюрприз! - произнесла она, таинственно улыбаясь.

Перед телевизором в гостиной сидела кареглазая девушка. Это была Келли Шоу, подружка Фрэнка.

 - Фрэнк! - просияла она. - Знаешь, у меня было предчувствие, что ты здесь появишься.

 - Неужели?

 - Мне об этом птичка прочирикала.

 - Так вот почему ты решила остаться на обед! - рассмеялся Фрэнк.

Келли вспыхнула, а когда в комнату вошла миссис Мортон, не упустила случая расквитаться.

 - Фрэнк и Джо, оказывается, уже поели и не будут с нами обедать, - сказала она, незаметно подмигнув женщине.

 - Очень жаль, - вздохнула миссис Мортон, подыгрывая Келли. - У нас сегодня бараньи ребрышки, зажаренные на углях, и печенье.

Заметив голодное выражение на лице Фрэнка, она весело рассмеялась и сказала, что поставила еще два прибора.

 - Чет опрыскивает в саду яблони, сходи, пожалуйста, за ним, - попросила она.

Фрэнк отправился звать приятеля, который, завидев его, с радостью оставил свое занятие и поспешил в дом.

 - Погоди, - удержал его Фрэнк. - Сперва выслушай, что я тебе расскажу.

Узнав, что за история приключилась с его плоскодонкой, Чет пришел в отчаяние.

 - Теперь все пропало! - простонал он, чуть не плача, но немного успокоился после того, как Фрэнк сообщил, что они с Джо собираются вернуться чуть позже в имение Мэда, - вдруг «Ищейка» уже на месте.

Толстяк огорченно сказал, что не сможет к ним присоединиться, так как на ферме много дел, и выразил уверенность, что его друзья успешно все сделают и без него. Он попросил Фрэнка ничего не говорить его родным об истории с лодкой.

За обедом друзья договорились отправиться вечером всей компанией в кино. Чет позвонил своей подружке Элен Осборн и пригласил ее присоединиться к ним.

Сразу же после десерта братья Харди уехали. Им не терпелось поскорей раскрыть тайну плоскодонки, и они отправились во владение Мэда.

Машину, как и в прошлый раз, они спрятали подальше от дома, после чего осмотрели землю вокруг лодочного сарая. Однако никаких улик или следов не обнаружили.

 - Значит, лодку еще не привезли, - заключил Джо.

 - Раз уж мы сюда приехали, давай еще раз обследуем особняк, - предложил Фрэнк.

Он отпер парадную дверь и нажал на кнопку выключателя. Свет не зажегся.

 - Давай заглянем в подвал - может, кабель выведен туда.

Фрэнк зажег фонарик и вместе с Джо спустился вниз по крутой лестнице. Все попытки разыскать силовой щит оказались безуспешными.

 - А что, если Мэд, этот мастер на выдумки, тоже его замаскировал? - высказал предположение Фрэнк.

Чуть не поскользнувшись на покрытом плесенью полу, он подошел к стенному шкафу. Кабеля нигде не было видно.

 - Фрэнк, взгляни ка сюда, - указал Джо на деревянную дверцу в стене.

Внимательно ее осмотрев, Фрэнк нажал на нижний край, и дверца сдвинулась под воздействием невидимой пружины.

 - Щиток! - воскликнул он, посветив фонариком.

 - Странно, ведь обычно силовые щитки закрываются металлическими дверцами, - заметил Джо.

 - Причуда старика Мэда, - усмехнулся Фрэнк и потянул ручку рубильника. Подвал ярко осветился, и в тот же миг Фрэнк упал, пораженный ударом тока.

Джо склонился над братом и нащупал пульс. Сердце билось слабо, но ровно.

 - Слава Богу, жив! - обрадовался Джо и, вспомнив, что следует делать в подобных случаях. стал приводить брата в чувство. Через несколько минут Фрэнк открыл глаза и спросил чуть слышным голосом, что с ним произошло.

Джо все ему рассказал и посоветовал скорей подняться наверх. Фрэнк настолько ослабел, что, добравшись до кухни, тут же опустился на стул. Он сказал Джо, что останется пока здесь, и предложил продолжить осмотр без него.

Переходя из комнаты в комнату, Джо пробовал включать свет. В одних местах он загорался, в других нет. В тот момент, когда он собирался войти в библиотеку, до него донесся приглушенный стон.

«Фрэнку стало плохо», - промелькнуло у него в мозгу, и он бросился назад в кухню.

Его брат все так же сидел на стуле, лицо у него было бледное как полотно. Он признался, что чувствует себя отвратительно, и Джо помог ему вернуться к машине.

По дороге домой юноше стало значительно лучше.

 - Видно, я сделан из особо прочного материала, - пошутил он.

 - Да, тебе, можно сказать, повезло, - заметил Джо, останавливая машину возле дома. - Будь напряжение побольше… Давай пока не будем об этом, - предложил он, приоткрывая дверь в кухню. - Кажется, здесь что то происходит.

До их ушей донеслись взволнованные женские голоса. Судя по всему, тетя Гертруда пыталась кого то урезонить. Ребята узнали голос ее собеседницы - он принадлежал миссис Страйкер.

 - Мой сын честный человек, и я хочу, чтобы мне его вернули! - возбужденно выкрикивала она. - Но до сих пор никто даже палец о палец не ударил, чтобы мне помочь!

 - Вы не имеете права говорить так о моем брате и его сыновьях, - негодующе возразила мисс Харди. - Они лучшие детективы штата! Да что там штата - Америки!

Несмотря на всю драматичность ситуации, Фрэнк и Джо не смогли удержаться от улыбки. Вот, оказывается, какого высокого мнения о них тетушка! Разумеется, она никогда бы его не высказала, если бы знала, что племянники ее подслушивают.

Подмигнув Фрэнку, Джо громко хлопнул дверью и со словами: «Есть кто дома?» - вошел вместе с братом в холл.

 - Ленни вам больше не звонил? - спросил Фрэнк миссис Страйкер.

Женщина отрицательно покачала головой.

 - Эти бандиты держат его под замком. Он ничего не может о себе сообщить, - сказала она со слезами на глазах и, помолчав, добавила: - Я то надеялась, что вы с вашим отцом всерьез займетесь поисками моего сына. Но дальше обещаний дело, вижу, не идет.

 - Не надо отчаиваться, - попытался успокоить ее Фрэнк. - Уверен, Ленни скоро будет дома, вот увидите.

 - Уверены? - пытливо переспросила миссис Страйкер. - Наверное, вам что то известно, но вы от меня скрываете.

Братья вынуждены были признаться, что на самом деле они еще далеки от успеха, однако появилась ниточка, которая, возможно, поможет им разыскать Ленни.

 - Ниточка, ниточка, я уже это слышала! - воскликнула в сердцах миссис Страйкер.

 - Мы сделаем все, что в наших силах, - заверил ее Джо.

Когда женщина ушла, юные сыщики решили обсудить сложившуюся ситуацию. Тетя Гертруда заявила, что тоже примет участие в их разговоре, потребовала, чтобы розысками преступников занимались не они, а полиция.

 - Может, Ленни Страйкер с ними заодно, - сказала она.

 - Тетя, мы никого не собираемся выгораживать, - ответил Фрэнк. - Если он совершил преступление, то понесет за это наказание. Но…

Его слова прервал телефонный звонок. Джо понял трубку. Это звонил отец. Детектив выслушал рассказ сына о последних событиях и о том, как Фрэнка ударило током. Он посоветовал ребятам быть осторожнее.

 - Теперь внимательно слушай, что я сейчас сообщу, - сказал мистер Харди. - В городе есть два склада, до которых грабители пока не добрались. Оба они фигурируют в списке, найденном ими в мастерской Билкса. У нас имеются веские основания предполагать, что готовится их ограбление. Гангстерам известно, что склады усиленно охраняются, но это их не остановит. Есть еще какая информация, но не для телефонного разговора. Передай Фрэнку все, что я тебе сказал, предупреди маму, что сегодня я ночевать дома буду. Увидимся завтра утром. Джо пересказал Фрэнку содержание разговора с отцом. Братья пришли к выводу, что он хочет устроить засаду на одном из складов.

Когда вернулась миссис Харди, ребята все еще продолжали обсуждать последние события. Они передали ей слова отца и пошли ужинать - тетя Гертруда настаивала, чтобы за стол садились все вместе.

 - Кстати, Лаура, тебя сегодня вечером собирается навестить одна твоя приятельница, - сообщила она.

 - Кто именно? - поинтересовалась миссис Харди.

 - Фрэнк, куда ты так спешишь? Лаура, если твои дети будут глотать пищу не прожевывая, у них произойдет несварение желудка. Да, извини, - спохватилась тетя Гертруда, - это Марта Джонсон.

 - Очень мило с ее стороны, - сказала миссис Харди.

Она объяснила сыновьям, что мисс Джонсон училась с ней в одном колледже. Потом она закончила курсы медсестер и переселилась на Западное побережье.

 - Марта бывает в нашем городе довольно часто, но так получилось, что мы с ней не встречались уже несколько лет, - добавила она.

По словам тети Гертруды, мисс Джонсон приехала в Бейпорт ненадолго и очень хотела повидаться со своей школьной подругой. Миссис Харди тоже не терпелось на нее взглянуть - ведь они не виделись так давно.

Приятельница матери пришла вскоре после ужина. Братья посидели в ее обществе некоторое время и, попрощавшись, отправились на свидание с друзьями.

После их отъезда женщины перебрались в гостиную и удобно расположились в мягких креслах, предвкушая приятную беседу. Вскоре они так увлеклись разговором, то и дело нарушаемым взрывами смеха, что не услышали, как задняя дверь тихо скрипнула и в кухню, воровато озираясь, вошел на цыпочках какой то человек. Он постоял некоторое время, прислушиваясь к доносившимся из соседней комнаты голосам, и в его глазах сверкнул злорадный блеск.

 

Похищение

 - Значит, одна из них медсестра, - пробормотал вошедший. - Как раз то, что нужно.

Он осторожно поднялся по лестнице в кабинет мистера Харди. Войдя туда, он направился прямо к бюро, достал отмычку и, поковырявшись в замке, открыл его. Затем, стараясь не шуметь, принялся по очереди выдвигать ящики.

Когда взломщик добрался до скоросшивателя с пометкой на корешке, его глаза обрадованно загорелись. Он торопливо вынул из него все бумаги и положил в карман.

В это время снизу раздался голос тети Гертруды:

 - Марта, как насчет кофе? Я схожу сварю.

Взломщик затаил дыхание. Подождав, пока мисс Харди приготовит кофе и вернется обратно в гостиную, он спустился на цыпочках вниз, тихо пробрался к двери и выскользнул наружу.

Между тем Фрэнк и Джо, приятно проведя время в компании друзей, уже подъезжали к дому.

 - Уф, я так объелся мороженым, что сейчас, кажется, лопну, - произнес, пыхтя, Фрэнк. Джо похлопал себя по животу.

 - Смотри, он у меня почти как у Чета. Вот если бы… Что это?

Из темноты донесся пронзительный женский крик. Остановив машину, они бросились туда, откуда он доносился, но никого не увидели. Почти в тот же миг где то неподалеку раздался шум отъезжающего автомобиля.

 - Как ты думаешь, что это было? - спросил Фрэнк.

Джо растерянно почесал в затылке.

 - Похоже, с кем то случилась беда. Нужно скорей сообщить в полицию.

Поставив машину в гараж, ребята поспешили домой. Не успели они закрыть за собой дверь, как наверху в кабинете отца кто то громко вскрикнул.

 - Тетя Гертруда! - Фрэнк рванулся вверх по лестнице. Джо бросился за ним.

Братья подумали, что тетя стала жертвой бандитского нападения и, увидев ее целой и невредимой, облегченно вздохнули.

 - Что случилось? - встревоженно спросил Фрэнк.

Некоторое время женщина была не в состоянии произнести ни звука. Затем с трудом выдавила из себя:

 - Документы!

Увидев откинутую крышку бюро, ребята сразу все поняли. Они кинулись просматривать ящики и вскоре обнаружили, что скоросшиватель, где хранились фотографии отпечатков пальцев, был пуст.

 - Это дело рук Майка Баттона! - воскликнул Джо.

Тетя Гертруда потребовала объяснений. Джо рассказал ей, что помощник Бена Уиттейкера ковырялся два дня назад в дверном замке задней двери.

 - Этот жулик уверял, что получил задание заменить замок, но мы его прогнали, - сказал Фрэнк. - Теперь мне все ясно: он снял восковой слепок, сделал по нему ключ и открыл этим ключом дверь.

 - Все это означает, что Баттон связан с грабителями складов, - заключил Джо.

Неожиданно Фрэнк хлопнул себя по лбу.

 - Готов поспорить, что женский крик, который мы слышали, имеет отношение к визиту взломщика!

 - Думаешь, он мог испугать какую то женщину, когда выходил из дома? - спросил Джо. Фрэнк кивнул.

 - Его внезапное появление из темноты, должно быть, так ее перепугало, что она закричала. Повернувшись к тете, он спросил:

 - Когда ушла мисс Джонсон?

 - Несколько минут назад. Кстати, о каком крике ты говоришь?

