Мир сказок
Мир сказок

На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 3. Тайна комнаты без пола

Братья Харди - 3. Тайна комнаты без пола

Странные крики

- Эй, Фрэнк! Смотри, не та ли это черная машина, за которой отец велел нам следить? - воскликнул Джо Харди, когда братья проезжали по центральной части Бейпорта и мимо них пронеслась спортивная машина иностранной марки с вмятиной на багажнике.

- Очень похоже! - И Фрэнк, прибавив скорость, стал ее преследовать.

Братья Харди - темноволосый Фрэнк, восемнадцати лет. И блондин Джо, на год его моложе, - объезжали улицы города выполняя поручения своего отца, который был частным детективом. Стоял жаркий августовский вечер, и верх их автомобиля был опущен.

Через несколько кварталов спортивная машина остановилась на красный свет. Ребята встали позади. При свете уличного фонаря им удалось рассмотреть автомобиль более внимательно.

- Наверняка та самая, - произнес Фрэнк. - Вряд ли в Бейпорте две машины одной и той же марки могут быть с помятыми багажниками.

Человек, сидевший в спортивной машине за рулем, ехал один. На нем была темная шляпа, и Фрэнку с Джо оставалось рассматривать лишь его затылок.

- А отец, когда звонил, что нибудь рассказал об этом деле? - спросил Джо, когда спортивная машина на зеленый свет светофора рванулась вперед.

Фрэнк нажал на акселератор и покачал головой.

- Нет, у него не было времени - он звонил из Нью Йорка и очень торопился. - Мистер Харди сообщил ребятам, что еще до отъезда из Бейпорта он обратил внимание на такую же машину, какую они только что видели. Ему показалось, что за рулем сидел хорошо известный похититель драгоценностей Ноэль Странг. Поэтому он велел сыновьям разыскать в его досье на уголовников фотографию этого человека.

Фентон Харди раньше служил в полицейском управлении Нью Йорка и считался крупнейшим специалистом по расследованию преступлений. Затем он переехал в город Бейпорт и, открыв там собственное сыскное агентство, вскоре приобрел известность самого способного частного сыщика в стране. Фрэнк и Джо унаследовали способности отца и часто помогали ему в расследовании тех случаев, которыми он занимался.

Ребята следовали за спортивной машиной, которая теперь неслась в район загородных жилых домов. Улицы здесь были освещены хуже, но ребята, держась на порядочном расстоянии, все же не упускали ее из виду.

- Похоже, он едет за город, - произнес Джо.

- Ты записал номер машины?

- Да. Когда мы стояли на светофоре.

Через несколько минут черная спортивная машина уже выехала за пределы Бейпорта и вскоре исчезла за поворотом. Фрэнк выключил фары, рассчитывая, что их не заметят. Но водителю спортивной машины погоня, по видимому, надоела, и, как только ребята миновали этот поворот, он прибавил скорость. Расстояние между машинами увеличивалось.

- Должно быть, он нас заметил! - воскликнул Джо.

- Да. Он уходит! - согласился Фрэнк. - Эта малютка, знаешь, какая мощная! Хорошо, что мы на прошлой неделе отрегулировали двигатель.

Фрэнк нажал на газ, и стрелка на спидометре поползла верх. Разрыв начал медленно сокращаться. Они приближались еще к одному повороту. Внезапно из выхлопной трубы спортивной машины вырвалась густая лиловатая масса.

- Дымовая завеса! - закричал Джо. - У него на выхлопной трубе дымовая пушка! - Через какую то долю секунды глаза у ребят защипало, ручьем потекли слезы.

- Спокойной ночи! - воскликнул Фрэнк.

Они тут же снова включили фары, но их лучи не могли пробить плотное облако едкого окутавшего дорогу дыма. Впереди был крутой поворот!

Фрэнк нажал на тормоз. Почти ничего не видя, он мог только догадываться, где находится белая линия. Он резко вывернул рулевое колесо, и машина, стремительно пролетев через проезжую часть шоссе, со скрежетом остановилась на обочине противоположной стороны.

Ребята молча сидели в машине, пытаясь успокоиться.

- Хорошо еще, что не было встречной машины, - произнес Фрэнк, тяжело переводя дыхание, - а то разбились бы в лепешку!

- Рискнем выехать на шоссе?

- Лучше не пробовать, - решил Фрэнк. - Я и на фут впереди не вижу. Если навстречу пойдет машина, мы нарвемся на аварию.

- Давай только убедимся, не стоим ли мы на проезжей части, - согласился Джо.

Прижимая к носам и слезящимся глазам носовые платки, ребята вылезли из машины. В дымной темноте было невозможно понять, где именно они стоят, но Фрэнк ногой на ощупь определил, что на обочине, довольно далеко от полотна шоссе, у примыкающего к дороге холма.

Задержка раздосадовала ребят, но делать было нечего - только ждать, когда рассеется дым. А пока они, кашляя и задыхаясь, поднялись на холм, чтобы глотнуть чистого воздуха.

- Ты заметил, какой цвет у этого дыма? - задыхаясь, спросил Джо. - Это не обычная дымовая завеса!

- Какая то комбинация дыма и слезоточивого газа. Через несколько минут мгла немного рассеялась, и ребята вернулись к своей машине.

- Теперь нам его не найти, - мрачно произнес Джо.

Давай все таки попробуем. Здесь поблизости есть жилые дома и несколько боковых дорог. Может, он где нибудь там запарковался.

Братья проехали несколько миль, но спортивной машины нигде не было видно. Раздосадованные, Фрэнк и Джо повернули обратно в сторону Бейпорта.

На полпути к городу у края дороги кто то энергично сигналил фонариком.

- Не авария ли какая? - сказал Фрэнк.

- Ни одной машины не видно, - ответил Джо. - Должно быть, кто то просит подвезти в город.

Фрэнк притормозил и остановился. На дорогу, освещенную фарами, сразу же выскочил плотный круглолицый парень примерно их возраста.

- Чет Мортон! - воскликнул удивленно Джо и распахнул дверцу. - Что случилось, Чет?

- Джо! Фрэнк! Ребята, вот подвезло, что вы повстречались! - Чет тяжело дышал и был бледен, его била дрожь. Он был в спортивных шортах, за спиной висел рюкзак.

- Ты что только что увидел привидение? - спросил Фрэнк, когда их приятель уселся на заднем сиденье.

- Я н н не в в видел привидение - я с с слышал его, - ответил Чет.

Фрэнк и Джо обменялись удивленными взглядами.

- Как это, «слышал» привидение? - спросил Фрэнк.

- Как я сказал. Оно кричало на меня. - Чет задрожал. - Это было так страшно!

- Это ты всерьез? - вмешался Джо,

- По мне видно, что я шучу?

- Нет, - сказал Фрэнк. - У тебя такой вид, словно ты вот вот отдашь концы от страха. Может, расскажешь нам все по порядку?

Оказалось, что Чет отправился собирать для своей коллекции камни. Когда стало смеркаться, он перекусил бутербродами и затем прилег отдохнуть.

- Перекусил! - ухмыльнулся Джо. - Ты, наверное, так налопался, что не мог двинуться, и привидение тебе приснилось.

- Ладно, ладно, смейтесь, - возмущенно возразил Чет. - Ну и что из того, что я люблю поесть? Вы хотите узнать, что было потом, или нет?

- Хотим, - поторопил его Фрэнк.

- Ну так вот. Я проспал дольше, чем намеревался, - продолжал Чет. - Когда я проснулся, уже стало темно. Я был где то за холмами к западу отсюда. Потом я все таки нашел фонарик и, когда посветил им, увидел какую то странную, выложенную плитками поверхность.

- Выложенную плитками? - переспросил Джо. - Как это понять?

Чет пожал плечами.

- Не знаю, как ее по другому назвать, - ну пол, что ли, примерно в десять квадратных футов, выложенный маленькими цветными плитками. Но самое странное, что вокруг ничего, только кусты и деревья.

- Эти цветные плитки, - добавил Чет, - образовывали какое то изображение, вроде бы дракона. Я подошел, чтобы получше его рассмотреть, и вдруг раздался страшенный крик!

- И ты, конечно, быстро смотался, - сказал Фрэнк, усмехаясь.

- Еще бы! Кто то кричал мне вслед, но я не разобрал ни слова. - При одном только воспоминании глаза Чета округлились от испуга. - Я бежал без оглядки, пока не оказался на грунтовой дороге, которая и вывела меня к этому шоссе. Я ждал какую нибудь попутную машину, когда вы появились.

- А как насчет того, чтобы отвести нас к тому месту? - спросил Джо.

- Вы думаете, я ненормальный? Честно, если это было не привидение, то наверняка какой нибудь кровожадный псих!

- Ладно, кончай дрожать, - перебил его Фрэнк. - Просто кто то хотел тебя разыграть. Давай выясним.

Чет сначала отказывался, но потом согласился и указал съезд на грунтовую дорогу, который братья только что перед тем миновали. По грунтовой дороге Фрэнк ехал медленно до тех пор, пока Чет не сказал: «Вот здесь! Я запомнил этот дуб!» Фрэнк остановился. Ребята, взяв фонарики, вылезли из машины и направились вверх по склону, который постепенно перешел в ровное плато. Кругом росли высокие кипарисы и крапчатый болиголов, а под ними - никем не тронутые сорняки и кустарники.

- Вот следы Чета, - сказал Джо, освещая фонариком помятую траву. - Они ведут к тому…

Страшный вопль разрезал темноту! За ним последовал второй, более слабый и словно последний вздох умирающего, грубый каркающий голос произнес: «П п пол!»

Чет застыл в ужасе, а Фрэнк и Джо бросились навстречу звуку, и по зарослям заплясали вперед и назад лучи их фонариков.

- Сюда, Джо! - крикнул Фрэнк.

Джо подбежал к брату и увидел лежащего на земле лицом вниз человека. Фрэнк осторожно перевернул его на спину. Мужчина был крупный и плотный, с редкими рыжими волосами. Его лицо было смертельно бледно. Фрэнк щупал пульс, когда неуклюже передвигаясь, к ним подошел Чет.

- Он м м мертв? - заикаясь, спросил он.

- Нет, но пульс очень слабый, - пробормотал Фрэнк, - И кожа у него влажная и холодная. Похоже, что он в шоке.

Никаких признаков ранения или переломов братья не обнаружили.

- Что будем с ним делать? - спросил брата Джо.

- Надо бы отвезти его в больницу.

Братья отнесли бесчувственное тело к машине и положили на заднее сиденье. Чет сел рядом с братьями. Фрэнк развернулся и помчался в Бейпорт.

Когда они поравнялись с лесочком на окраине города, их пассажир внезапно ожил. Теперь он уже сидел.

- Прошу вас - остановитесь! - попросил он слабым голосом.

Фрэнк съехал на обочину.

- Мы везли вас в больницу, - объяснил он.

- Вы были без сознания, - добавил Джо. - Что случилось?

- Я… я сейчас вам расскажу. Наверное, в машине меня укачало. Вы не будете возражать, если я выйду и немножко похожу?

- Выходите, - доброжелательно ответил Джо.

Чет откинулся назад и открыл ему дверцу. Как только ноги человека коснулись земли, он моментально ее захлопнул. На его лице появилось отвратительное выражение.

- Если хотите себе добра, советую об этом помалкивать! - рявкнул он. - И не пытайтесь следовать за мной!

Он метнулся стрелой в темноту растущих у дороги деревьев!

 

Телефонное сообщение

Неожиданная угроза этого человека и его действия ошеломили ребят.

- Гад ползучий! - проговорил Чет, снова обретая дар речи. - Какова благодарность!

- Я иду за этим мужиком! - взорвался Джо. Он распахнул дверцу, собираясь выскочить из машины.

- Спокойно, Джо! - остановил его Фрэнк. - Теперь его не догонишь. Кроме того, он может быть вооружен.

Джо последовал благоразумному совету брата и неохотно захлопнул дверцу. По обе стороны шоссе стояли старые, покосившиеся домишки. Освещение было плохим, тут и там виднелись многочисленные пустыри и небольшие заводские В стройки. Незнакомца нигде не было видно - он без труда мог найти множество мест, где спрятаться, если его станут преследовать.

- Хотел бы я знать, чего этот мужик так боялся, - процедил Джо сквозь зубы, когда они отъехали. - И почему он оказался на земле без сознания.

- Я бы тоже хотел это знать, - ответил Фрэнк. - Пожалуй, надо заявить о нем в полицию.

- Слушайте, ребята, я… устал, - запинаясь, произнес Чет - Может, сначала подбросите меня домой?

- А в чем дело? - поддразнивая его, спросил Джо. - Боишься, что полиция возьмет тебя под подозрение?

- Говорю вам, я вымотался! Кроме того, вы, братцы Харди, всегда впутываетесь в какие то тайны, в которых замешаны бандиты и мошенники. От этих дел мне не по себе!

Фрэнк и Джо в темноте улыбнулись. Они действительно расследовали множество интереснейших дел.

Высадив Чета на ферме Мортонов, братья направились в полицейское управление Бейпорта. Несмотря на поздний час, начальник полиции Коллиг все еще работал и, когда ребята вошли в его кабинет, встретил их широкой улыбкой.

- Расследуете еще одно дельце?

- Помогаем отцу, - объяснил Фрэнк. - Но подвернулось кое что другое. - Он рассказал о лежавшем без сознания человеке, который в их машине пришел в себя, а затем скрылся.

Коллиг согласился, что случай этот хотя и странный, но состава преступления здесь, по видимому, нет. Он передал на пульт приметы беглеца, чтобы их сообщили всем патрульным машинам, а также указание задержать этого человека и допросить.

Фрэнк рассказал начальнику полиции о погоне за черной спортивной машиной и дымовой гранате, из за которой они оказались на обочине противоположной стороны шоссе.

Значит, Ноэль Странг? - Начальник полиции нахмурился. - Я слышал о нем. Большой ловкач, но он сейчас не находится в розыске. Вы знаете, почему ваш отец им занимается?

Нет, мы не знаем, - сказал Фрэнк. - Отец попросил нас просто последить за ним и попытаться установить, что он затевает.

- Мы записали номер машины, - добавил Джо. - Но не удалось хорошенько разглядеть, кто сидел за рулем.

- Я проверю в Бюро регистрации автомобилей. Спасибо, что заехали.

Ребята вышли на улицу и направились к своей машине Нащупывая в кармане ключи, Фрэнк с досадой сказал:

- Я потерял перочинный ножик. Может, он выпал, когда я нагнулся над тем психом?

- Мог выпасть, - сказал Джо. - Мы завтра его поищем. Мне хочется взглянуть на выложенный плиткой квадрат, о котором рассказал Чет.

- И мне!

Фрэнк взялся за руль, и они влились в вечерний поток машин. Внезапно на приборном щитке их коротковолновой рации замигал красный огонек. Джо взял микрофон.

- Джо Харди слушает.

- Добрый вечер, сынок, - раздался из динамика голос Фентона Харди.

- Пап! Когда ты вернулся?

- Только что. Где вы сейчас, ребята?

- Мы в центре города, в машине, едем домой.

- Хорошо. Дело, которым я занимаюсь, оказалось довольно сложным, и мне может понадобиться ваша помощь. Я должен снова уехать рано утром, так что вечером хочу ввести вас в курс.

- Мы едем!

Вскоре открытая машина братьев остановилась у большого красивого дома семьи Харди, стоящего на затененной деревьями улице. Ребята выскочили из машины и вбежали в дом.

Фентон Харди, высокий, грубоватый на вид человек, пил в столовой кофе. Вместе с ним за столом сидели миссис Харди и его незамужняя сестра Гертруда.

- Садитесь скорей, ребятки, - ласково улыбаясь приветствовал сыновей знаменитый сыщик, - и я расскажу вам суть этого дела.

Мистер Харди начал свой рассказ с того, что группа страховых компаний попросила его расследовать серию краж драгоценностей. Последняя из них произошла в Нью Йорке накануне.

- Мы слышали краткое сообщение по радио! - воскликнул Джо.

- Все кражи совершала, несомненно, одна и та же шайка, - продолжал Фентон Харди. - И вот такая странная особенность. В каждом случае, когда происходило ограбление, охранники и все, кто там находился, на какое то время оказывались как бы в отключке.

- Теряли сознание? - спросил Фрэнк.

Фентон Харди пожал плечами.

- Этого никто из них не помнит. Но все говорят о том, что у них возникало чувство пробуждения из глубокого сна, словно они погружались в бессознательное состояние, не отдавая себе в этом отчета.

Гертруда Харди, высокая угловатая женщина, поджав губы и хитро прищурившись, объявила:

- Если хотите знать мое мнение, их отравляли газом, скорее всего, нервным газом, струя которого направлялась на жертвы из какой то трубки.

Фрэнк и Джо изо всех сил сдерживали улыбки. У их тетки на все имелось определенное мнение, и она никогда не стеснялась его высказывать.