 - Вы разве ничего не слышали?

 - Нет.

Фрэнк сказал, что не так давно неподалеку от дома раздался женский крик. Тетя Гертруда его не расслышала - возможно, потому, что сразу же после ухода гостьи включила телевизор.

В комнату вошла миссис Харди. Она тоже ничего не слышала, так как находилась в это время в ванной, и, узнав о случившемся, была потрясена.

 - Мне становится дурно от одной только мысли, что в нашем доме побывал грабитель, - сказала она с дрожью в голосе.

 - Это ужасно! - поддакнула тетя Гертруда. - Если бы я увидела этого злодея, то…

 - Мам, где остановилась Марта Джонсон? - прервал ее Фрэнк.

 - В пансионе миссис Браун.

 - Она отправилась туда на такси?

 - Нет, пошла пешком, это недалеко.

Фрэнк, не откладывая, позвонил туда и спросил мисс Джонсон. Хозяйка пансиона ответила, что она еще не приходила.

 - Как только мисс Джонсон вернется, попросите ее, пожалуйста, позвонить Харди, - сказал Фрэнк. - Это очень важно.

Затем он набрал номер начальника полиции и рассказал о случившемся. Коллиг пообещал немедленно заняться розысками их гостьи.

Было уже за полночь, когда ребята отправились спать, так и не дождавшись звонка мисс Джонсон.

С утра они опять позвонили в пансион. Медсестра все еще не вернулась.

 - Где же она? - в ужасе воскликнула миссис Харди. - С Мартой что то стряслось! Мы должны срочно ее разыскать!

Ребята не знали, что и сказать. Однако к концу завтрака у них появились кое какие идеи.

 - Итак, согласно нашей версии, человек, проникший вчера вечером в дом, - это Майк Баттон, - принялся рассуждать Фрэнк. - Мы знаем также, что он связан с бандой, занимающейся ограблением телевизионных складов. Я вполне допускаю, что он и похитил мисс Джонсон. Поскольку Ленни, вероятно, находится в руках той же банды, значит, Марту Джонсон похитили для того, чтобы она ухаживала за раненым.

 - Верно, - согласился Джо. - Когда Баттон находился в доме, то понял из подслушанного разговора, что она работает медсестрой. Затем подождал, когда она выйдет, и затащил силой в машину.

 - Наверняка ему кто то помогал, - добавил Фрэнк. - Один он вряд ли бы справился. Если нам удастся обнаружить потайную дверь, мы найдем и Ленни, и мисс Джонсон.

 - С чего же вы начнете поиски? - спросила миссис Харди.

 - Прежде всего следует поговорить еще раз с Беном Уиттейкером, - ответил Фрэнк. - Может, он успел разузнать еще что нибудь о Майке Баттоне.

 - Возможно, у полиции к этому часу тоже появились для нас новости, - предположил Джо.

Фрэнку пришла в голову мысль вновь съездить в имение Мэда и еще раз проверить лодочный сарай.

 - Это займет у вас целое утро, - возразила миссис Харди. - С лодкой Чета можно повременить, сейчас вам нужно заняться поисками Марты.

Неожиданно из приемника на кухне - его только что включила тетя Гертруда - раздался голос диктора, сообщавшего последние известия:

 - «А теперь передаем экстренное сообщение о еще одном дерзком ограблении в нашем городе».

Фрэнк, Джо и миссис Харди поспешили на кухню.

 - «Вчера вечером грабители проникли на склад компании «Карр Электронике» и похитили большую партию телевизоров и стереоаппаратуры. Полиция сбита с толку, поскольку за складом велось наблюдение и проникнуть туда незамеченным никто не мог. Детектив Фентон Харди, находившийся во время ограбления на складе, ранен. Сейчас он в больнице».

 

Отпечатки пальцев

Известие о том, что мистер Харди стал жертвой преступного нападения и находится в больнице, прозвучало как гром среди ясного неба. Миссис Харди нервно забарабанила пальцами по столу. Тетя Гертруда точно остолбенела и не могла произнести ни слова. Первым заговорил Джо.

 - Нужно позвонить Коллигу! - воскликнул он, бросаясь к телефону.

 - Погоди, - удержал его Фрэнк, - я не верю, что это был отец. Если бы его действительно ранили, то нас бы уже оповестили.

Тетя Гертруда, вновь обретя дар речи, решительно заявила:

 - Я достаточно хорошо знаю своего брата и поэтому смею утверждать, что это мистификация!

 - Что ты имеешь в виду? - удивленно спросила миссис Харди.

 - Я уверена, что Фентон затеял тонкую игру. Теперь грабители будут думать, что он в больнице, и потеряют всякую осторожность.

 - И вот тут то отец их и сцапает! - подхватил ее мысль Джо. - Бьюсь об заклад, что тетя права! Тетя Гертруда была явно польщена.

 - Так что, думаю, о Фентоне можно не беспокоиться. Мальчикам следует заняться поисками Марты.

Фрэнк и Джо не стали терять время и уехали. Прежде всего им хотелось поговорить с Коллигом, и они направились в полицейское управление.

На вопрос об мистере Харди Коллиг ответил, что не имеет от него никаких известий. Он подтвердил, что сообщение о ранении детектива и в самом деле является вымыслом.

 - О судьбе мисс Джонсон пока ничего не известно, - сказал Коллиг, отвечая на следующий вопрос Фрэнка. - В ее розысках задействовано шесть моих лучших сотрудников.

Братья подумали, что сейчас не время заводить разговор об истории, рассказанной миссис Страйкер. Они поделились своими подозрениями в отношении грабителей.

 - Что ж, это объясняет причину похищения мисс Джонсон, - заметил Коллиг. - Уверен, что с помощью вашего отца и вас, ребята, полиция сможет быстро покончить с преступной бандой.

Затем они спросили начальника полиции про дом под номером сорок семь по Паркер стрит. Коллиг сказал, что распорядился установить за ним круглосуточное наблюдение.

 - За все это время там не появилось ни одной живой души, - сообщил он.

 - Вы не против, если мы туда наведаемся? - спросил Фрэнк. - Дом на Паркер стрит, возможно, имеет какое то отношение ко всем этим загадочным происшествиям.

 - Я не возражаю, поезжайте. Насколько мне известно, там давно никто не живет.

 - Только вот как быть с ключом? - вопросительно взглянул на Коллига Фрэнк.

 - Один из моих людей, как я уже говорил, ведет наблюдение за домом из темно зеленого «форда», что стоит чуть поодаль на противоположной стороне улицы. У него есть ключ от дома, он взял его в компании по торговле недвижимостью. Обратитесь к нему.

 - Большое спасибо, сэр, - сказал Фрэнк, прощаясь.

 - Да, вот еще что, - удержал его Коллиг. - Мы навели справки о Билксе, владельце авторемонтной мастерской. Он честный человек с безупречной репутацией.

 - Я так и думал, - кивнул Фрэнк и вместе с Джо вернулся к машине.

Приехав на Паркер стрит, они быстро разыскали «форд», в котором сидел полицейский в штатском. Он дал им ключ и сообщил, что в доме пока никто не появлялся.

Открыв входную дверь, ребята вошли и включили свет.

 - Взгляни ка на эти следы. Вряд ли их оставили привидения. - Джо обратил внимание Фрэнка на многочисленные следы ног на грязном полу. В центре каждого отпечатка каблука был отчетливо виден характерный треугольник.

 - Здесь была полиция, - напомнил Фрэнк.

 - А что ты скажешь об отпечатках пальцев на подоконнике? Их вполне мог оставить человек, охотившийся за лодкой Чета.

Джо был уверен, что таинственный знак на плоскодонке свидетельствует о том, что между ним, Джоном Мэдом и грабителями существует какая то связь. Он предложил брату сфотографировать отпечатки.

 - После того как из кабинета отца выкрали все улики, следы и отпечатки пальцев приобретают особенно важное значение.

 - Ладно, так и сделаем, - согласился Фрэнк. - Только нужно будет привезти аппаратуру.

Джо съездил домой и, забрав сумку с необходимыми принадлежностями, вернулся обратно. Как только все было готово, ребята начали съемку. Включив освещение, Джо установил на штативе специальную фотокамеру, направил ее на подоконник и посмотрел в видоискатель. Отпечатки пальцев были видны вполне отчетливо.

 - Порошок не нужен, и так все получится, - заявил он.

 - Я обнаружил несколько отпечатков на стене, но они не такие четкие. Придется их припудрить, - отозвался Фрэнк.

Пока Джо возился с камерой, Фрэнк достал баночку с серым порошком и отсыпал немного на лист бумаги. Затем взял кисточку из верблюжьего волоса и покрутил между ладонями, чтобы распушить. После этого опустил кончик кисточки в порошок и легким движением провел ею по отпечаткам пальцев на стене.

 - Готово, можешь щелкать, - объявил он.

Джо передвинул камеру и сделал несколько снимков.

Прежде чем уложить аппаратуру обратно в сумку, Джо сфотографировал следы на полу.

 - Думаю, здесь нам делать больше нечего, - сказал он. - Поехали проявлять пленку.

Перед отъездом они еще раз обошли дом, надеясь обнаружить еще какие нибудь улики, а может, и потайную дверь. Их поиски закончились безрезультатно, и братья, вернув ключ полицейскому, поехали домой.

Только они кончили печатать снимки, как появился отец.

 - Папа! - обрадованно бросились к нему сыновья. - С тобой все в порядке?

 - Конечно, - улыбнулся мистер Харди. - Со мной всегда все в порядке.

Внимательно посмотрев ему в глаза, они заметили в них лукавинку.

 - Все думают, что ты в больнице, - сказал Фрэнк. - Как же ты сюда пришел, в маске?

 - Почти угадал, - рассмеялся детектив.

 - Тогда кого же ранили на складе?

 - Манекен. В списке, найденном вами в мастерской Билкса, были помечены крестиками два склада, которые преступники замышляли ограбить в ближайшее время. На одном из них мы посадили на место сторожа манекен. Один охранник спрятался в укрытие у складских ворот, а переодетый в штатское полицейский вел наблюдение из машины, стоявшей напротив склада.

 - И, несмотря на это, никто из грабителей не был схвачен?

 - К сожалению. Охранника преступники вывели из строя с помощью газа. Он даже не успел объявить тревогу. Манекену тоже досталось - беднягу так треснули по голове, что она разлетелась вдребезги.

 - А полицейский, который вел наблюдение?

 - Они хитростью выманили его из машины. Бросили неподалеку дымовую завесу, и когда он вышел узнать, в чем дело, один из грабителей быстро вскочил в машину и прижал его бампером к стене, а сам отправился на подмогу к своим дружкам.

 - Ну и дела! - изумленно воскликнул Джо.

 - Его потом вызволил случайный прохожий, но было уже поздно. Грабители проникли на склад, вырубили охранника и похитили контейнер с телевизорами. Действовали они очень проворно: успели все закончить за двадцать минут.

 - А ты где был в это время? - спросил Фрэнк.

 - В Харлингтоне. Там находится другой склад, где тоже предполагалось ограбление. Но на этот раз его не тронули.

 - Сейчас преступники, наверное, радостно потирают руки, думая, что ты в больнице. Мистер Харди усмехнулся.

 - Теперь они потеряют всякую осторожность, и вот тут то мы их и накроем. В этом деле есть одна любопытная деталь, - добавил он. - Ни один замок на складе не был взломан, хотя они имеют очень сложное устройство и оснащены специальной защитной системой.

 - Значит, либо у грабителей были ключи, либо кто то из них профессиональный взломщик высочайшей квалификации, - заключил Фрэнк.

 - Похоже на то.

 - Ты не знаешь о взломе еще одного замка, - вмешался в разговор Джо. - Взломали твое бюро, папа. Собранные улики исчезли.

Это известие сильно расстроило мистера Харди. Нахмурив брови, он зашагал по комнате из угла в угол.

 - Там хранились отпечатки пальцев и много другой информации, представляющей большую ценность.

 - Может, тебе смогут чем то помочь фотографии отпечатков пальцев, которые мы сегодня сделали на Паркер стрит? - спросил Фрэнк.

 - Уверен, что между бандой, которую я выслеживаю, и человеком, продавшим Чету лодку, существует какая то связь, - сказал детектив. - Возможно, дом на Паркер стрит использовался в качестве тайника или явки.

 - Не исключено. Однако потайная дверь все же находится не в этом доме, а там, где они держат Ленни Страйкера, - заметил Фрэнк.

 - И Марту Джонсон, - добавил Джо.

 - Ничего определенного мы на этот счет сказать пока, к сожалению, не можем, - вздохнул мистер Харди. - Какие у вас планы на сегодня?

 - Примемся за поиски Майка Баттона, - ответил Фрэнк. - После обеда хотим заглянуть к Бену Уиттейкеру. Нужно выяснить, кто еще из его клиентов пострадал. Баттон наверняка связан с грабителями, и, возможно, кто то из обворованных им людей поможет нам напасть на его след.

 - Что ж, мысль правильная. Держите меня в курсе.