- Возможно, они были отравлены газом, - согласился мистер Харди. - Но если это так, то странно, почему полицейские эксперты не обнаруживали его следов.

- Может, бандиты засасывали газ обратно в свои трубки, - съехидничал Джо.

Тетя Гертруда наградила его испепеляющим взглядом.

- Смеешься надо мной? Может, у вас, молодой человек, есть лучшее объяснение?

Лора Харди, стройная красивая женщина, и ее муж переглянулись. Они оба знали, что тетя Гертруда любила поговорить с братом и с племянниками о том, как ведется расследование всяких уголовных дел, хотя и делала вид, что не одобряет такой опасной работы.

- По правде говоря, сегодня вечером нас самих травили газом, - вмешался Фрэнк. Он рассказал о погоне за черной спортивной машиной, но опустил подробности о том, как их машину занесло на противоположную сторону шоссе.

- Д д да, - Фентон Харди нахмурил брови. - Вы думаете, что человек в той машине узнал вас?

Фрэнк покачал головой.

Вряд ли, хотя мог разглядеть нас в зеркале, когда мы стояли у светофора. Скорее всего, когда он заметил, что его преследует какая то машина, он решил отделаться от хвоста и выбросил дымовую гранату.

- Этот человек опасен! - возмущенно выпалила тетя Гертруда. - Почему вы сразу не сообщили в полицию? Запомните мои слова, вы…

Звонок телефона прервал предсказания тети Гертруды, вскочил, чтобы взять трубку.

- Я хотел бы поговорить с Фентоном Харди, - разделе отрывистый приглушенный голос.

- Кто его спрашивает?

- Не твое дело! Скажи ему, чтоб взял трубку, если хочет узнать кое что важное!

Фентон Харди быстро направился к Джо и взял трубку

- Я слушаю.

- Намечена еще одна кража со взломом, на борту яхты «Ванда». Яхта прибудет на Лонг Айленд в Ист Хамптон сегодня поздно вечером или завтра утром. Понятно?

- Понятно, - ответил сыщик. - А кто это говорит?

- Друг. И не стоит беспокоиться, чтобы выяснить откуда звонили!

На другом конце линии раздался щелчок. Мистер Харди задумчиво повесил трубку и передал мальчикам содержание разговора,

- Этой информацией надо воспользоваться, - добавил он. - Я поеду на машине в Ист Хамптон.

- Ты уверен, отец, что надо туда ехать? - обеспокоенно спросил Фрэнк. - Это может быть и какая то хитрость.

- Придется рискнуть, сынок.

Мистер Харди позвонил в полицейское управление графства Саффолк на Лонг Айленде и сообщил о полученной информации. Перед отъездом из дома он посоветовал сыновьям еще раз хорошенько изучить фотографию Странга из его досье, а также прочитать напечатанные на машинке на обратной стороне сведения о нем.

- Имейте в виду, за ним ничего не числится, - сказал сыщик. - Но я думаю, что он один из тех немногих похитителей драгоценностей, кто способен организовать серию таких ограблений, какие я сейчас расследую.

- Ты считаешь, что полиция должна его допросить? - спросил Джо.

- Ни в коем случае. Это только его вспугнет. Но я хотел бы знать, что он делает в Бейпорте!

- Мы за ним последим, - обещал Фрэнк.

Затем мистер Харди заказал междугородный разговор с работающим на него первоклассным оперативником Сэмом Радли, который в это время занимался во Флориде расследованием другого преступления, и попросил его немедленно отправиться в Ист Хамптон.

На следующее утро, проглотив плотный завтрак из яичницы с беконом и домашних булочек, Фрэнк и Джо отправились на своей машине за Четом Мортоном. После долгих уговоров толстяк Чет согласился помочь им разыскать странный выложенный плитками квадрат, который он видел накануне вечером. Доехав по грунтовой дороге до большого дуба Фрэнк остановился.

- Не знаю, как я позволил уговорить себя на это дело, - ворчал Чет, когда они шли по холму. - Когда вы рядом, мне всегда грозит какая нибудь опасность,

Джо засмеялся.

- Хватит ныть. Неужели средь бела дня ты боишься услышать какое нибудь привидение?

Когда они вышли на ровное место, Фрэнк воскликнул:

- Ребята, отсюда виден какой то дом!

Джо и Чет посмотрели в указанном Фрэнком направлении. На некотором расстоянии от них между деревьями виднелся большой старый особняк.

- Вчера вечером в той стороне не было никакого света, - сказал Джо. - Интересно, живет ли там кто нибудь?

- Вряд ли, - сказал Фрэнк. - Уж очень он обветшалый.

Не менее получаса ребята вели поиски среди высоких сорняков и разросшихся кустарников. Они не нашли ни выложенной плитками поверхности, которую описал Чет, ни перочинного ножа Фрэнка,

- Ты уверен, что это тебе не приснилось? - спросил Фрэнк.

- Или только послышалось? - присоединился к брату Джо,

Не успел Чет ответить, как раздался какой то лающий голос:

- Не двигайтесь с места! Теперь повернитесь кругом, все трое!

Застигнутые врасплох ребята повернулись. Высокий, с ястребиным носом мужчина стоял среди деревьев, наблюдая за ними. Одну руку он держал в кармане пиджака, по видимому, там был пистолет.

Фрэнк и Джо открыли от изумления рты. Это был тот самый человек, который на фотографии в досье их отца значился как Ноэль Странг!

 

Фиолетовый камень

- Ну что вы стоите, разинув рты! - злобно произнес мужчина.   Что вам здесь надо?

- Н ну, м мы, видите ли, - начал, заикаясь Чет, - вчера вечером…

- Я потерял перочинный нож, - перебил его Фрэнк - Мы хотели его найти.

- Перочинный нож, да? - Мужчина, нахмурившись подозрительно их оглядывал. - Нечего было здесь слоняться ни вчера вечером, ни вообще. Это частное владение! А теперь убирайтесь отсюда!

Перепуганный Чет быстро зашагал обратно к машине, я Фрэнк и Джо, не сдвинувшись с места, продолжали смотреть на него в упор.

- Слышали, что я сказал! Убирайтесь! И чтоб я больше вас здесь не видел!

Он сделал несколько шагов в сторону братьев и согнул руку, словно собираясь вытащить из кармана пистолет. Не произнеся ни слова, братья повернулись и последовали за Четом.

- Это и есть Ноэль Странг! - прошептал Джо. - Не взять ли его на пушку!

- Не сейчас, - покачал головой Фрэнк. - Не забывай, что сказал отец.

- А может, это вовсе и не его собственность, - возразил Джо. - А если он действительно здесь хозяин, мы можем попытаться выяснить, что он здесь делает.

- Я так и думал. Только давай делать это незаметно, не вызывая у него подозрений.

Чет уже забрался в машину. Он сидел неподвижно на заднем сиденье все еще бледный и взволнованный, но что то фальшиво насвистывая и пытаясь принять свой обычный вид.

Фрэнк сел за руль, Джо - рядом с ним. Когда они оглянулись и еще раз кинули взгляд на холм, то снова увидели Странга, внимательно за ними наблюдавшего.

- Слушай, - воскликнул Джо, - а если это тот самый тип, который вчера устроил нам дымовую завесу, то он может узнать нашу машину.

- Дымовую завесу! - ахнул Чет. В зеркале Фрэнк видел, как глаза толстяка округлились от страха. - Значит, этот мужик - гангстер?

- Не совсем, - сказал Джо, когда Фрэнк разворачивался. - Всего лишь знаменитый похититель драгоценностей - Ноэль Странг.

Услышав подробный рассказ братьев, Чет застонал.

- Замечательно! Я не хочу ввязываться в ваши дела! Отвезите меня домой!

Братья Харди улыбались.

- Знаешь, Чет, тебе, как и еда, нужна хорошая встряска, - сказал Фрэнк.

- Она помогает не прибавлять в весе, - заметил Джо.

- Еще бы! От одной только мысли об этом воре я потеряю не меньше десяти фунтов, - ответил им в тон Чет. - Странг может даже послать своих людей в погоню за нами!

Джо расхохотался.

- А ты уж сразу и в панику! Неожиданно лицо Фрэнка омрачилось.

- Слушай, Джо, мне сейчас кое что пришло в голову.

- Плохое?

- Не очень хорошее. На этом ножике выгравирована моя фамилия. Если Странг найдет нож, он сразу поймет, что мы имеем отношение к Фентону Харди.

Джо тихонько присвистнул.

- Будем надеяться, что не найдет!