Через полчаса братья отправились в лавку Уиттейкера. Старик церемонно приветствовал их и сообщил, что никаких новостей о его бывшем помощнике пока нет. Что касается похищенных вещей, сказал он, полиции еще не удалось ничего разыскать. Да тут еще миссис Экклс, похоже, намерена устроить ему большую неприятность.

 - Она заявила, что, если деньги не будут возвращены, она подаст на меня в суд, - горестно произнес Уиттейкер. - Что будет тогда с моей репутацией?

 - Вы напрасно так волнуетесь, - принялся успокаивать его Фрэнк. - Вас столько лет знают в нашем городе как честного, порядочного человека. Неужели все это можно перечеркнуть из за какого то одного случая?

 - Если бы только одного! - воскликнул бедный старик. - А мистер Ховард, а миссис Соммерс, а…

 - Вы хотите сказать, что всех этих людей тоже обокрали и они требуют возместить убытки? - спросил Фрэнк.

Уиттейкер утвердительно кивнул головой.

 - Баттон заявлялся в дома, когда там, кроме прислуги, никого не было, и всякий раз рассказывал одну и ту же легенду. Что же мне теперь делать?

 - Мы бы хотели поговорить со всеми этими людьми, - сказал Джо. - Мистер Уиттейкер, вы не дадите их адреса?

 - Конечно. Петерсонов дома нет, но остальные, возможно, смогут вам чем нибудь помочь.

Старик вручил братьям список с адресами и фамилиями.

 - Огромное вам спасибо за поддержку, - сказал он, провожая их к выходу.

Сначала Фрэнк и Джо решили заглянуть к мистеру Ховарду. Он жил один в небольшом домике, построенном в стиле эпохи Тюдоров по его собственному проекту.

 - Этот парень приходил сюда, когда меня не было дома, - сообщил мистер Ховард. - Служанка впустила его, поверив его словам, что я распорядился заменить дверной замок. Но у меня даже мысли такой не было, и…

 - Мы знаем, - прервал его Фрэнк. - Кстати, он не говорил чего нибудь, что помогло бы напасть на его след?

 - Вам лучше спросить у миссис Керри, моей служанки.

Ховард вышел из комнаты и вскоре вернулся в сопровождении немолодой седовласой женщины. Она описала внешность Баттона, однако, по ее словам, она ни о чем с ним не разговаривала.

 - Пока он работал, из холла он никуда не отлучался, - добавила она, - а потом сразу же ушел.

 - Эта статуэтка стояла вон там, - показал мистер Ховард. - Уникальная восточная вещь ручной работы. Я заплатил за нее кучу денег. Этот жулик украл ее, и я требую, чтобы мне ее вернули или же возместили ущерб.

 - Мы понимаем, как вам все это неприятно, - сказал Фрэнк. - Будем вам очень признательны, если вы дадите нам время для поисков. Как только вор будет пойман, вы немедленно получите назад вашу статуэтку.

 - Что ж, это зависит от того, как долго будут продолжаться поиски. Сообщите мне сразу, как только вы его найдете.

 - Непременно, сэр. Большое вам спасибо за информацию.

Затем братья направились к миссис Соммерс. Она была очень расстроена пропажей кольца из туалетного столика.

 - Я очень дорожила им, но совсем не потому, что оно дорогое, - сказала она. - Это семейная реликвия. Страховая компания, разумеется, возместит убытки, но дело не в деньгах.

Фрэнк спросил, что ей известно о Баттоне. Женщина ничем не смогла им помочь - замок был заменен в ее отсутствие. Вора видела соседка, от которой миссис Соммерс и узнала о его визите.

 - Можно с ней поговорить? - спросил Фрэнк.

 - К сожалению, ее нет дома, два дня назад она уехала в Миссури навестить сына.

Фрэнк и Джо поблагодарили миссис Соммерс и отправились дальше. Встреча с миссис Экклс также оказалась безрезультатной.

 - Одно мне теперь ясно, - сказал Фрэнк по дороге домой. - Баттон связан с грабителями, но параллельно успевает обделывать свои темные делишки.

 - Зачем? - удивился Джо. - Неужели ему мало того, что он получает от ограбления складов?

 - Кто знает. Возможно, ему срочно понадобились деньги, и он не стал ждать, когда ему отдадут его долю после реализации краденого.

 - Как ты думаешь, он хотел забраться в наш дом, чтобы что то украсть?

 - Нет, - произнес Фрэнк задумчиво. - Мне пришла сейчас в голову мысль, что он специально нанялся к Уиттейкеру, чтобы раздобыть дубликат ключа от двери нашего дома.

 - По заданию своих сообщников?

 - Именно. Знаешь, что нам следовало бы сделать?

 - Что же?

 - Сфотографировать отпечатки пальцев на отцовском бюро. Там есть, разумеется, и наши отпечатки, но могли остаться и отпечатки пальцев посторонних людей.

 - Ты имеешь в виду Баттона?

 - Увидим.

 - А как мы узнаем, его это отпечатки или нет?

 - Мы сейчас поедем обратно к Уиттейкеру и снимем отпечатки пальцев с тех предметов, к которым прикасался Баттон, а затем сравним.

 - Голова у тебя варит что надо! - восхищенно заметил Джо. - Поехали!

Полученные результаты оказались неожиданными и внесли еще большую путаницу в расследование. Отпечатки пальцев человека, похитившего бумаги мистера Харди, принадлежали не Майку Баттону!

 

Аттракцион

 - Час от часу не легче, - вздохнул Фрэнк. - Но так или иначе, у нас есть отпечатки пальцев человека, похитившего мисс Джонсон.

 - Верно, - согласился Джо. - Нужно как можно скорее передать их Коллигу.

Они написали отцу записку, в которой сообщали о своем последнем открытии, и отвезли ее вместе со снимками в полицейское управление.

 - Теперь самое время съездить в имение Мэда, - сказал Фрэнк. - Вдруг плоскодонка уже там?

 - Ладно, только давай возьмем с собой Чета.

Они ожидали найти толстяка в яблоневом саду или на кухне, но его нигде не оказалось. В доме была только миссис Мортон, встретившая ребят с нескрываемым удивлением.

 - Я думала, вы тоже на ярмарке, - сказала она.

 - Какой ярмарке? - недоуменно спросил Фрэнк.

 - Разве вы ничего не слышали про ярмарку в Харлингтоне? Чет и Айола только что отправились туда с друзьями. Говорят, там много всяких аттракционов.

Фрэнк и Джо переглянулись.

 - Вообще то у нас маловато времени… - начал было Фрэнк.

 - Мы ненадолго, - перебил его Джо, - только Чета заберем. Поехали, Фрэнк!

 - Ладно, пусть будет по твоему.

Братья вернулись к машине и уехали. Еще издали они заметили гигантский силуэт «чертова колеса».

 - Да, тут есть где поразвлечься, - сказал Джо, выходя из машины. С подмостков, установленных у ворот ярмарки, какой то человек громко вещал:

 - Целых десять долларов! Самый легкий в мире способ заработать десять долларов! Немного сообразительности, и они у вас в кармане!

Зазывала поднял над головой большой замок.

 - Требуется всего лишь открыть его! Правда, замок этот не простой, а с секретом. Попытка обойдется вам всего в десять центов. Подходите, джентльмены!

Фрэнк подтолкнул Джо локтем в бок. На подмостки взбирался Чет Мортон!

Толпа свистом и хохотом встретила отчаянные попытки толстяка справиться с замком. Судя по напряженному выражению лица, он решил во что бы то ни стало заполучить эти самые десять долларов.

 - Эй, пузан, смотри не лопни! - поддразнил его кто то из зрителей. Побагровев от натуги, Чет продолжал сражаться с замком.

 - Парень, услуги врача встанут тебе дороже десяти долларов! - выкрикнули из толпы.

Фрэнк и Джо давились от смеха, догадавшись, в чем тут дело. За последнее время их приятель только и слышал, что о замках и ключах, и, видимо, возомнил себя специалистом в этой области.

В конце концов Чет сдался и, спустившись с подмостков, направился к ближайшему киоску, чтобы утешиться стаканчиком содовой с пирожным.

 - Ну, кто следующий? - выкрикнул зазывала. Заметив братьев, он показал на них пальцем со словами:

 - У этих двух парней, сдается мне, котелок варит получше. Не упускайте своего шанса, молодые люди!

 - Лишняя десятка мне бы не помешала, - заметил Джо и стал пробираться сквозь толпу.

Взяв замок, он принялся вертеть его и так, и эдак, но все его попытки также оказались безуспешными. Бессильно разведя руками, он слез с подмостков.

После того как у Фрэнка тоже ничего не вышло, сквозь толпу пробился вперед, расталкивая всех локтями, высокий мужчина лет тридцати пяти. Взобравшись на подмостки, он, ни слова не говоря, взял замок, поднес его к уху и легонько потряс. Затем зажал его между ладонями, поколдовал несколько секунд - и замок открылся! У зазывалы от изумления чуть челюсть не отвалилась. Видимо, он совсем не ожидал, что кому то удастся это сделать.

 - Гони монету, - потребовал мужчина.

Зазывала неохотно протянул ему десятидолларовую бумажку. Фрэнк предложил брату поговорить с этим человеком.

 - В замках он, видно, классно разбирается, вот только физиономия его мне не по душе, - добавил он.

 - Мне тоже.

Вокруг счастливчика столпились зеваки, но тот, не отвечая на вопросы, стал пробираться к выходу. Фрэнк и Джо бросились следом, пытаясь завязать с ним разговор.

 - Здорово это у вас получилось! - произнес Джо восхищенным тоном. - Готов поспорить, что в планы этого зазывалы прохвоста не входило раскошеливаться.

Человек продолжал молча проталкиваться к воротам ярмарочного городка.

 - Вы, наверное, в замках разбираетесь что надо, - не унимался Фрэнк. - Вот бы мне научиться этому!

Ответа не последовало.

Тут сзади них раздался голос Чета:

 - Привет!

Фрэнк и Джо были в панике. Не хватало только, чтобы он окликнул их по имени, - ведь незнакомец, открывший замок, мог быть связан с бандой, которую выслеживал их отец.

Фрэнк быстро обернулся и приложил палец к губам. Чет сразу же все понял.

Однако эта предосторожность не надолго их спасла. Направляясь следом за незнакомцем к стоянке машин, они заметили Айолу, Келли и Элен Осборн, которые тут же бросились им навстречу. Радостно улыбаясь, Айола воскликнула:

 - Смотрите, это же Фрэнк и Джо Харди!

Мужчина что то с раздраженным видом пробормотал и поспешно сел в стоявший неподалеку лимузин. Взвизгнув колесами, машина сорвалась с места и через несколько секунд исчезла из виду. Братья бросились в погоню, однако догнать ее в уличной сутолоке было невозможно.

 - Опять нам не повезло, - огорченно произнес Джо. - Хотя, с другой стороны, я даже рад, что все случилось именно так. Его бегство подтвердило наши подозрения. Готов дать голову на отсечение, что это один из гангстеров.

Фрэнк между тем пристально рассматривал землю под ногами. Затем присел на корточки и принялся внимательно изучать следы, отпечатавшиеся на пыльной поверхности асфальта.

 - Нам, кажется, повезло, - произнес он с расстановкой. - Взгляни ка сюда! Следы каблуков, оставленные этим специалистом по открыванию замков, точно такие же, как те, что мы сфотографировали на Паркер стрит, 47.

Джо опустился на колени и всмотрелся в обнаруженные Фрэнком следы.

 - Действительно, - согласился он.

Подоспевшая компания застала их за этим занятием.

 - Вы что, так все время без передышки и занимаетесь слежкой? - поддразнила братьев Элен. Она была такая же темноволосая, как Айола, но не такая стройная - видимо, оттого, что любила, как и Чет, почревоугодничать.

 - Почему же, передышки у нас иногда бывают, - усмехнулся Фрэнк, поднимаясь с земли. - Когда есть хочется.

 - О еде ты упомянул очень кстати, - произнес, облизнувшись, Чет. - Как вы смотрите на то, чтобы подкрепиться в закусочной, что открылась недавно в центре города?

 - Мы - за, - согласились братья и направились к машине.

 - Я с девчонками следую за вами, - крикнул им Чет, садясь за руль своего старого драндулета.

Минут через пятнадцать вся компания уже сидела за стойкой.

 - Заказываем полный обед из трех блюд. Чет платит за всех, - объявил Джо, лукаво подмигнув друзьям.

 - Ты что, смеешься? - возмутился Чет. - У меня все деньги на бензин ушли!

 - Успокойся, Чет, - рассмеялась Элен. - Мы слопали на ярмарке столько гамбургеров, что нам совсем не хочется есть.

 - А я хочу пить! - заявила Айола. В итоге заказали содовую и сандвичи. Когда пиршество подходило к концу, Фрэнк неожиданно толкнул брата локтем в бок.

 - Взгляни на того высокого мужчину, что стоит у прилавка, - прошептал он. Джо обомлел.

 - Это же тот, с ярмарки!

 - Тише! Видишь, что он покупает? Перевязочный материал и антисептик. Он может вывести нас на Ленни Страйкера и Марту Джонсон!

 - У тебя есть план?

Фрэнк повернулся к остальным.