Вскоре машина братьев Харди остановилась на покрытой гравием дорожке, ведущей к фермерскому дому Мортонов. На веранде со своей подружкой, кареглазой блондинкой Кэлли Шоу сидела хорошенькая темноволосая сестра Чета Айола. При виде ребят она вскочила со стоявших на веранде качелей.

- Привет! - воскликнула она. - У нас с Кэлли приготовлен такой сюрприз! Мы вас ждем не дождемся. - Глаза девушки горели от волнения.

Джо улыбнулся Айоле, которую считал очень привлекательной.

- Звучит многообещающе.

- Наверно, какие нибудь новые побрякушки, которые они прицепляют к браслетам, - насмешливо заметил Чет.

- Все то ты у нас знаешь! - отпарировала Айола. - Вы станете от зависти зелеными, вернее, фиолетовыми!

Когда они все направились в дом, Кэлли рассказала, что накануне они с Айолой ходили искать образцы камушков для коллекции. Хихикнув, она прошептала Фрэнку на ухо, что Чет и Айола в этом деле соперники.

В столовой Айола сразу же подошла к стоявшей на буфете старомодной чаше для пунша и вынула из нее камень величиной с виноградину. Он был бледно фиолетового цвета и по форме напоминал какой то кристалл.

- Любуйтесь! - сказала она, перед самым носом Чета потряхивая ладошкой, на которой лежал камень.

Ладно, ладно, подержи его минутку спокойно, чтобы я мог его рассмотреть, - толстяк смотрел на камень с еле сдерживаемым восхищением.

- Какой красивый, - сказал Фрэнк. - Это аметист? Айола с гордостью закивала головой.

- Настоящий!

- Сегодня утром мы носили его в ювелирный магазин Филмера, - сказала Кэлли. - Мистер Филмер подтвердил что это действительно настоящий аметист.

Глаза Чета округлились от благоговейного страха.

- Вот это да! Настоящая драгоценность! - прошептал он. - Где же вы его нашли?

Айола и Кэлли смутились и покраснели.

- Мы не помним, - призналась Айола.

- Не помните? - словно эхо повторил Чет. - Ну и тупые же вы! Ведь вокруг того места могут быть целые залежи аметистов!

- Но мы собирали камни в самых разных местах, - оправдывалась Кэлли. - Потом стало уже темнеть, и к тому же мы не знали, что он может быть ценным.

- Мы даже не знаем, кто из нас его нашел, - вставила Айола. - Мы вообще не обратили на него внимания, пока сегодня все не рассортировали.

Чет уже было собрался отпустить в их адрес ехидное замечание, когда Джо случайно выглянул в окно.

- Ребята! - закричал он. - Сарай горит! Они подбежали к окну и оторопели - из открытой двери сарая валил черный дым!

- Надо же! - закричал Чет. - А отец на все утро уехал к ветеринару! Скорее! Тащите огнетушители и ведра с водой!

Все выскочили из дома, за ними поспешила миссис Мор тон, которая, услышав их крики, поднялась из подвала.

Языков пламени не было видно, так что Фрэнк и Чет бросились в сарай, чтобы схватить пару висевших на стене огнетушителей, а Джо и девушки уже стояли цепочкой, передавая друг другу ведра с водой.

- Боже мой! Боже мой! - в смятении восклицала миссис Мортон, метавшаяся возле сарая. - Не позвонить ли в пожарную команду?

- Мама, не волнуйся! - крикнул из сарая Чет. - Ничего страшного не происходит!

Скоро дым начал рассеиваться, и из сарая появились черные от копоти Фрэнк и Чет.

- Горело ведро с мазутом, - кашляя, сказал Фрэнк.

- Непонятно, как оно могло загореться, - недоумевал Чет. - Вряд ли он воспламенился сам собой.

С чувством облегчения все потянулись обратно в дом. Миссис Мортон достала мыло и полотенца, и Чет с Фрэнком пошли мыться на кухню. Джо и девушки вернулись в столовую.

Айола решила спрятать аметист, но не могла его найти.

- Кэлли, ты взяла камень с собой? - спросила она.

- Я не брала. Ты же оставила его на столе, верно?

- Мне так казалось. - Айола торопливо заглянула в пуншевую чашу, затем испуганно на всех посмотрела.

- Его здесь нет!

Начался лихорадочный поиск: Джо ползал по полу, а девушки проверяли каждый ящичек и каждую полку в буфете. Аметист исчез! Фрэнк и Чет, входя в комнату, услышали новость.

- Только этого недоставало! - простонал Чет. - Сначала пожар, а теперь вы, девчонки, теряете самый ценный из всех найденных нами камней!

Фрэнк и Джо переглянулись: у них промелькнула одна и та же мысль.

- Держу пари, этот пожар был хитростью, чтобы выманить нас из дома! - воскликнул Джо.

- Ты хочешь сказать, что камень украли? - удивленно спросила Айола.

- Боюсь, что да, - сказал Фрэнк. - Тот, кто поджег ведро с мазутом.

- Я слышала, как отъехала машина, как раз в тот момент, когда мы вернулись в дом! - сказала Кэлли. - Наверно, это и был вор!

Чет плюхнулся на стул.

- Здорово! Денек - что надо! - Проворчал он, затем лицо его просветлело. - Наверное, мы ничего уже не потеряем, если пообедаем.

Фрэнк сообщил по телефону в полицию о краже, затем позвонил домой, чтобы сказать матери, что они с Джо останутся пообедать у Мортонов.

Тетя Гертруда обещала передать это миссис Харди.

- Между прочим, - сказала тетя Гертруда, - два раза звонил Тони Прито, разыскивал тебя и Джо. Ничего не просил вам передать, только сказал, что это срочно.

- Куда ему звонить? - спросил Фрэнк. - К отцу в контору?

- Н н нет, мне кажется, он сказал, что звонит с пристани.

- О'кей, тетя. Спасибо тебе.

Фрэнк и Джо извинились перед миссис Мортон за торопливость, с которой они проглотили поданный ею обильный обед, и, поблагодарив ее, отправились искать Тони Прито.

Тони, темноволосый красивый парень, был близким приятелем Фрэнка и Джо, и они вместе часто ходили по заливу к Бармет на его моторке «Наполи». Фрэнк и Джо быстро подъехали к лодочной пристани, но Тони нигде не было видно.

- Наверно, вышел в залив на своей «Наполи», - сказал Джо, осматривая бухту.

- Похоже, - ответил Фрэнк, взглянув на залитое солнцем небо, а затем на нежно голубые с белыми барашками воды залива. - Давай выведем «Слуф» и поищем Тони.

- Давай,

Мальчики поспешили к эллингу, где они держали свою моторку.

А в это время Тони на отцовском пикапе как раз подъезжал к дому Мортонов.

- Привет, Чет! Не видел Фрэнка и Джо? - окликнул он толстяка, вышедшего на веранду.

- Конечно, видел. Они здесь обедали. Уехали минут пятнадцать назад на пристань, тебя искать. Тони внезапно побледнел.

- Вот те на! Надеюсь, они не пойдут в залив на своем «Слуфе»!

- Почему бы и нет? - спросил озадаченно Чет.

- Садись в машину, и я тебе все расскажу. Надо поспеть вовремя.

Едва Чет успел забраться в машину, как Тони стремительно дал задний ход, развернулся и помчался к пристани.

- Я видел, - говорил он, не снижая скорости, - как двое бандитского вида парней выскочили из эллинга Фрэнка и Джо. Почему то мне кажется, что они ничем хорошим там не занимались!

- Ты их знаешь? - спросил удивленно Чет.

- Нет, но боюсь, они там что то подстроили.

- А ты не предупредил миссис Харди и тетю Гертруду?

- Наверное, надо было, но мне не хотелось их тревожить.

Когда грузовичок остановился на набережной, Чет, указывая рукой в сторону залива, воскликнул:

- Вон они идут!

«Слуф» с двумя фигурками на борту, тарахтя бензиновым моторчиком, шел к выходу из залива.

- Опоздали, - простонал Тони.

Ребята выскочили из кабины и начали кричать, махать Руками. Но братья были уже слишком далеко и их не слышали.

Внезапно громкий взрыв потряс «Слуф»!

 

Загадочное лицо

Взрывной волной нос моторки подняло из воды! Ребята оказались за бортом, а сама моторка перевернулась. Над местом аварии стоял дым.

- Бежим! - закричал Тони Чету. - Мы должны подобрать их!

На набережной уже собирались взволнованные люди. Ребята добежали до северного пирса и прыгнули в моторку. Чет быстро ее отвязал, а Тони запустил подвесной мотор. Еще минута - и они уже неслись по заливу.