 - Слушайте меня внимательно, - произнес он вполголоса. - Продолжайте сидеть, как сидите, и не удивляйтесь тому, что сейчас увидите. Чет, ты отвезешь девушек домой.

 - Конечно, Фрэнк. Что ты задумал?

 - Есть шанс выследить вон того типа. Джо, после того как я выйду на улицу, следуй за мной на машине.

 

Время действовать!

Фрэнк быстрым шагом подошел к прилавку, где продавались всякие мелочи. Здесь он выбрал бейсбольную кепку, темные очки и маленькие накладные усики. Затем поспешно расплатился, нацепил все эти маскировочные атрибуты на себя и направился к выходу. Очутившись на улице, юный сыщик спрятался за угол и стал ждать. Вскоре выслеживаемый им высокий мужчина появился с пакетом в руках и двинулся к стоявшему неподалеку лимузину. Фрэнк последовал за ним, лихорадочно соображая, как бы незаметно забраться на заднее сиденье. Ему повезло: мужчина неожиданно свернул к газетному киоску. Воспользовавшись этим, Фрэнк быстро открыл заднюю дверцу и притаился на полу.

Мужчина купил газету и, вернувшись к машине, сел за руль. Сердце Фрэнка бешено заколотилось. Он надеялся, что Джо следует за ними, однако не решался поднять голову, чтобы в этом убедиться.

У ближайшего перекрестка водитель притормозил и остановился у тротуара. Там его поджидал какой то человек, который залез в машину и сел рядом с ним на переднее сиденье. Собравшись с духом, Фрэнк приподнял голову, чтобы его разглядеть, и обмер. Это был тот самый тип, который продал Чету плоскодонку!

 - По правде сказать, Джефф, я не надеялся, что ты сделаешь все, как надо, - сказал он. - Все прошло гладко?

 - Да. Но с меня хватит, Грифф. Надоело быть мальчиком на побегушках. И потом, слишком опасно. Лучше подыщу себе какую нибудь непыльную работенку.

 - Ладно, не скули.

 - Ты потом чем собираешься заняться? - спросил Грифф, когда машина выехала за город. Он сунул руку под сиденье, чтобы отрегулировать его, и в этот момент краешком глаза уловил сзади какое то движение.

 - Что за черт? - удивленно воскликнул он.

Джефф резко затормозил и тоже обернулся, чтобы узнать, в чем дело. Фрэнк тем временем мгновенно вскочил на заднее сиденье и, откинувшись как ни в чем не бывало на спинку, изобразил на лице дурацкую улыбку.

 - Не обращайте на меня внимания, - произнес он тонким пронзительным голосом. - Люблю покататься на хорошей тачке. Надеюсь, я вам не очень мешаю?

Мужчины переглянулись, затем с ошалелым видом снова уставились на «дурачка».

 - Ну, чего вы ждете, поехали! - требовательно завизжал Фрэнк. - Поддайте газку, мне нравится, когда с ветерком!

Глаза Джеффа сузились, превратившись в две маленькие щелочки.

 - А ну, давай отсюда! - рявкнул он.

 - Что вам, жалко, что ли? - плаксиво заныл Фрэнк. - Даже пяти минут покататься не дали!

Грифф, похоже, уже был готов сжалиться над «слабоумным», но Джефф был неумолим.

 - Кому говорят, выметайся! - потребовал он и, открыв заднюю дверцу, сильным толчком выбросил юношу на обочину. Затем выругался и уехал.

Поднявшись с земли, Фрэнк вскочил в подкатившую буквально через несколько секунд машину Джо, и они пустились вдогонку за преступниками.

У ближайшего перекрестка ребята замешкались, не зная, куда ехать. Свежие следы шин на асфальте подсказали им направление, и они свернули на дорогу в сторону залива.

 - Боюсь, что их уже здесь нет, - огорченно сказал Джо, останавливая машину на берегу. От причала бейпортской пароходной компании медленно отходил паром.

 - Ты хочешь сказать, что они сели на паром? - спросил Фрэнк.

 - Думаю, да.

Пока Фрэнк снимал с себя очки и усики, Джо отправился выяснять, куда идет паром. Его опасения подтвердились - он шел к противоположному берегу залива, и добраться туда до его прихода не было никакой возможности.

Домой ребята вернулись утомленные, в скверном настроении и сразу же отправились спать. На следующее утро они были готовы продолжать поиски. Одеваясь, Фрэнк неожиданно щелкнул пальцами, словно его осенило:

 - Послушай, Джо, а что, если эти двое вовсе и не садились на паром? Может, нам вернуться и еще раз осмотреть берег?

 - Это самая гениальная мысль, которая приходила тебе в голову за последние три дня! - поддел брата Джо, уворачиваясь от запущенной в него подушки.

Поспешно спустившись вниз, ребята с огорчением узнали, что отец накануне вечером уехал, попросив передать им, что будет дома к полудню. Не успели Фрэнк и Джо сесть за стол, как в дверях появился Чет. Вид у него был насупленный.

 - Каким ветром тебя занесло в такую рань? - удивился Джо.

 - Я пришел получить с вас четыре доллара тридцать центов, - объявил толстяк суровым тоном, словно не слыша вопроса.

 - Ну! - воскликнул Джо. - В твоих словах мне слышится угроза!

 - Шутки здесь неуместны. Короче, раскошеливайтесь.

 - Это еще почему?

 - Вчера, когда мы были в закусочной, вы уехали, не расплатившись. Назаказывали всего и смотались.

Братья расхохотались.

 - Ах ты, поганка неблагодарная! - вскричал Джо. - Мы оставили тебя в компании самых хорошеньких девушек Бейпорта! Что по сравнению с этим твои жалкие четыре доллара тридцать центов?

 - Может, ты и прав, да только у меня с собой даже и этого не было, так что пришлось занимать у сестрицы. Уж она не упустила случая поднять меня на смех. В общем, деньги на бочку!

 - Предлагаем компромиссное решение, - сказал Фрэнк, подмигнув брату. - Мы возвращаем тебе две трети суммы, а ты в счет остатка долга завтракаешь у нас, после чего отправляешься с нами ловить человека, укравшего твою плоскодонку. Его зовут Грифф.

У Чета загорелись глаза. Он тут же забыл об обиде и принялся расспрашивать друзей о том, что с ними произошло. После того как Фрэнк все ему рассказал, толстяк принялся торопить друзей с отъездом. Он даже пожертвовал ради такого дела второй порцией блинчиков с яблочным повидлом, приведя в немалое удивление тетю Гертруду.

На часах не было и девяти, когда братья Харди и Чет ехали к заливу в автомобиле с открывающимся верхом. Неподалеку от городской окраины Фрэнк остановился на красный свет светофора. Когда зажегся зеленый свет, все услышали знакомый звук.

 - Еще один поющий светофор! - воскликнул Джо. - Может, проедем десять минут в…

 - Так не пойдет, - прервал его Чет. - Вы же сказали, что мы едем искать Гриффа.

 - Ты прав, старина, - согласился Фрэнк и повернул направо.

Через две минуты они остановились у городского причала, где прошлым вечером оборвался след преступников. Ребята вышли из машины и принялись осматривать окрестности.

Джо первым заметил узкую дорогу, идущую вдоль берега. Судя по высокой траве, которой заросла колея, ездили здесь редко.

 - Идите скорей сюда! - позвал он Фрэнка и Чета и указал на свежие следы колес. - Что вы на это скажете? Нужно выяснить, куда они ведут.

Ребята бегом вернулись к машине. Джо машинально взглянул на часы - когда они отъехали от гудящего светофора, он засек время. Прошло две минуты. Где то они будут через восемь минут?

Попетляв, дорога привела их на шоссе. След колес здесь обрывался.

 - Не останавливайся, Фрэнк! - возбужденно торопил брата Джо. - Давай дальше!

 - Теперь тормози, - сказал он через две минуты. - Вот мы и у цели.

 - У какой цели? - не понял Чет.

Джо ответил на его вопрос кивком головы. Впереди на пригорке возвышался особняк Мэда - ровно в десяти минутах езды от третьего гудящего светофора.

 - Помнишь, как мы искали силовой щит и тебя ударило током? - спросил Фрэнка Джо.

 - Ну еще бы!

 - Когда я был в библиотеке, то услышал стон. Я решил, что тебе стало плохо, и скорей вернулся в кухню, где оставил тебя.

Фрэнк ошеломленно посмотрел на брата.

 - Я не стонал. Это был кто то другой!

 - Эй, друзья, может, вы мне растолкуете, в чем тут дело? - потребовал Чет.

 - Сейчас ты все поймешь, - сказал Джо. - По всей вероятности, в особняке Мэда есть комната, попасть в которую можно только через потайную дверь. За этой дверью находятся…

 - …похищенные Ленни Страйкер и Марта Джонсон! - закончил Фрэнк, чувствуя, как у него заколотилось от волнения сердце. - Машину лучше спрятать, чтобы ее не заметили. Дальше пойдем пешком.

 - Минуточку, - вмешался Чет, - мы так не договаривались. Я поехал с вами, чтобы разыскать человека, который взял с меня деньги за лодку, а потом ее украл. А в ваши опасные дела меня не впутывайте.

 - Чет прав, - согласился Фрэнк. - Давайте осмотрим сначала лодочный сарай - вдруг плоскодонка уже там.

Все трое стали пробираться сквозь заросли кустарника к воде. Добравшись до берега, они продолжили путь на четвереньках, чтобы остаться незамеченными. Фрэнк разделся и поднырнул под ворота сарая. Через несколько минут он вернулся и с возбужденным видом прошептал:

 - Она там! Плоскодонка со знаком «V» на планшире!

 - Вот здорово! - радостно завопил Чет.

 - Тихо! - цыкнул на него Джо. - Ты что, хочешь все испортить?

 - Настало время действовать, - решительно произнес Фрэнк. - Чет, садись в машину и поезжай за отцом. Скажи, чтобы он постучал в парадную дверь особняка условным стуком, он знает каким. А мы с Джо пойдем искать потайную дверь.

 

Пленники

Чет поспешил к машине, прячась среди зарослей. Добравшись до нее, он облегченно вздохнул и взялся за ручку дверцы. Через двадцать минут он будет…

 - Куда ты так торопишься, приятель? - раздался за его спиной свистящий шепот. Тяжелая рука легла Чету на плечо и сильным рывком заставила повернуться.

Чет похолодел, увидев перед собой искаженную злобой физиономию. Это был Грифф!

 - Вот вы и попались, сыщики доморощенные! - ухмыльнулся бандит. - Ну, двигай вперед. Придется тебе побыть в моей компании, пока босс займется твоими дружками - братьями Харди!

Между тем Фрэнк и Джо, укрываясь сначала за лодочным сараем, затем за кустарником, которым была обсажена дорожка к дому, достигли наконец парадного входа. Пока Фрэнк открывал дверь, Джо внимательно огляделся кругом. Похоже, они остались незамеченными.

Дверь бесшумно растворилась, и ребята вошли в полумрак холла. В целях предосторожности они не стали проверять, горит свет или нет.

Они уже неплохо ознакомились с внутренним устройством особняка и быстро осмотрели его, перебегая на цыпочках из комнаты в комнату. Окончательно убедившись, что в доме никого нет, братья принялись за поиски потайной двери. Решили начать с библиотеки - ведь именно оттуда Джо услышал стон - и принялись дюйм за дюймом обследовать ее стены.

Они ощупали все выпуклости резьбы, украшавшей деревянные панели, даже провели ладонью по их верхней кромке, чуть не задохнувшись при этом от поднявшегося облака пыли. Фрэнк не удержался и чихнул, зажимая нос платком.

Через несколько минут Джо прошел в холл и, приоткрыв дверь, выглянул наружу. Все было спокойно. Вернувшись в библиотеку, он сообщил об этом Фрэнку.

 - Ну и отлично, - сказал тот. - Нам осталось лишь осмотреть камин и стену по обе стороны от него.

Фрэнк поднялся с колен и распрямил занемевшую спину. Осмотр стенных панелей ничего не дал. Взглянув на часы, Фрэнк с удивлением обнаружил, что прошел уже целый час.

 - Как ты думаешь, где сейчас отец? Джо пожал плечами.

 - Наверное, сразу же выехал сюда, как только Чет ему все рассказал. Надеюсь, он скоро будет здесь.

Братья вновь принялись за работу. Прошел еще почти целый час, прежде чем Фрэнк обнаружил наконец то, что искал. Ощупывая рельеф, украшавший деревянную панель сбоку от камина, он вдруг почувствовал, как один из вырезанных на ней дубовых листьев сместился в сторону. Под ним был спрятан металлический диск.

 - Джо, смотри, что я обнаружил! - позвал он шепотом брата.

Джо бросился рассматривать находку Фрэнка.

 - Что это? - спросил он недоуменно.

 - Понятия не имею. На замочную скважину явно не похоже.

Ребята пытались сдвинуть диск с места, но безуспешно. Внезапно Фрэнка осенило. Достав из кармана компас, он поднес его к диску. Магнитная стрелка завращалась как бешеная.

 - Чтобы эта штука сработала, нужен сильный магнит, - заключил Фрэнк. - Может, он спрятан где то в этой комнате?

 - Скажешь тоже! - недоверчиво хмыкнул Джо. - Мы здесь все облазили, давно бы уже наткнулись на него.

Фрэнк все же решил попробовать найти магнит и стал медленно обходить комнату с компасом руках. Неожиданно он его выронил, и компас с глухим стуком упал на ковер. Юноша нагнулся, чтобы его поднять, и испуганно отдернул руку.

 - Что за чертовщина! Он двигается! Джо ошалело уставился на компас, скользивши по ковру, точно живой.

 - Не иначе как это место заколдовано!

 - Ты веришь в нечистую силу? - усмехнулся Фрэнк. - Скорей всего, компас двигается под действием магнита, который мы как раз и ищем.

 - Гениально! - восхищенно прошептал Джо.

Ребята опустились на колени и принялись обследовать пол. Теперь они знали, что магнит спрятан где то внизу. Джо отогнул угол ковра в том месте, куда упал компас, и увидел, что одна доска не прибита. Подняв эту доску, они обрадованно переглянулись: под ней лежал в углублении большой магнит.

 - Посмотрим теперь, что получится, - сказал Фрэнк, беря в руку увесистый стальной брусок. Он подошел к стене и приложил магнит к металлическому диску. Раздался щелчок, и часть деревянной панели начала медленно сдвигаться. Это была потайная дверь!

Фрэнк и Джо затаили дыхание. Когда дверь открылась достаточно широко, перед ними предстала небольшая комната с кроватью, на которой лежал юноша. Рядом с ним стояла медсестра Марта Джонсон.

Первым в потайную комнату шагнул Джо. Увидев его, женщина с ужасом воскликнула:

 - Нет, нет! Не входите сюда!

Предупреждение прозвучало слишком поздно. В следующее мгновение двое мужчин, прятавшиеся с двух сторон от двери, бросились на ребят.

Захваченные врасплох, Фрэнк и Джо сопротивлялись что было мочи, но тут из библиотеки неожиданно появился их сообщник, и ребятам пришлось сдаться. Двоих из бандитов они узнали - это были Грифф и Джефф.

 - Ну, молокососы, вот вы и попались! - произнес Джефф, переводя дух. - Теперь мы навсегда отобьем у вас охоту совать нос в чужие дела!

Мисс Джонсон стала тем временем потихоньку пробираться к двери, надеясь в сутолоке незаметно выскользнуть из комнаты. Однако Грифф тут же схватил ее за руку.

 - Куда это ты навострила лыжи? Твое место здесь!

Бандиты связали братьев по рукам и ногам и бросили на пол. В это время лежавший на постели раненый громко застонал. Грифф хрипло рассмеялся.

 - Отдаем эту подстреленную пташку в ваше полное распоряжение, - произнес он насмешливо. - Ведь вы его, кажется, искали. Ну, нам пора, - сказал он двум своим дружкам, поднимая с пола магнит, а затем повернулся к пленникам: - Отсюда вам не выбраться, если только я сам вас не выпущу. Но на это можете не рассчитывать.

Все три бандита покинули комнату, и потайная дверь закрылась.

Это была западня!

 

Что делать дальше?

Как только бандиты ушли, мисс Джонсон принялась поспешно развязывать Фрэнка и Джо. Освободившись от пут, ребята бросились к двери и попытались открыть ее.

 - Бесполезно, - остановила их женщина. - Сколько я ни пробовала, ничего не вышло.

 - Здесь есть еще какой нибудь выход? - спросил Фрэнк.

Медсестра сказала, что тщательно обследовала все помещение, но ни дверей, ни окон не обнаружила.

 - Откуда же сюда поступает свежий воздух? - заметил Фрэнк.

 - Вероятно, где то в потолке имеется вентиляционный люк. Но туда не добраться.

Осознав безвыходность своего положения, Фрэнк и Джо были готовы рвать и метать. Теперь они могли надеяться лишь на помощь отца. Но сумеет ли он найти и открыть потайную дверь?

 - А что, если Джефф и Грифф забрали магнит с собой? - высказал предположение Джо.

Отчаявшись выбраться наружу без посторонней помощи, братья опустились на пол и примялись обсуждать сложившуюся ситуацию.

 - Так что же произошло с вами после того, как вы покинули наш дом? - спросил медсестру Джо.

Не успела она ответить, как раненый вновь застонал и попытался подняться с постели. Мисс

Джонсон подбежала к нему и, бережно уложив обратно, попросила Фрэнка принести со стола таблетку и стакан воды. Через несколько минут юноша затих.

 - Его зовут Ленни Страйкер, верно? - сказал Фрэнк.

 - Да, но откуда вам это известно? - удивилась женщина.

 - Все очень просто. Мы искали его.

 - Парень в тяжелом состоянии, его необходимо срочно госпитализировать.

 - Можно задать ему несколько вопросов?

 - Боюсь, как бы Ленни не стало от этого хуже. У него сильный жар, он почти все время бредит.

 - А как вам удалось узнать его имя? - спросил в свою очередь Джо.

 - Эти ужасные люди упоминали его в разговоре. Не представляю, каким образом они втянули юношу в свою компанию. Они его отсюда не выпустят, потому что боятся, что он выдаст их полиции.

 - Эти трое часто здесь бывают? - поинтересовался Фрэнк.

Медсестра сказала, что один из них приходит сюда каждый день - приносит еду и лекарства для Ленни. Никто из бандитов подолгу не задерживается - лишь последнюю ночь Джефф провел в этой комнате по указанию высокого мужчины, имени которого она не знала.

 - Что то должно было случиться, я предчувствовала, - продолжала Марта Джонсон. - Поэтому я очень испугалась, когда потайная дверь начала открываться. Как ужасно, что вы тоже оказались в ловушке!

Фрэнк и Джо стали ее успокаивать и сообщили, что послали Чета Мортона за отцом.

 - Боюсь, Чет не сможет выполнить ваше поручение.

 - Почему вы так думаете? - встревоженно спросил Джо.

Мисс Джонсон сказала, что бандиты установили вокруг дома наблюдение - они говорили об этом между собой. Ребята приуныли.

 - Выходит, Чет тоже попался в их лапы, - тяжело вздохнул Фрэнк.

 - И не смог предупредить отца, - добавил Джо. Неожиданно его охватила тревога. - А вдруг они и отца схватили?

Марта Джонсон в отчаянии заломила руки.

 - Что же нам теперь делать?

 - Ждать и не падать духом, - сказал Фрэнк.

 - Мисс Джонсон, как все таки вы оказались здесь? - спросил Джо.

Медсестра рассказала, что ее похитили, когда она выходила из дома Харди. Какой то человек обогнал ее, затем резко обернулся и схватил за руку. Она успела коротко вскрикнуть, но тут он прижал к ее лицу смоченный хлороформом платок. Она пришла в себя уже в машине, на которой ее привезли сюда.

 - Я до сих пор не имею представления, где нахожусь, - сказала медсестра.

Фрэнк и Джо все ей объяснили. Мисс Джонсон была чрезвычайно удивлена, узнав, что все двери и окна дома, где ее заперли, снабжены секретными замками.

Поговорив еще некоторое время о таинственном особняке и его чудаковатом владельце, пленники замолчали. Шло время, и на душе у них становилось все тревожнее. Вскоре к этому чувству добавился еще и голод. Надежды на то, что им принесут поесть, было мало. Возможно, преступники покинули особняк навсегда, бросив их на произвол судьбы.

 - Сюда приходил кто нибудь, кроме этих троих? - спросил Фрэнк медсестру.

 - Да, несколько раз я видела здесь человека, которого они называли боссом: высокий, худощавый, на вид лет пятьдесят.

 - Они вели с ним разговоры о своих преступных делах?

 - Вообще, они редко говорили между собой в моем присутствии, - ответила мисс Джонсон. - Я слышала, правда, что они намереваются убраться отсюда как можно скорее.

Наступило тягостное молчание. «Не исключено, что преступники уже скрылись в неизвестном направлении, спеша замести следы», - подумали братья.

Ленни Страйкер снова застонал. Затем неожиданно поднялся и заковылял по комнате, бормоча что то себе под нос. Медсестра бросилась к нему и с помощью ребят уложила обратно в постель. Спустя некоторое время свет внезапно погас. Ленни тотчас же успокоился, и в комнате воцарилась гробовая тишина. Через несколько секунд послышались какие то звуки и панель начала отодвигаться в сторону.

Ребята бросились к образовавшейся в стене щели. Фрэнк вытащил из кармана фонарик, но не успел он зажечь его, как Ленни вновь вскочил с кровати. Натолкнувшись на него в темноте, Фрэнк уронил фонарик на пол. Раненый юноша со стоном заметался по комнате, мешая братьям подойти к двери. Затем раздался глухой стук и слабый щелчок. Свет вновь вспыхнул, и они увидели лежавшего на полу Чета. Испуганно оглядевшись, толстяк с изумлением воззрился на своих друзей.

 - Это вы! Слава Богу!

Однако радость Чета сразу же улетучилась, как только он узнал, что попал, как говорится, из огня да в полымя. Братья вкратце рассказали ему, что с ними произошло, и познакомили с мисс Джонсон.

 - Дьявол! - воскликнул Чет. - Нужно поскорей выбираться отсюда!

 - Это невозможно, - сказал Фрэнк. - Ты не видел отца?

Чет отрицательно покачал головой и обвел взглядом помещение. Убедившись, что Фрэнк прав, он сокрушенно вздохнул.

 - Здесь один единственный выход - через потайную дверь, которую можно открыть только с помощью сильного магнита. Но магнит они забрали с собой.

Толстяк судорожно глотнул воздух и опустился на пол. Глядя на друзей, он со страхом спросил:

 - Как же нам теперь быть?

 - Ты лучше расскажи, что с тобой случилось, - попросил Фрэнк.

Чет поведал им, как Грифф схватил его около машины, отвел в лодочный сарай и запер.

 - Все это время я там и просидел, - сказал он. - Грифф принес мне поесть, правда, всего один раз. Да, кстати…

Чет внезапно замолчал, словно что то вспомнил. Пошарив по карманам своей куртки, он достал несколько конфет, яблоко и пачку печенья.

 - Это мой сухой паек, я всегда беру его с собой, - улыбнулся он, протягивая скромное угощение медсестре и ребятам. От своей доли он отказался, сказав, что не голоден.

 - Не может быть, чтобы отсюда не было выхода! - сказал Фрэнк. - Давайте попробуем еще раз.

Пока медсестра ухаживала за раненым, который снова начал бредить, ребята еще раз ощупали украшенную затейливой резьбой деревянную панель. Однако ни одна из ее деталей не поддавалась. Когда они совсем уж было потеряли надежду, Фрэнк подошел к правой половине панели, где на высоте человеческого роста была изображена сидящая на ветке птичка и, внимательно ее рассмотрев, нажал на крылышко. И почувствовал, как оно начинает двигаться.

 

Тревожная ночь

 - Идите скорей сюда! - воскликнул обрадованно Фрэнк.

Все поспешили на его зов, чтобы узнать, в чем дело. Мисс Джонсон повернула лампу так, чтобы свет падал прямо на изображение птички. Под ее крылышком оказались три узких прорези.

 - Это же тот самый знак! - вскричал Джо. Остальные принялись с интересом разглядывать таинственный символ.

 - Что это? - спросила Марта Джонсон.

Фрэнк бросил взгляд в сторону Ленни и приложил палец к губам. Женщина успокоила его, сказав, что юноша крепко заснул.

 - Не знаю, что этот знак означает, но мы уже несколько раз видели его в самых разных местах, - ответил Фрэнк. - И считаем, что он имеет отношение к одной банде воров. Хотел бы я знать, что у Ленни Страйкера с ними общего.

 - Похоже, в этом доме они устроили воровской притон, - сказала мисс Джонсон.

 - Уверен, что так оно и есть, - согласился Джо.

Фрэнк рассказал ей о встрече с человеком, назвавшимся Джоном Мэдом, и о ключе, который этот человек потерял при аварии.

 - У него был перстень с точно таким же знаком, - сказал Фрэнк. - Вы не обратили внимания, был ли у кого нибудь из тех, кто сюда приходил, такой перстень?

Подумав немного, мисс Джонсон ответила, что высокий мужчина, которого называют боссом, действительно носит большой перстень с печаткой, но что на нем изображено, она не заметила. Заодно она припомнила, что он говорил что то о компании «Карр Электронике».

 - «Карр Электронике»? - переспросил Фрэнк. - Ведь именно там произошло ограбление, во время которого бедному манекену досталось по голове!

 - Для чего все таки эти странные прорези? - гадал Джо. - Готов поспорить, что они здесь не ради украшения.

 - Для чего то, конечно, они нужны, - произнес в раздумье Фрэнк. - Но для чего именно?

Он еще раз провел пальцами по прорезям, даже поковырял в них монетой, но безрезультатно. Следом за ним попытали счастья Джо и Чет, но и они не смогли ничего добиться.

Шли часы. Пленники вконец проголодались и упали духом.

Чтобы не сидеть сложа руки, они принялись по очереди колотить в дверь, хотя надежды на то, что их кто то услышит, было мало.