- Слава богу, они целы! - облегченно вздохнул сидевший на носу Чет.

Издали казалось, что братья барахтаются в воде, но теперь уже было видно, что они держатся за свое перевернутое суденышко. «Наполи» подошла к ним вплотную.

- Ребята! Вот это я называю сервис! - воскликнул Джо, когда его и Фрэнка втащили в моторку Тони.

- Мы приехали, чтобы вас предупредить, - начал объяснять Тони.

- Подожди, Тони, это мы приехали сюда, чтобы тебя найти, - ответил Джо. - Твоей моторки не было в бухте.

- Не было. Потому что я выходил на ней утром, а когда вернулся, то привязал ее у северного пирса.

- О чем ты хотел предупредить нас? - вмешался в разговор Фрэнк.

Тони, торопясь, сообщил, что видел двух парней, которые выходили из эллинга. К концу его рассказа к ним подошел спасательный катер береговой охраны. Приближались и другие лодки и катера.

- Все целы? - спросили со спасательного катера.

- Все целы, только сильно промокли, - ответил Чет.

- А что у вас случилось?

- Взрыв в носовой части, - ответил Фрэнк. - Мы считаем, что кто то хотел нас потопить.

Капитан приказал старшине подойти ближе к перевернувшейся моторке. У носа в корпусе лодки зияла огромная пробоина, но специальное поплавковое устройство не дало ей затонуть.

- Ваши друзья смогут оттянуть ее к пирсу? - спросил капитан.

- Мы справимся, если кто нибудь нам поможет, - ответил Тони.

- Я помогу вам, ребята! - крикнул мужчина со стоявшего поблизости прогулочного катера.

- А вам надо отправиться со мной на пост береговой охраны и заявить о происшедшем, - сказал капитан Фрэнку и Джо.

Ребята пересели на катер береговой охраны, который тут же пошел на базу. А Тони и Чет с помощью мужчины с прогулочного катера закрепили на «Слуфе» буксирный трос.

На посту береговой охраны Фрэнк и Джо рассказали всю историю лейтенанту Ансону.

- Вы ведь сыновья Фентона Харди? - спросил он.

- Да, сэр, - ответил Джо.

- Не связан ли этот взрыв с каким то делом, которое он сейчас расследует?

- Мы так предполагаем, сэр, но точных данных у нас пока нет, - нерешительно ответил Фрэнк.

- Есть какие нибудь подозрения?

- Кто то пытался нас убить или по крайней мере заставить отказаться от того расследования, которое мы ведем, - сказал Фрэнк. - Я думаю, что взрыв произошел в результате какой то химической реакции с соленой водой. Но, очевидно, слишком рано - преступники рассчитывали, что мы уйдем гораздо дальше от берега.

- Правильно, - согласился Джо. - Они рассчитывали, что лодка быстро уйдет под воду, мы утонем, а вместе с нами и вся собранная о них информация. К счастью, лодка осталась на плаву…

Лейтенант Ансон записал их показания.

- Будем считать, - сказал он, - что вы сами ведете это расследование. Но прошу держать нас в курсе дела.

Он велел отвезти ребят к их машине, а затем Фрэнк и Джо отправились домой, где тетя Гертруда приветствовала их неодобрительным кудахтаньем.

- Ну и ну! Хорошо еще, что мама ушла на собрание библиотечного совета! - Мисс Харди велела им снять промокшие башмаки, чтобы не наследить на ковре, затем начала их расспрашивать. - А все таки что случилось? Этот мошенник, за которым вы гоняетесь, сбросил вас в воду?

Фрэнк усмехнулся и заключил ее в объятия, из которых она попыталась вырваться.

- Маленькая авария, тетя, случайно окунулись в воду.

Ребята успели переодеться во все сухое, когда зазвонил телефон. Джо взял трубку. Звонил начальник полиции Коллиг.

Получил сообщение из Бюро регистрации автотранспорта относительно той спортивной машины, - сказал он - Она зарегистрирована на Эйдена Дарроу.

- Никогда не слыхал о таком.

- В наших досье на него тоже ничего нет.

- А по какому адресу?

- Указан номер улицы в Истерн сити, - ответил Коллиг. - Я связался с тамошней полицией, но они ничем не смогли помочь. Там строится скоростная магистраль, и вся улица снесена.

- Глухо. Огромное спасибо, мистер Коллиг.

Вскоре приехали Тони Прито и Чет. Они благополучно отбуксировали «Слуф» в ремонтный док. Фрэнк позвонил туда, чтобы узнать, во сколько обойдется ремонт, затем ребята принялись обсуждать события дня.

- Ты считаешь, что люди, заложившие бомбу, работали на Странга? - спросил Тони.

- Возможно, - ответил Фрэнк. - Особенно, если он нашел мой нож и узнал нашу фамилию.

- Он наверняка узнал нас вчера вечером, - добавил Джо.

- А как насчет того жулика, который украл у Айолы и Кэлли аметист? - спросил Чет. - Может, это тоже дело рук Странга. Вы же говорили, что он работает по краже драгоценностей.

Фрэнк нахмурился.

- Это верно. Но он проворачивает крупные операции. Вряд ли он польстится всего лишь на один аметист.

- Во всяком случае, Странг обделывает свои дела именно в этом районе, - сказал Джо. - Как ты думаешь, не скрывается ли он в том старом доме - том самом, около которого мы видели его сегодня утром?

- Может быть, - сказал Фрэнк.

Услышав, как Джо объяснял Тони, где находится этот дом, мисс Харди воскликнула:

- Ну, как же! Это же особняк старого Перта!

- Ты знаешь, кто там живет? - спросил Фрэнк.

- Насколько мне известно, никто. Особняк пустует уже многие годы. У этого места дурная слава.

- Как это? - спросил Джо.

- Говорят, что там кто то умер при таинственных обстоятельствах. Не припоминаю, кто именно. Но шли разговоры, что в этом месте появляются привидения.

- Привидения? - Чет, лихорадочно проглотив слюну, побледнел.

Мисс Харди презрительно фыркнула.

- Все это чепуха и вздор. Некоторые готовы верить чему угодно. Все это было много лет назад - когда вас еще и не было на свете.

- Расскажи нам поподробнее, тетя, - попросил Фрэнк.

Гертруда Харди поудобнее устроилась в своем любимом кресле.

- Ну, этот дом первоначально принадлежал человеку по имени Джером Перт. Не очень приятному человеку, судя по тому, что о нем говорили люди.

- Кто он был такой? - спросил Фрэнк.

- Что то вроде магната большого бизнеса - но темная личность. Его обвиняли в самых разных вещах - спекуляции акциями, краже патентов. Не знаю, в чем только не обвиняли. Но, по видимому, никому не удавалось схватить его за руку.

- Наверное, был удивительно хитер, - заметил Тони.

- Несомненно, - согласилась мисс Харди. - И он нажил себе тучи врагов - некоторые из тех, кого он обманул, даже пытались его убить. В конечном счете, он удалился в этот дом, который он себе построил, и жил там, трясясь от страха за свою жизнь.

- Так что мошенничество не принесло ему счастья, - заметил Джо.

- Не принесло. Помню, я слышала, что в кабинет на нижнем этаже он велел поставить кровать и практически никогда не выходил из этой комнаты.

- Но ты так и не помнишь, кто умер там при таинственных обстоятельствах? - спросил Джо. Тетя Гертруда покачала головой.

- Думаю, какой нибудь родственник, но подробностей я не помню.

А Фрэнку тем временем пришла в голову интересная мысль. Он позвонил Айоле Мортон и спросил, не было ли в ювелирном магазине посторонних, когда они показывали хозяину свой аметист.

- Ну конечно, там кто то был, - ответила Айола. - Прямо вслед за нами вошел какой то покупатель. Я помню, он даже спросил нас, где мы нашли этот камень. - У Айолы перехватило дыхание. - Ты думаешь, он и украл наш аметист?

- Может быть, - сказал Фрэнк. - Он мог проследить За вами и узнать, где вы живете. А Кэлли все еще у тебя?

- Конечно. Дать ей трубку?

- Не надо. Мы сейчас приедем.

Минут пять спустя Фрэнк, Джо и Чет уже ехали на ферму Мортонов. Тони же должен был вернуться на работу в строительную фирму своего отца.

Отправляясь к Мортонам, Фрэнк захватил с собой отцовский прибор для составления словесного портрета подозреваемого человека. Помимо освещаемого экрана, в нем имелось множество пленок с изображениями линий волос на лбу, глаз, ушей, носов, подбородков, очков и шляп.