 - Уже одиннадцать вечера! - простонал Чет. - С тех пор как мы выехали из дома, прошло четырнадцать часов!

Тем временем миссис Харди и тетя Гертруда не могли найти себе места от беспокойства за исчезнувших ребят. Мистер Харди снова куда то уехал, и где он, они не знали. Измучившись от томительного ожидания, миссис Харди бросилась к телефону и позвонила матери Чета.

 - Добрый вечер, миссис Мортон, - сказала она, стараясь не выдать своего волнения. - Чет дома?

 - Нет, а разве он не вместе с Фрэнком и Джо?

Миссис Харди сообщила, что Чет уехал с ее сыновьями сразу же после завтрака и до сих пор все трое не давали о себе знать.

 - Вообще то они обычно звонят, когда задерживаются, - сказала миссис Харди. - Но я думаю, они вернутся с минуты на минуту, - добавила она, чтобы мать Чета не волновалась.

 - Будем надеяться. - В голосе миссис Мортон звучало беспокойство. - Ох уж эти ребята, так и ищут приключений на свою голову. Очень вас прошу, позвоните мне, как только станет что то известно.

 - Конечно конечно, я сразу же вам сообщу, - заверила ее миссис Харди.

Едва она положила трубку, как зазвонил телефон. Это был начальник полиции Коллиг.

 - Миссис Харди, скажите, Фрэнк и Джо дома? - спросил он отрывисто.

 - Нет. Что то случилось?

 - Мне необходимо поговорить с Фентоном, - продолжал Коллиг, словно не слыша ее вопроса.

 - Его тоже нет. Хотя… Обождите минутку, - сказала она, услышав, как хлопнула входная дверь. - Он только что вернулся.

Миссис Харди позвала мужа к телефону.

 - Спасибо, дорогая. Кто звонит? - спросил он.

 - Начальник полиции.

Детектив взял трубку, и через несколько секунд его брови поползли вверх. Слушая Коллига, он хмурился все больше и больше.

 - Вы обзвонили больницы?.. Там их нет?.. Хорошо, я скоро буду.

Известия были самые неутешительные. Полицейский патруль обнаружил в нескольких милях от Бейпорта машину братьев Харди - она валялась перевернутая в кювете. Никаких следов Фрэнка и Джо поблизости не было, сообщения о происшествии в полицию не поступало.

Лаура Харди зажала рукой рот, сдерживая невольный крик. Тетя Гертруда пробормотала что то о своих жутких предчувствиях, которые рано или поздно должны были сбыться.

 - Я всегда говорила, что эта игра в сыщиков до добра не доведет, - сказала она, снимая дрожащими от волнения руками очки, чтобы их протереть.

 - Как давно не было вестей от ребят? - спросил мистер Харди жену.

Услышав ответ, он еще больше помрачнел.

 - Ладно, я поехал в полицейское управление.

 - Фентон, ты что то от меня скрываешь! - воскликнула миссис Харди, удерживая мужа.

 - Мне кажется, машина была угнана, - ответил детектив. - Я хочу съездить на место происшествия. Может, удастся что то разузнать.

 - Скорее же, Фентон, скорее! - умоляюще воскликнула тетя Гертруда. - Мальчиков похитили, я уверена!

Спасаясь от дальнейших расспросов, детектив поспешно вышел из дома и, сев в машину, помчался в полицию. Коллиг был в этот день выходной, но, когда ему доложили о найденной в кювете машине братьев Харди, он сразу же явился в свой офис.

Увидев мистера Харди, он поднялся с кресла и шагнул навстречу.

 - Боюсь, Фентон, что дело принимает крутой оборот, - озабоченно произнес он.

 - Не будем терять время. Поехали. Сев в автомобиль Харди, они направились к месту происшествия, находившемуся милях в пяти к западу от города. Там они вышли и, включив фонари, принялись осматривать место, где произошла авария. Однако никаких следов обнаружить не удалось.

 - Странно, - пробормотал Коллиг, - ведь дождя не было и следы смыть не могло.

Фентон Харди, ничего не говоря, медленно пошел по шоссе в ту сторону, откуда ехала машина ребят. Пройдя метров пятьдесят, он посветил фонариком и увидел на обочине следы ног.

 - Иди сюда! - окликнул он полицейского. - Здесь ты найдешь то, что ищешь.

Детектив без труда догадался, что сидевший за рулем выпрыгнул из машины на ходу, направив ее в кювет.

 - Что ж, хоть что то прояснилось, - сказал он, - но наши поиски не продвинулись от этого ни на шаг. Думаю, нужно вернуться в город и искать ребят там.

У Коллига имелись свои соображения на этот счет, и, приехав в полицейское управление, они с мистером Харди расстались. Мистер Харди отправился на Паркер стрит, 47 и тщательно осмотрел весь дом. Ничего не обнаружив, он объехал еще несколько мест, которые держал под контролем в связи с делом об ограблении складов. Все это не дало никакого результата.

Расстроенный и усталый, Фентон Харди вернулся домой в восемь утра. Немного придя в себя после чашки крепкого кофе, он попросил жену приготовить пакет с сандвичами. Миссис Харди и тетя Гертруда, которые провели ночь не сомкнув глаз, спросили его перед отъездом, что он собирается делать дальше.

 - Хочу заглянуть в особняк Мэда, - ответил мистер Харди, стараясь скрыть тревогу. - Думаю, ребята что то там заметили и ведут за домом наблюдение.

Детектив не стал делиться с женщинами своими опасениями. Он пришел к выводу, что его сыновья и Чет попали в лапы тех людей, за которыми он охотился.

 

Джон Мэд появляется вновь

Примерно через час после отъезда мистера Харди раздался звонок в дверь. Тетя Гертруда бросилась открывать в надежде, что кто то принес добрые вести. У входа стоял худощавый мужчина лет тридцати.

 - Простите, это дом Харди? - спросил незнакомец, улыбаясь и снимая шляпу. Получив утвердительный ответ, он добавил: - А Фрэнк и Джо дома?

 - Нет.

 - Не скажете, когда их можно увидеть?

 - Сначала назовите ваше имя и объясните, зачем они вам понадобились.

 - Меня зовут Джон Мэд.

При этих словах у тети Гертруды чуть не подкосились ноги, и она невольно ухватилась рукой за дверной косяк.

 - Я вижу, вы сильно удивлены, - произнес незнакомец. - Что особенного я сказал?

 - Я… Мы думали, что вы умерли! Мужчина рассмеялся.

 - Посмотрите на меня, разве я похож на мертвеца? Интересно, отчего вы решили, что я уже мертв?

Тетя Гертруда постаралась взять себя в руки. Она достаточно наслышалась от Фентона и племянников о деле, которое они расследовали, поэтому человек, назвавшийся Джоном Мэдом, сразу же вызвал у нее подозрение. Она боялась пригласить его в дом, и в то же время ей хотелось его удержать.

Наконец она пересилила свой страх и, стараясь, чтобы ее голос звучал как можно спокойнее, пригласила посетителя войти. Громко позвав свою невестку, она провела его в гостиную. Через минуту в комнате появилась миссис Харди.

 - Лаура, познакомься, это мистер Мэд, - представила гостя тетя Гертруда.

У миссис Харди перехватило дыхание, но она быстро овладела собой и предложила гостю сесть. Мужчина, назвавшийся Мэдом, вскоре заметил, что обе женщины очень нервничают.

 - Понимаю, мой визит для вас большая неожиданность, - произнес он. - В прошлый понедельник, когда я попал в аварию, чуть не стоившую мне жизни, Фрэнк и Джо Харди здорово мне помогли.

Женщины молча кивнули.

 - Я только что вернулся и сейчас еду домой. Вот и решил еще раз поблагодарить их и заодно пригласить к себе в гости. Я живу в старом особняке, довольно необычном, и ребятам было бы, наверное, интересно в нем побывать.

Он замолчал в ожидании ответной реплики, однако миссис Харди и тетя Гертруда словно язык проглотили. Их взгляды были прикованы к перстню на правой руке гостя. На нем был изображен тот самый таинственный знак, о котором они столько слышали. Спохватившись, что пауза слишком затянулась, миссис Харди воскликнула:

 - Ну, конечно! Мальчики нам об этом рассказывали. Но их сейчас нет дома, и я не знаю, когда они вернутся.

Тетя Гертруда, собравшись с духом, сказала, что, насколько ей известно, Джон Мэд, владелец особняка на берегу залива, погиб пять лет назад в автомобильной катастрофе.

 - Теперь все понятно, -усмехнулся мужчина. - Это мой дядя.

 - Ваш дядя? - воскликнула миссис Харди. - Но мы думали, что у него не осталось никаких родственников.

 - Так думали не только вы, -сказал Джон Мэд. - Сказать по правде, мой дядя был человек довольно эксцентричный и нелюдимый. Он никогда не был женат. Его единственными родственниками были мой отец и я. Мы почти все время жили в Англии. Лет пять назад я получил от дяди Джона короткое письмо довольно странного содержания. Он сообщал, что в ближайшее время отправит мне посылку, о содержимом которой напишет позже, когда удостоверится, что я ее получил.

Мэд рассказал, что в посылке было несколько необычных на вид ключей и перстень - тот, что у него сейчас на пальце. Он тотчас же написал дяде в Бейпорт о том, что получил посылку, однако ответа так и не дождался.

 - По всей вероятности, дядя Джон погиб, не успев получить мое письмо. Но узнал я об этом много позже. Завещания он не оставил. Правда, отец говорил мне как то, что мой богатый родственник собирается оставить все мне. В Штатах я совсем недавно, а в Бейпорт приехал на прошлой неделе - взглянуть на особняк, ставший теперь моим.

Слова незнакомца звучали вполне правдоподобно, однако сломить недоверие женщин было нелегко. Оставив миссис Харди беседовать с гостем, тетя Гертруда выскользнула из комнаты и торопливо поднялась наверх, чтобы позвонить в полицию.

Начальника полицейского управления на месте не оказалось - он занимался розысками Фрэнка и Джо. Женщина объяснила все дежурному офицеру, и тот обещал прислать сотрудника.

Беседуя с Мэдом, миссис Харди поинтересовалась как бы между прочим, в каком состоянии особняк. Она помнила, как сыновья рассказывали, что электричество в доме то работает, то нет.

 - Особняк очень долго пустовал, и все коммуникации, наверное, отключены, - сказала она, пристально глядя в глаза своему собеседнику. - Как же вы там жили?

 - Я недолго в нем пробыл, - ответил Мэд, - и решил пока оставить все как есть. При осмотре дома я пользовался фонариком. Надеюсь, резервный генератор, о котором упоминал отец, в исправности.

Затем он стал рассказывать о хитроумных замках, сконструированных его дядей, и секретных механизмах, о том, что ему удалось разгадать, как действуют некоторые из них.

 - Думаю, вашим сыновьям будет интересно взглянуть на эти забавные устройства.

Через несколько минут раздался звонок в дверь. Тетя Гертруда поспешила впустить полицейского в штатском и, быстро прошептав ему на ухо о своих подозрениях, провела в гостиную. Мэду она представила его как своего знакомого, многозначительно взглянув при этом на миссис Харди, дабы удержать ее от ненужных расспросов.

 - Что ж, тогда позвольте откланяться, - сказал Мэд. - Передайте, пожалуйста, Фрэнку и Джо, что я хотел бы видеть их у себя в ближайшее время.

Он уже собрался уходить, но полицейский загородил ему дорогу.

 - Мне хотелось бы задать вам несколько вопросов, - сказал он.

Англичанин был подвергнут настоящему допросу, продолжавшемуся несколько минут, однако ничего нового, кроме того, что он уже сообщил двум женщинам, полицейскому узнать не удалось. В конце концов Джон Мэд начал выходить из себя.

 - Послушайте, почему вы говорите со мной так, будто я какой то преступник? - возмутился он. - Я знаю, что это дом детектива, однако из этого вовсе не следует, что вы должны допрашивать всякого, кто сюда приходит. Подобного обращения я не потерплю!

 - Хорошо, давайте говорить начистоту. Мы вас подозреваем! - воскликнула тетя Гертруда.

 - Ч что вы сказали? - спросил Мэд с таким видом, словно получил удар по голове. Однако он быстро взял себя в руки и потребовал объяснений. Миссис Харди поспешила его успокоить.

 - Прошу вас, мистер Мэд, сядьте. Сейчас вам все станет ясно.

 - Этот человек из полиции, - указала тетя Гертруда на мужчину в штатском. - Так что вы с вашими штучками поосторожней, не то…

 - Не знаю, какие штучки вы имеете в виду, - перебил ее Мэд, - но могу вам посоветовать то же самое. Объясните же, наконец, в чем меня подозревают!

 - На вашем перстне изображен символ банды преступников! - воскликнула тетя Гертруда. - Откуда нам знать, что вы не один из них?

Джон Мэд побледнел и, нервно жестикулируя, принялся доказывать, что никакой он не преступник, а перстень получил, как уже говорил, в наследство от своего покойного дяди.

 - Может, вы говорите правду, а может, и нет, - заметил сыщик, - Вы не будете возражать, если я поеду вместе с вами в особняк?