Айола и Кэлли, словно зачарованные, смотрели на экран, описывая незнакомца из ювелирного магазина и одну за другой определяя черты его лица.

- Это как составление картинки из кусочков картона! - воскликнула Кэйли.

Одна за другой на экране менялись полоски пленки, и наконец перед ними возникло все лицо целиком.

- Господи! - воскликнул Джо. Братья удивленно смотрели друг на друга. - Это тот самый парень, которого мы подобрали вчера ночью!

Чет, стоя позади братьев, смотрел на экран с открытым от удивления ртом.

- Факт, это он!

- Джо, - сказал Фрэнк, - покажи ка этот портрет в ювелирном магазине мистеру Филмеру и спроси, не знает ли он этого человека.

- Хорошо! А ты что будешь делать?

- Поеду в редакцию «Бейпорт тайме» и попробую раскопать что нибудь в старых подшивках об особняке Перта.

Джо высадил брата у редакции газеты и через несколько минут уже был у магазина Филмера.

Мистер Филмер, худощавый человек в толстых бифокальных очках, почему то нервничал.

- Я… э э э, п правда, не припоминаю, что в магазин кто то приходил, когда Айола и Кэлли были здесь, - заикался он.

- Пожалуйста, попытайтесь вспомнить!

- Боюсь, что мне не удастся.

- Ну, хорошо. Тогда я покажу вам портрет того человека и, может быть, вы вспомните… - Внезапно Джо замолчал. Дверь в заднюю комнату была приоткрыта, и он увидел, как она слегка двинулась.

За дверью кто то подслушивал!

«Так вот почему Филмер не хочет мне помочь, - подумал Джо, - он боится спрятавшегося там человека».

Молодой детектив раздумывал, как ему поступить. Если он спросит у мистера Филмера разрешения заглянуть в заднюю комнату, то спугнет того, кто подслушивал. А если он будет действовать неожиданно… Джо бросился за прилавок распахнул дверь.

Высокий рыжий парень, удивительно похожий на поучившийся у них словесный портрет, ринулся через комнату к окну! Джо бросился за ним. В этот момент незнакомец схватил стул и запустил им в Джо. Удар пришелся в висок, и Джо упал на пол без сознания!

 

Чудовищная собака

Придя в сознание, Джо почувствовал на лбу что то холодное и мокрое. Он сидел в углу задней комнаты ювелирного магазина, и мистер Филмер наклонялся над ним, прикладывая к ушибленному месту мокрое полотенце.

- Как себя чувствуешь? - спросил мистер Филмер с тревогой.

- Да а вроде ничего, только голове больно.

- У тебя там такая огромная шишка!

- Это неважно. - Джо пытался подняться на ноги. - А как насчет того парня, который запустил в меня стулом?

Мистер Филмер беспомощно устремил взгляд на открытое окно.

- Он выскочил в окно и убежал.

- Так, значит, это он был здесь, когда Айола и Кэлли приносили свой аметист? - спросил Джо, еле сдерживая возмущение.

Мистер Филмер покраснел.

- Я ужасно виноват, что мне пришлось соврать. Он подслушивал там все время, и я боялся сказать правду.

- Ну, теперь его здесь нет - так кто же он?

- Я на самом деле не знаю. Он часто заглядывает в магазин поболтать с местными коллекционерами камней и особенно интересуется аметистами. Вот, пожалуй, и все, что я могу сказать.

- Когда он сюда пришел?

Буквально за несколько минут до твоего прихода. Он хотел узнать, не спрашивал ли кто нибудь про него… Когда я сказал, что нет, он велел мне держать язык за зубами, иначе мне будет плохо. Затем он увидел, как ты входишь, и спрятался в задней комнате.

Если он снова здесь появится, - сказал Джо, - вы можете немедленно известить об этом полицию? - Конечно! Я так и сделаю, - энергично закивал мистер Филмер, явно желая как то загладить свою вину.

Джо подумал о том, что хорошо бы снять отпечатки пальцев, но вспомнил, что незнакомец был в перчатках. Прежде чем уехать, он позвонил в полицию и сообщил о происшедшем Коллигу.

Когда Джо добрался домой, миссис Харди настояла на том, чтобы наложить на распухший висок повязку. Тут же суетилась тетя Гертруда, которая с мрачным видом перечисляла опасности работы детектива. Джо лишь скалил зубы слушая ее резкие выпады.

Вскоре вернулся Фрэнк. Взглянув на Джо, который, свернувшись в кресле калачиком, смотрел телевизор, присвистнул.

- Где это ты подцепил такое украшение?

- Обнялся со стулом, - ответил Джо мрачно. Он рассказал Фрэнку о том, что случилось в ювелирном магазине, и добавил: - Не могу понять только одного - как этот тип узнал, что мы будем искать его в ювелирном магазине.

- Вероятно, он рассуждал так же, как и мы. Девчата нашли аметист вчера, так что ювелирный магазин - это единственное место, где посторонний человек мог узнать об их находке. Кроме того, он расспрашивал Айолу и Кэлли, и ты говоришь, что Филмер знал о его интересе к аметистам.

- Другими словами, он догадался, что мы сообразим, что к чему, и, чтобы не рисковать, решил припугнуть Филмера и заставить его молчать.

Фрэнк кивнул, а Джо продолжал:

- Ну, а что у тебя?

- Я узнал, что человек, который умер в особняке при таинственных обстоятельствах, был племянник старого Перта. Должно быть, это произвело сенсацию. «Тайме» раздула это дело, напечатав целую кучу статей.

- А что там все таки произошло?

- Так вот, племянник - Кларенс Перт - переехал в особняк после того, как Джером Перт умер от сердечного приступа, и поселился в той комнате, которая была одновременно и кабинетом, и спальней. Но он наслаждался наследством всего несколько дней.

- Почему?

- Однажды сильно за полночь слуги услышали страшный крик. Они взломали дверь в комнату и увидели его на полу с проломленным черепом. И вот еще что любопытно - перед смертью племянник пробормотал что то, похожее на слово «пол»!

Джо присвистнул.

- Ничего себе! Когда Чет это услышит, он будет на сто процентов уверен, что прошлой ночью кричало настоящее привидение.

- И это еще не все. Двери и окна были заперты изнутри, ни один замок не взломан - так что убийца никак не мог ни проникнуть в комнату, ни скрыться.

- А как насчет какого нибудь люка или фальшивых панелей на стенах?

Фрэнк пожал плечами.

- В статьях говорится, что полиция искала тайные выходы, но ничего не обнаружила. Конечно, методы расследования тогда были совсем не такие, как сейчас.

- А что газеты пишут о привидениях? - спросил Джо.

- На эту тему тоже есть несколько статей. Там говорится, что еще раньше многие видели какую то призрачную фигуру, которая бродила по имению Перта.

- Да а а! Легковерные простаки никогда не переведутся на этом свете! - раздался насмешливый возглас. Тетя Гертруда, удобно усевшись в кресле, принялась за штопку носков. - Не обращайте на меня внимания, - обронила она, - продолжайте обсуждать эти бредни.

Фрэнк и Джо переглянулись, зная, что тете хотелось дослушать разговор до конца. У нее был довольный вид, когда Фрэнк повторил все, что он узнал из старых подшивок «Бейпорт таймс».

- Да, я припоминаю теперь слухи, которые ходили о племяннике Перта, - задумчиво сказала мисс Харди. - Бедняга! Словно ему было предназначено судьбой понести наказание за все злодеяния своего дядюшки.

За ужином Фрэнк и Джо были молчаливы и задумчивы. Ни один из них не верил, что дикие вопли, которые они слышали около особняка Перта, издавал призрак племянника. Тем не менее это внушало страх!

- Надо бы снова сходить к этому особняку, - сказал Джо, когда семья заканчивала десерт. - Мне кажется, мы там кое что узнаем и о привидении, и о Странге.

Фрэнк согласился.

- Поедем, как только стемнеет.

Часа через два братья сели в свою машину и поехали к окраине Бейпорта. Покрышки ровно шуршали в неподвижном залитом лунным светом ночном воздухе, легкие клочковатые облачка пыли по небу. Свернув на грунтовую дорогу, Фрэнк выключил фары и вскоре остановился возле зарослей кустарника.

- Надо взять фонарики, - напомнил Джо. Ребята вышли из машины и направились вверх по холму. Вдали виднелись несколько освещенных окон.

- В доме с привидениями кто то есть! - заметил Джо. - Может быть, Странг. Надо идти поосторожнее!