 - И нас с собой возьмите! - воскликнули в один голос женщины.

Они решили пока не говорить, что мистер Харди уехал разыскивать ребят и, возможно, находится сейчас там.

Мэд иронически взглянул на обеих женщин и пожал плечами.

 - Если вы так настаиваете… Что ж, поехали, мне скрывать нечего.

Полицейский проводил всех троих к машине. У особняка Мэда они увидели мистера Харди, который вместе с двумя людьми Коллига безуспешно пытался проникнуть в дом. Детектив был немало удивлен, увидев жену и сестру, но больше всего его изумило появление Джона Мэда. Подробно расспросив англичанина, он заключил, что его история звучит вполне правдоподобно.

Мэд быстро понял всю серьезность ситуации и выразил готовность содействовать поискам исчезнувших ребят.

 - У нас есть достаточные основания полагать, что моих сыновей держат пленниками где то в доме, - пояснил мистер Харди. - Но попасть внутрь нам никак не удается. У вас есть ключ?

 - Ключ от главного входа я потерял, но от остальных дверей ключи у меня есть.

Мэд направился в сопровождении детектива к задней двери и открыл ее.

 - Мне пришлось изрядно поломать голову, прежде чем разобрался в этих замках, - пояснил англичанин.

 - Действительно, хитро придумано, - согласился мистер Харди.

Войдя внутрь, он щелкнул выключателем, и свет зажегся.

 - Странно, - удивился Мэд. - Мне казалось, что…

 - Значит, о генераторе знает кто то еще, - сказал детектив и повернулся к остальным: - Я с двумя полицейскими осмотрю дом, а вы оставайтесь здесь.

Через некоторое время они возвратились, так и не обнаружив никаких следов ребят.

 - Вам лучше вернуться домой, - обратился мистер Харди к супруге и сестре. - Томас отвезет вас на своей машине, - кивнул он в сторону сыщика в штатском. - А вас, мистер Мэд, я попрошу остаться. Мы вместе продолжим поиски.

После того как женщины уехали, мистер Харди вкратце рассказал Мэду об обстоятельствах дела, расследованием которого занимался. Он сообщил ему также об истории с Ленни Страйкером, о похищении Марты Джонсон и о потайной двери. И добавил, что если найти эту дверь, то, возможно, удастся разыскать и ребят.

 - Все следы ведут к вашему дому, - заключил детектив. - Попытайтесь вспомнить - может, ваш дядя упоминал когда нибудь о потайной двери или комнате?

Англичанин беспомощно развел руками. Ему было известно лишь о существовании секретных замков, но он допускал, что его эксцентричный родственник вполне мог сделать в доме тайник.

 - Отец говорил мне, что дядя Джон был по натуре человек довольно замкнутый. Я не исключаю того, что он мог устроить потайную комнату, где мастерил свои хитроумные замки. Но я о ней ничего не слышал.

Мистер Харди был склонен верить англичанину, однако на всякий случай дал знак одному из людей Коллига по имени Мак, чтобы тот незаметно за ним следил.

Затем детектив вместе с полицейскими тщательно обследовал дом снаружи и пришел к заключению, что потайная комната расположена неподалеку от библиотеки.

Переставив машины в такое место, где их трудно было заметить, они вернулись в дом и принялись детально обследовать обшитые резными панелями стены библиотеки.

Мистер Харди несколько раз окликнул ребят, но ответа не последовало.

 - Если они где то поблизости, то должны были откликнуться, - заметил Мак.

 - Совсем не обязательно. Может, им заткнули рты кляпами, или же просто звук не проникает сквозь стены. Джо говорил, что слышал стон, но в тот момент потайная дверь, возможно, была открыта.

Наконец детектив добрался до панелей у камина и довольно скоро обнаружил, что под одним из дубовых листьев орнамента спрятан металлический диск. Не успел он его толком рассмотреть, как полицейский, дежуривший в холле, услышал снаружи какой то шум. Он немедленно подал знак мистеру Харди, и тот, выключив свет, укрылся за портьерой вместе с остальными.

Входная дверь бесшумно открылась. Кто то, тихо ступая, проследовал через холл в библиотеку и подошел к камину. Стоящие за портьерой напряженно прислушивались.

Откроется ли потайная дверь?

 

Засада

Вошедший человек держал под мышкой объемистый сверток. Присев на корточки, он сунул его в камин и поднялся.

Детектив, полицейские и Джон Мэд напряженно следили за ним из за портьеры. К их разочарованию, он не стал подходить к панели, а направился обратно к выходу. Едва он появился в холле, как Фентон Харди выскочил из своего укрытия и ловким движением заломил ему руки за спину. Захваченный врасплох незнакомец попытался вырваться, но был крепко схвачен подоспевшими полицейскими. Один из них включил свет, и мистер Харди смог рассмотреть задержанного. Судя по описанию Фрэнка и Джо, это был Майк Баттон.

 - Ну ну, Баттон, полегче, - сказал детектив.

 - Откуда вы знаете… - начал было жулик; затем, неожиданно оборвав фразу, повернулся к полицейскому, который его держал, и завопил: - Прочь руки, фараон!

 - Что вы здесь делаете? - спросил Джон Мэд.

 - Я могу задать вам тот же вопрос, - ухмыльнулся Баттон.

 - Достаньте сверток, который вы спрятали, и развяжите, - потребовал мистер Харди.

Нагло глядя ему в глаза, Баттон отказался подчиниться, однако когда ему сказали, что он на крючке у полиции и не в его интересах упорствовать, присмирел. Вытащив сверток из камина, он потянул за шнурок. Внутри оказалось несколько браслетов, колец и ожерелий.

 - Откуда у вас эти вещи? - спросил мистер Харди.

 - Так я вам и сказал!

В конце концов Баттон признался, что украл эти драгоценности, чтобы расплатиться с карточными долгами.

 - Я знаю одного человека, который скупает краденое. Он пообещал мне отвалить кучу денег за эти побрякушки.

 - Значит, у вас с ним назначена встреча? Когда он должен сюда прийти?

У Баттона в глазах мелькнул страх, и он ничего не ответил.

 - Арестуйте его, - сказал Фентон Харди полицейским. Он разъяснил задержанному его права и потребовал ключ, которым тот открыл входную дверь.

Баттон отказался отдать ключ, и его пришлось обыскать. В одном из карманов у него обнаружили связку ключей, в том числе ключ необычной формы, изготовленный, по видимому, совсем недавно. Взломщик неохотно сообщил, что это ключ от задней двери.

 - Где вы его взяли? - спросил детектив.

 - Мне дал его один мой кореш. Он сказал, что этот дом принадлежит ему, но он в нем временно не живет, и разрешил приходить сюда, когда мне захочется.

 - Это не тот, что скупает краденое?

 - Он самый.

 - Как его зовут?

 - Джек.

 - А фамилия?

 - Не знаю, он мне не говорил.

 - Где он живет?

 - Понятия не имею.

Ничего больше от Баттона добиться не удалось, и мистер Харди попросил Мака отвести его на кухню и приковать наручниками к водопроводной трубе.

 - Так я и поверил его россказням о кореше, - пробормотал детектив и вернулся к деревянной панели, чтобы продолжить осмотр спрятанного под дубовым листом металлического диска. На руке у него были часы с корпусом из нержавеющей стали, и он почувствовал, как их притягивает к этому диску. Он сразу все понял и принялся осматривать библиотеку в поисках магнита. Довольно скоро он обнаружил его в углублении под ковром. Открыть потайную дверь было теперь делом нескольких секунд. Мистер Харди заглянул в комнату и облегченно вздохнул.

 - Папа! - ликующе воскликнули Фрэнк и Джо, бросаясь к отцу.

Лицо мистера Харди озарилось радостной улыбкой - его сыновья и Чет были живы здоровы. Сердечно приветствовав Марту Джонсон, которая была вне себя от счастья, что оказалась на свободе, он вкратце рассказал им о Джоне Мэде.

Фрэнк подвел отца к постели, где лежал раненый.

 - Это Ленни Страйкер, папа. Жар у юноши в эти утренние часы спал, и он сел на кровати.

 - Как ужасно, что все случилось именно так, - произнес он слабым голосом.

 - Тебе лучше не разговаривать, - остановил его Фрэнк. - Я сам все объясню.

Накануне Ленни рассказал ребятам, что с ним произошло, и Фрэнк передал его рассказ отцу. Как выяснилось, дядя Ленни предложил ему подработать, чтобы помочь матери. Ленни согласился, и дядя познакомил его с людьми, из разговора с которыми юноша понял, что они готовят ограбление какого то склада. Ленни отказался участвовать в этом деле, но они угрозами заставили его идти с ними.

Ему было поручено отобрать у сторожа оружие, но он так волновался, что при виде сторожа бросился бежать. Сторож выстрелил и попал ему в ногу.

 - Никак не возьму в толк, зачем дяде понадобилось втягивать тебя в такое опасное дело, - перебил Фрэнка Чет.

 - Думаю, он хотел отомстить моей матери, - пояснил Ленни. - Он сводный брат моего отца и хотел в свое время на ней жениться. Однако она ответила ему отказом, и теперь я понимаю почему. Этот человек оказался гнусным негодяем.

 - Теперь многое становится ясным, - понимающе кивнул мистер Харди. - Вашего дядю зовут Уайти Маско, вернее, Джуд Мэрк, не так ли?

 - Откуда вам это известно? - удивился юноша.

 - Уайти Маско его кличка? - спросил Фрэнк.

 - Совершенно верно, - ответил детектив. - К сожалению, я узнал об этом только вчера, а то бы мы раскрыли это дело намного быстрее.

 - Меня посадят в тюрьму? - испуганно спросил Ленни.

 - Не думаю, - успокоил его мистер Харди. - Сейчас тебя отвезут в больницу, где обеспечат надежную охрану. Так что не волнуйся, все будет в порядке.

О преступной деятельности своего родственника, как и о его личной жизни, Ленни мало что знал. После того как юноша был ранен, его отвезли на Паркер стрит, 47, где он случайно услышал, как Джуд Мэрк сказал: «Будет лучше, если мы спрячем мальчишку в комнате с потайной дверью». Когда бандиты ненадолго вышли, Ленни, воспользовавшись моментом, добрался до телефона и позвонил матери.

 - Ты молодец, что сделал это, - похвалил его мистер Харди и повернулся к стоявшему рядом полицейскому: - Мак, я попрошу вас доставить Ленни в больницу. Затем отвезите задержанного в полицейское управление и доложите Кол лигу.

 - Все будет исполнено, мистер Харди.

Мак с помощью своего коллеги вывел Ленни из дома, вернулся за Майком Баттоном и, посадив обоих в полицейскую машину, уехал.

 - Марта, мне нужна ваша помощь, - обратился мистер Харди к медсестре. - Возьмите мою машину и поезжайте к нам домой. Скажите Лауре и Гертруде, что все в порядке. Да, и заберите с собой Чета.

 - Наконец то я буду дома! - обрадованно воскликнул толстяк. - Я так проголодался, что готов съесть целого быка!

 - Вы остаетесь здесь? - спросила мисс Джонсон детектива.

 - Да, и ребята тоже. Я думаю, мы вернемся домой через несколько часов.

Мисс Джонсон пожелала им удачи и уехала. В особняке остались мистер Харди с сыновьями и Джон Мэд.

 - Что будем делать дальше? - нетерпеливо спросил отца Джо.

 - Продолжим поиски. Фрэнк меня заинтриговал, сказав, что покажет что то интересное. - Мистер Харди повернулся к старшему сыну. - Ну, выполняй свое обещание.

Фрэнк подвел отца к резной панели в потайной комнате, сдвинул в сторону крыло птички и указал на три узкие прорези.

 - Сколько мы ни пытались, разгадать их назначение нам так и не удалось, - сказал он. - Мистер Мэд, может, вы что нибудь знаете?

Англичанин отрицательно покачал головой. Он вновь повторил, что ничего не знает о секретных механизмах, которыми его дядя напичкал особняк.

Взгляд мистера Харди упал на перстень, красовавшийся на пальце Мэда. Он попросил снять его, чтобы получше разглядеть. Хозяин особняка с любопытством наблюдал, как детектив достал из кармана лупу и стал пристально изучать загадочный знак на печатке.

Неожиданно лицо Фентона Харди озарилось довольной улыбкой, и он нажал на что то ногтем мизинца. Братья и Мэд с изумлением увидели, как три линии, образующие букву «V», выступили из печатки и, получилось нечто вроде миниатюрного ключа.

Детектив вставил его в прорези в металлическом диске, и в стене открылась небольшая дверца. Это оказался сейф тайник, заполненный доверху толстыми пачками денег. Все остолбенели.

 - Это что, д деньги моего д дяди? - спросил, заикаясь от волнения, Мэд.

Мистер Харди быстро просмотрел номера банкнот.

 - Нет, денежные билеты новые. Выручка Джуда Мэрка.

 - От продажи награбленного?

 - Совершенно верно.

 - А где они сбывали краденую аппаратуру?

 - Мне удалось выяснить, что грабители развернули активную деятельность на Западном побережье. Там есть небольшое предприятие, куда и доставляют похищенную аппаратуру. Они вынимают ее из заводских корпусов и вставляют в другие - с фабричной маркой «Соли», которые изготовляют сами, и продают за границу под видом собственной продукции.