Ребята пробирались через лес и кустарники. Внезапно раздавшееся яростное рычание заставило их молниеносно броситься влево.

Перед ними стояла огромная свирепая собака, глаза ее светились в темноте словно угли! Она снова зарычала, готовая прыгнуть на двух нарушителей!

- Пошли. Ее не уговоришь! - пробормотал Фрэнк. Он уже поспешно пятился назад, когда Джо схватил его за руку.

- Подожди, Фрэнк! Она - не живая. Это же механическое чучело!

Еще не веря своим глазам, Фрэнк пригляделся. Действительно, Джо был прав.

- Провалиться мне на этом месте! - воскликнул он. - Эта псина до того похожа на настоящую, как будто вот вот откусит тебе голову!

- Мы, должно быть, пересекли невидимый лучик, и поэтому она осветилась и зарычала, - догадался Джо. Он протянул руку, чтобы потрогать механическое чудовище, словно желая удостовериться, что это была не обычная собака из плоти и крови.

- Стой, Джо! - Фрэнк схватил руку брата. - Эта штуковина, наверное, металлическая - и может быть под током.

Сняв с себя пояс, Фрэнк тихонько бросил его в металлическую собаку пряжкой вперед, Шипящая голубовато белая искра осветила темноту, как только металл коснулся металла!

- Ничего себе! - воскликнул Джо. - Вот бы меня тряхануло! Послушай, Фрэнк, тот парень, которого мы нашли, может, его ударило током, и он поэтому потерял сознание?

- Пожалуй, ты верно догадался. Надо хорошенько смотреть, куда мы ступаем.

Еще осторожнее, чем прежде, ребята приблизились к старому особняку. По фасаду дома, покрытого посеревшей от времен дранкой, шла низкая веранда, вверху возвышались башенки и декоративные решетки, к стенам подступали неподстриженные кусты.

- Давай посмотрим в освещенные окна на первом этаже, - предложил Фрэнк.

Ребята подползли поближе и заглянули в комнату. Вдоль стен стояли книжные полки, письменный стол, стулья, комод и кровать.

- Это, наверное, и есть кабинет, служивший Джерому Перту спальней, - прошептал Джо.

Он прильнул лицом плотнее к стеклу и удивленно вскрикнул.

- Фрэнк, смотри! В комнате нет пола!

 

Медная монетка

Сначала у Фрэнка мелькнула мысль, что брат шутит, и он еще плотнее прижался лицом к стеклу. Под мебелью в комнате действительно была пустота!

- Какая то чертовщина! Не может же мебель висеть в воздухе!

- Увидеть бы, что там внизу, - сказал Джо, снова прижимаясь носом к стеклу. Вдруг Фрэнк тихонько свистнул и с силой пригнул Джо вниз.

- Что случилось?

Фрэнк кивнул в сторону площадки за домом. Вдали между деревьями двигался маленький огонек. Ребята снова спрятались в кусты.

В тени кустов взгляд Джо упал на какой то предмет, напоминавший старую монетку. Она лежала в пятнышке падающего из окна света. Джо нагнулся и подобрал ее,

Тем временем огонек зигзагами медленно двигался вперед. Шли минуты. Под дуновением ночного бриза мрачно вздыхали и стройные кипарисы, и низкие кустарники. Фонарик постепенно приближался к месту, где спрятались ребята.

Фрэнк изо всех сил старался хоть что нибудь рассмотреть в темноте. Внезапно по спине у него побежали мурашки.

- Джо! - еле выдохнул он. - Ты видишь?

- Конечно!

Фонарик держала в руке призрачная фигура в белом! Здравый смысл говорил ребятам, что под нарядом привидения может быть только обычный живой человек.

- Шанс раз навсегда развеять слухи о привидениях, - прошептал Фрэнк.

Джо взглянул на брата. - Бросаемся на призрак?

- Только не сейчас. Жди, когда я подам сигнал.

Белая фигура проплывала с одного места на другое, иногда задерживаясь в высоких кустах. Сначала казалось, что она движется к дому, но, приблизившись к нему, снова удалялась в сторону деревьев. Фрэнк приник к уху Джо.

- Подкрадываемся и захватываем мистера Привидение врасплох. Пошли!

Ребята выскочили из кустов. Делая быстрые перебежки, они приближались к призраку с обеих сторон. Но Джо в охватившем его азарте зацепился ногой за ветку и грохнулся на землю.

Очевидно, встревоженное шумом, привидение резко обернулось. Фонарик, который оно держало в руке, высветил двух подростков и тут же погас. Еще мгновение, и белая фигура исчезла в темноте!

Фрэнк остановился, только чтобы убедиться, что брат цел и невредим, и снова бросился в погоню. Джо поднялся на ноги.

Фигуры в белом уже нигде не было видно. Только среди деревьев в одном месте что то светлело. Не решил ли призрак скрыться от них, возвращаясь тем же путем к дому? Джо бросился назад, чтобы его перехватить.

Он видел, как призрачная фигура мелькнула между двух деревьев, и в тот же момент из дома донесся сигнал тревоги! По видимому, в этом месте, решил Джо, проходил еще один луч электронного глаза!

Теперь все вокруг дома осветилось прожекторами. Парадная дверь распахнулась и из нее выскочили трое мужчин. Привидение тем временем резко свернуло вправо и снова исчезло в темноте - на этот раз в направлении к дороге, но в другую сторону от того места, где ребята поставили свою машину.

Джо остановился в нерешительности, не зная, что делать дальше. Продолжая погоню, он рисковал, что выбежавшие из дома бандиты отрежут ему путь к машине, и он не сможет до нее добраться.

Может, это те самые люди, которые взорвали нашу лодку, подумал он. Поскольку опасность приближалась, Джо быстро принял решение и бросился к деревьям, в противоположную сторону от дома. Его насторожил какой то шорох в кустарнике - кто то бежал рядом с ним!

- Все нормально, Джо?

- Нормально! Ты что спятил, чтоб меня так пугать! Звуки погони затихали вдали, и наконец братья добрались до склона холма и побежали к своей машине.

Фрэнк включил зажигание, и оживший мотор заурчал. Машина резко набрала скорость и помчалась по дороге. Когда они ехали на шоссе, Джо, еще не отдышавшись, произнес:

- Быстро мы оттуда смотались!

- Ты разглядел тех мужиков, что выскочили из дома?

- Не очень, но один из них, по моему, был Ноэль Странг.

Когда братья вошли через кухню в дом, в подвале раздался громкий звонок.

- Сигнал коротковолнового передатчика! - воскликнул Фрэнк. Братья поспешили вниз и включили мощную рацию, которой члены семьи Харди пользовались для тайных переговоров.

- Фентон Xарди вызывает Бейпорт. Прием.

Последние слова прозвучали уже громче - Джо подстроил приемник.

- Бейпорт - Фентону, - ответил Фрэнк. - Мы слышим вас громко и ясно! Прием.

- Отлично! Я так и рассчитывал, что вы будете дома.

- Оправдалось ли то телефонное сообщение? - волнуясь спросил Фрэнк.

- Пока нет. «Ванда» в шесть вечера не пришла. Ее пассажиры очень богатые люди, и на борту много драгоценностей. Но нам пока что не удалось обнаружить каких либо указаний на то, что планируется ограбление.

- Ты считаешь, что наводка была ложной?

- Пока говорить об этом еще рано. Полиция раскинула сети, но никого не засекла. Конечно, воры могли по тем или иным причинам отменить операцию.

- А может, они хотят, чтоб ты сидел в Ист Хамптоне и им не мешал, в то время как они готовят ограбление где нибудь еще?

- Именно этого я и опасаюсь, - согласился мистер Харди. - А пока что нам с Сэмом не остается ничего другого, как ждать. А что там у вас в Бейпорте?

Фрэнк коротко сообщил отцу о событиях дня. Мистера Харди поразило известие о взрыве на моторке и о нападении на Джо в ювелирном магазине Филмера. Озадачила его и справка Бюро регистрации автотранспорта.

- Я определенно слышал фамилию Дарроу, но не помню в какой связи. Поищите ее в моей картотеке.

Быстро посоветовавшись со своим помощником Сэмом Радли, мистер Харди сказал:

- Сынок, судя по тому, как разворачиваются события у вас в Бейпорте, я думаю, будет лучше, если Сэм вылетит к вам на помощь. Я свяжусь с Джеком Уэйном, и он сегодня же доставит Сэма в Бейпорт.

- Хорошо, папа. Мы встретим Сэма в аэропорту.