 - Так, а почему они прятали деньги в доме Мэда? - спросил Джо.

 - Это временный тайник. Мэрк заранее устраивал такие тайники в районах, где замышлялись ограбления, для хранения денег, вырученных от реализации награбленного. Везти их каждый раз на Западное побережье было рискованно. И потом, преступники, как правило, не совершают ограблений в тех местах, где живут, именно поэтому их так трудно бывает разыскать.

Мистер Харди вытащил из под пачек денег несколько скоросшивателей.

 - Как видите, у Мэрка тут целая бухгалтерия. Если бы ему не пришлось возиться с раненым, он давно бы уже улизнул, прихватив с собой деньги.

Месяцев шесть назад в Пенсильвании было ограблено несколько складов электротоваров. Полиция уверена, что это дело рук Мэрка и его банды, однако напасть на его след до сих пор не удавалось.

 - Ну а предприятие на Западном побережье, что с ним? - спросил Джо.

 - Буквально вчера оно было закрыто полицией. Человек, исполнявший обязанности управляющего, никогда не видел Мэрка, даже не знает его имени - он общался с ним только по телефону.

 - Папа, а что будем делать теперь? - поинтересовался Фрэнк.

 - Мэрк наверняка вернется сюда за деньгами. Хотя, как я думаю, он подозревает, что мы у него на хвосте, он не знает о том, что мы уже здесь, так что у нас есть шанс застичь его врасплох.

 - Бандиты, наверное, считают, что мы все еще заперты в потайной комнате, - усмехнулся Фрэнк.

 - Да, и в этом наше преимущество. А теперь нам нужно спрятаться и ждать, пока стемнеет.

 

Капкан захлопнулся!

 - Что, если Мэрк сюда сегодня не придет? - спросил Фрэнк отца.

 - Рано или поздно он здесь появится, я уверен. После полуночи нас сменит полиция.

Мистер Харди достал пакет с сандвичами, который предусмотрительно захватил из дома, и предложил всем подкрепиться. Закончив трапезу, все четверо стали дожидаться преступников. Мистер Харди и Джон Мэд укрылись в комнате с потайной дверью, а Фрэнк и Джо - в библиотеке, выключив там свет.

Как только стемнело, из холла донесся чуть слышный шорох. Ребята замерли. Через несколько секунд в комнате появился человек. В руках он держал сумку с инструментами и газовый резак.

Достав из сумки дрель, он подошел к стене и принялся сверлить деревянную панель рядом с потайной дверью.

 - Этот тип хочет вскрыть заднюю стенку сейфа с наружной стороны, чтобы не входить внутрь, - прошептал Фрэнк.

Он подал знак Джо, и в следующее мгновение они выскочили из своего укрытия.

Увидев ребят, мужчина быстро поднес зажженную спичку к газовому резаку, и из него со зловещим шипением вырвалась голубоватая струя пламени.

 - Еще один шаг, и я раскромсаю вас этой штукой на куски!

Схватив тяжелый стул, Джо швырнул им в грабителя. Удар пришелся ему по ногам, и он упал как подкошенный. Фрэнк навалился на него сверху и после непродолжительной борьбы заломил ему руки за спину. Джо тем временем погасил газовый резак.

 - Включи свет и открой потайную дверь, - сказал брату Фрэнк.

 - Вот вы наконец и попались, Мэрк, - сказал детектив, выходя вместе с Мэдом из тайника. - Вы арестованы. По закону, я должен ознакомить вас с вашими правами.

 - Ну утруждайтесь, они мне известны, - ответил Мэрк, с ненавистью глядя на Фентона Харди и его сыновей. - А это что за птица? - кивнул он в сторону Мэда. - Тоже полицейская ищейка?

 - Джон Мэд, владелец этого особняка..

 - Шутить изволите? Джон Мэд давно умер, - усмехнулся гангстер. - Изобретательный был старикан, но я все равно сумел разгадать все его секреты.

 - Вы были знакомы с моим дядей? - удивленно спросил англичанин.

 - Так он, значит, ваш дядя? Разумеется, я его знал. Мы с ним случайно познакомились в поезде, и он пригласил меня к себе.

Мэрк не преминул похвастать своим знакомством с Мэдом. Как выяснилось, старик рассказал ему о своем необычном хобби и даже о существовании потайной комнаты с сейфом.

 - Он не сообщил мне, где она находится, но мне удалось ее найти, - заявил Мэрк.

Разговаривая, он потихоньку пятился к двери и уже приготовился выскочить в холл, но Фрэнк и Джо вовремя схватили его.

 - Нужно доставить этого мерзавца в полицейское управление, - сказал мистер Харди. - Фрэнк, свяжи ему руки.

Юноша извлек из кармана веревку и с помощью брата связал преступнику руки за спиной. Затем они взяли машину Мэрка и отправились в Бейпорт. По дороге мистер Харди стал расспрашивать Мэрка о подпольной фабрике. После недолгого отпирательства тот не без гордости принялся объяснять, как она работала.

По его словам, на организацию преступного бизнеса - кражу теле и аудиоаппаратуры, ее переделку и сбыт - ушло несколько лет. Приехав в Бейпорт, где он задумал ряд ограблений, Мэр случайно узнал о гибели Мэда, и ему сразу же вспомнился дом с потайной комнатой.

 - И вы подумали, что это как раз то, что вам нужно, - продолжил его мысль Фрэнк.

 - Лучшего места нельзя было и придумать. Старик показывал мне перстень, выполнявший роль ключа. О сейфе в потайной комнате я тоже знал. С помощью слесаря я изготовил дубликат…

 - А остальное было совсем просто, верно, Мэрк? - усмехнулся мистер Харди. - Ну вот мы и приехали. Думаю, начальник полиции с интересом выслушает рассказ о ваших «подвигах», да и о делишках остальных членов банды тоже.

Несколько дней спустя все семейство Харди и Чет собрались в гостиной на торжественный ужин, приготовление которого взяла на себя тетя Гертруда. Разговор, естественно, вертелся вокруг недавних событий.

Мистеру Харди удалось с помощью полиции задержать остальных членов преступной банды Мэрка. Как выяснилось, листок со списком складов и магазинов, найденный в мастерской Билкса, потерял Джефф.

Покрышку у машины Джона Мэда и в самом деле менял помощник Билкса, однако Мэд решил не предъявлять претензий за давностью инцидента.

Грифф признался на допросе, что продал Чету плоскодонку, хранившуюся в лодочном сарае Мэда. Он думал, что босс о ней не знает.

 - Мэрк пришел в ярость, когда обнаружил, что она исчезла, - сказал мистер Харди.

 - Какую же ценность могла представлять для него эта старая посудина? - удивился Джо.

 - Однажды ночью Мэрк взял ее, чтобы переправить в особняк крупную сумму денег. Возвратившись, он заметил на участке чью то машину и решил оставить деньги в лодке, заперев их в железном ящике для рыболовной снасти. Грифф продал плоскодонку, а потом, когда получил нагоняй от босса, бросился ее разыскивать. После того как ее подняли со дна залива, он спрятал ее в гараже, а затем вернул на прежнее место.

Машина, которую заметил Мэрк, принадлежала Джону Мэду, - продолжал детектив. - Он только что приехал в Бейпорт.

 - Мэрк подозревал, что в доме Мэда бывает кто то еще? - спросил Джо.

 - Нет. Он видел ваш автомобиль, но подумал, что это ищет уединения любовная парочка.

 - Как же теперь быть с моей плоскодонкой? - воскликнул Чет. - Я хочу получить свои деньги назад.

Мистер Харди сделал озабоченное лицо.

 - Видишь ли, Чет, полиция хотела об этом с тобой поговорить. Тебе должно быть известно, что скупка краденого…

Его слова прервал звонок в дверь.

 - Похоже, Чет, это к тебе, и как раз по этому вопросу, - невозмутимо произнес мистер Харди. Чет побелел.

 - Но я же не знал, что она краденая! Я…

 - Ты лучше пойди открой дверь. Дрожа от страха, Чет направился к входной двери. На пороге стоял полицейский Рейли.

 - Ага, ты то мне и нужен! - воскликнул он, увидев Чета. - Сейчас ты мне подробно объяснишь, каким образом у тебя оказалась краденая лодка.

Чет провел полицейского в гостиную и открыл было рот, чтобы оправдаться, но от волнения слова застряли у него в горле. Прежде чем он успел из себя что то выдавить, Рейли достал из кармана конверт и торжественно вручил толстяку. Открыв его трясущимися руками, Чет обомлел.

 - Это ч что за д деньги, м мои? - произнес он, заикаясь.

 - Совершенно верно. С приветом от Гриффа. Распишись вот здесь в получении.

 - И меня не отправят за решетку?

При этих словах все присутствующие дружно расхохотались. Эта сцена оказалась маленьким розыгрышем, который братья Харди устроили своему приятелю, подговорив предварительно отца и Рейли. Некоторое время Чет растерянно смотрел на них, ничего не понимая, затем его круглое лицо расплылось в улыбке.

 - Так и быть, ваша взяла! После того как Рейли ушел, Чет обратился к детективу:

 - Мистер Харди, я хотел бы вас вот еще о чем спросить.

 - Слушаю тебя, Чет.

 - Человек, выкравший бумаги из вашего стола, и тот, кто похитил Марту Джонсон, - одно и то же лицо?

 - Да, это был Джефф, тот самый ловкач, который демонстрировал на ярмарке свое умение открывать замки. Нам удалось получить отпечатки пальцев Джеффа и его сообщников, но к тому времени, когда ФБР передало в полицию результаты экспертизы, мы уже сидели у банды Мэрка на хвосте.

Фрэнк продолжил рассказ отца:

 - Мэрк поручил Майку Баттону придумать способ проникнуть в наш дом, чтобы выкрасть компрометирующие гангстеров документы. Баттон снял с замка восковой слепок и сделал ключ. Мэрк обратился к нему, потому что Джеффа в тот момент в городе не было. Как только он вернулся, Мэрк послал его за бумагами, хранившимися в кабинете отца. Баттону он не очень доверял. Это произошло как раз в тот вечер, когда у нас в гостях находилась Марта Джонсон. Узнав, что она медсестра, Джефф решил похитить ее, чтобы она ухаживала за Ленни.

 - Что касается Баттона, - сказал Джо, - то он связался с бандой Мэрка совсем недавно. Он по уши влез в карточные долги, и ему грозили расправой, если он не рассчитается. Тогда он принялся воровать. Мы сцапали его как раз в тот момент, когда он прятал в камине украденные драгоценности.

 - Баттон сказал, что у него есть приятель по имени Джек, который скупает краденое, но это оказалось ложью, - добавил мистер Харди.

 - Мэрк знал о грязных делишках Баттона? - спросил Чет.

 - Нет. Собственно, благодаря Баттону мы и вышли на след преступников.

 - Все это, конечно, страшно интересно, - произнес, потянув носом, Чет, - но как насчет того, чтобы подзаправиться?

Фрэнк весело рассмеялся.

 - Гениальная мысль! У меня, по правде сказать, тоже в животе урчит, так что не пора ли нам за стол? Теперь, когда все уже позади…

 - …вы непременно затеете что нибудь еще, - прервала его тетя Гертруда, входя в комнату. - Уверена, что, как только ваша машина выйдет из ремонта, тотчас же появится очередное таинственное дело.

Она оказалась права. Не успел Джуд Мэрк предстать перед судом, как ребята взялись за новое расследование.

 - Знаешь, Чет, оказывается, у нас дважды была возможность сцапать грабителей, - сказал Фрэнк. - Первый раз - когда мы с Джо находились в особняке и раздался возглас: «Нам пора возвращаться!» Это крикнул Джефф, он торопил Мэрка.

 - Но ведь могло получиться и так, что вы сами стали бы их жертвами, - справедливо заметил Чет.

 - А второй раз - когда я услышал стон Ленни Страйкера. Он донесся из потайной комнаты, дверь в которую была в тот момент открыта.

 - Интересно, знали бандиты, что вы в доме?

 - Вряд ли. Но они, конечно, подозревали, что мы идем за ними по горячим следам. И все же Мэрк отбросил всякую предосторожность и вернулся за деньгами. Тут он нам и попался!

 - А дом на Паркер стрит? - спросил Чет.

 - Они использовали его от случая к случаю, пока мы не встретились с Гриффом, заманившим нас хитростью в западню, - пояснил Фрэнк.

 - Я страшно рад, что вы мне помогли оттуда выбраться.

 - А я рада, что все вы живы здоровы, - вмешалась в разговор миссис Харди. - Когда ждешь, каждую минуту…

Ее слова прервал звонок в дверь. Мистер Харди попросил Фрэнка узнать, кто пришел.

 - Возможно, это мистер Мэд, - заметил детектив. - Я пригласил его к нам на ужин. Однако не исключено, что кто то пришел за помощью в раскрытии очередной таинственной истории.

 - Это как раз то, что нам нужно! - воскликнули в один голос Фрэнк и Джо.



На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 9. Тайна секретной двери

Возможно вам будет интересно