Закончив разговор, Фрэнк и Джо поспешили наверх в кабинет отца. Они тщательно просмотрели отцовскую картотеку, но ни одного преступника по фамилии Дарроу в ней не оказалось.

- Отец, должно быть, ошибся, - заключил Джо. Миссис Харди и тетя Гертруда смотрели по телевизору какой то кинофильм. Братья тоже подсели к телевизору.

- Думаю, ребятки, вы не прочь перекусить, - сказала тетя Гертруда, когда передача закончилась.

- Не возражаем, - ответил Фрэнк с улыбкой.

Когда мисс Харди ушла в кухню, Джо вдруг вспомнил о монетке, которую он подобрал возле особняка. Рассматривая ее, он вскрикнул от волнения.

- Фрэнк! Ты только посмотри!

Монетка оказалась талисманом, который, как считается, приносит счастье. На обеих ее сторонах был изображен дракон!

- Здорово! Такая же картинка, какую Чет видел на том выложенном плиткой квадрате! - воскликнул Фрэнк.

Ребята взволнованно начали обсуждать находку. Миссис Харди тоже взглянула на талисман и обратила их внимание на фиалку над головой дракона. Вскоре из кухни вернулась тетя Гертруда, неся поднос с бутербродами, печеньем и двумя стаканами молока. Услышав их разговор, она тоже захотела взглянуть на монетку.

- Ну как же! - воскликнула она с победным видом. - Она принадлежала старому Джерому Перту.

- Откуда ты знаешь? - спросил Джо.

- По рисунку - вот откуда. Это был его личный торговый знак.

- Тетя, ты просто гений! - воскликнул Фрэнк.

- Этот старый негодяй раздавал такие монетки направо и налево, - продолжала она. - Особенно тем, кто просил его пожертвовать деньги на благотворительность! И при этом еще говорил, что они принесут их владельцу удачу и что это гораздо важнее, чем деньги. А изображение дракона очень ему соответствовало!

- Ну, теперь мы знаем, что Чету не померещился рисунок, который он видел на выложенном плитками квадрате.

- Но мы пока еще не знаем, что это за квадрат, - заметил Фрэнк.

Миссис Харди и тетя Гертруда страшно заинтересовались услышав об открытии Чета. Миссис Харди задумчиво наморщила лоб.

- Гертруда, не было ли когда то возле особняка Перта какого то летнего домика? - спросила она.

- Кажется был, Лора. Потом он пришел в запустение, и его снесли. А почему ты спрашиваешь?

- Я как раз подумала, не служила ли эта выложенная плиткой поверхность полом в летнем домике. Джо взволнованно щелкнул пальцами.

- Мамочка, ты права на все сто! - воскликнул он. Фрэнк кивнул.

- Но в таком случае, почему же мы не нашли его сегодня утром?

В этот момент по телевизору началась вечерняя передача последних известий.

«Я только что получил сообщение, - сказал ведущий, - что в 10 часов вечера в Чикаго совершено дерзкое ограбление. У ювелирной фирмы «Спайкер Джуельри компани» украдены неграненые драгоценные камни на сумму свыше 100 миллионов долларов. Подробности пока не сообщаются».

- Теперь все ясно! Этот телефонный звонок действительно был хитростью! - не выдержал Джо. - Держу пари. Странг хотел сплавить отца на Лонг Айленд, чтоб он не мешал!

- Сегодня ночью мы можем еще кое что выяснить! - вскочив со своего места, серьезно произнес Фрэнк.

 

Внезапное исчезновение

- Что ты задумал, Фрэнк? - спросил Джо.

- Ты ведь точно не знаешь, что сегодня вечером среди тех людей из особняка был Ноэль Странг, а утром мы его видели.

- Ну и что?

Если он замешан в этом последнем ограблении, он должен был лететь в Чикаго самолетом. Только так он мог успеть туда вовремя. Попробуем проверить это в аэропорту. Блестящая идея! - согласился Джо. - Постой, у меня есть фотография Странга - мы можем ее показать служащим авиакомпаний.

Без нескольких минут двенадцать ребята были уже в аэропорту.

- Давай сначала посмотрим списки пассажиров, вылезших сегодня в Чикаго.

- Странг мог улететь и под чужой фамилией, - возразил Фрэнк.

- Возможно. А как насчет тех фамилий, которыми он пользовался раньше? - Джо показал на листок с напечатанными на машинке данными, приклеенный к обратной стороне фотографии Странга.

- Это - мысль!

У стойки каждой авиакомпании ребята просили показать им списки пассажиров на все рейсы в Чикаго. Ни в одном из них ни фамилии Странг, ни какой либо из его прежних фамилий не значилось.

Джо показал фото Странга одному из служащих у стойки, но тот покачал головой.

- Все, кто сейчас здесь, приступили к работе в течение последнего часа. Спросите вон того носильщика. А еще лучше Бенни из газетного киоска.

- Спасибо за совет.

Ребята показали фотографию Странга носильщику и продавцу в киоске. Ни один из них этого человека вроде бы не видел.

- А как насчет чартерных рейсов? - напомнил Джо. - Давай узнаем в справочном бюро.

Дежурный объяснил ребятам, что им надо обратиться к диспетчерам на башне - именно там составляются планы полетов.

Когда они шли к диспетчерам, Джо заметил садящийся самолет.

- «Скайхеппи Сэл»! - воскликнул он.

Это был чартерный самолет компании «Эйс Эар сервис», пилотируемый Джеком Уэйном. Джек был опытным первоклассным пилотом и часто летал по поручениям Фентона Харди. Вскоре братья пожимали руки Джеку и его пассажиру Сэму Радли,

- Как долетели? - спросил Джо худощавого коллегу отца.

- Отлично. Мистер Харди хотел бы, чтобы вы, не теряя времени, ввели меня в курс дела. И мы бы сразу разработали план действий,

- Мы можем начать прямо сейчас, - согласился Фрэнк и рассказал о происшедших в Бейпорте событиях. Говоря о краже драгоценностей в Чикаго, он сказал, что они с Джо как раз собирались узнать у диспетчеров, не улетел ли Странг в Чикаго чартерным рейсом.

- Я могу этим заняться, - предложил Джек. - Я там всех знаю.

- Блестяще, - заметил Фрэнк. - Вот фото Странга - кто нибудь из диспетчеров может его узнать. Тем временем нам всем предстоит кое что предпринять.

- Что именно? - спросил Радли.

- Проверить стоянку автомобилей - не стоит ли там спортивная машина Странга.

- У тебя, Фрэнк, шарики работают, - сказал одобрительно Радли. - Твой отец всегда говорит, что хороший детектив должен все проверять.

Джек Уэйн отправился к диспетчерам, а ребята и Сэм Радли - на парковку. Хотя было уже за полночь, там оставалось еще довольно много машин.

Когда Сэм с ребятами начали обход, между двумя рядами запаркованных машин они увидели какого то человека. С бычьей шеей и мощного телосложения, он был коротко пострижен под «ежик» и одет в яркую спортивную куртку. Завидев ребят и Сэма, он торопливо повернулся к ним спиной и зашагал прочь.

Сэм Радли был поражен.

- Это же Дьюк Мейкин! - прошептал он.

- Рэкетир и мошенник? - спросил Джо, слышавший от отца эту фамилию.

- Тот самый, - ответил Сэм. - Интересно, что он здесь делает?

Внезапно взревел мотор, и из темноты вырвалась машина. Сэм и ребята бросились в сторону, когда она на полной скорости пронеслась мимо!

- Это же спортивная машина Странга! - закричал Фрэнк.

За рулем, пригнувшись, сидел Мейкин, а в пространстве за передним сиденьем мелькнула какая то съежившаяся фигура, но машина пронеслась так быстро, что рассмотреть ее было невозможно.

- Поехали! - закричал Фрэнк.

Ребята и Сэм побежали к машине. Но погоня с самого начала оказалась бесперспективной. Мейкин, к тому времени выехавший на основное шоссе, лихорадочно прибавлял скорость, и его уже не было видно.

Фрэнк проехал еще несколько миль, но после нескольких перекрестков и поворотов все согласились, что дальнейшее преследование бессмысленно. С мрачным видом Фрэнк повернул обратно в аэропорт.

- Как ты думаешь, Сэм, что он там делал? - спросил он. - Не занимается ли вместе со Странгом кражами драгоценностей?

Радли пожал плечами.

- Наверное, какая то связь есть, если он пользуется машиной Странга. Но вся беда в том, что мы не знаем, участвует ли в этих кражах Странг.

- Мне показалось, что в машине кто то прятался, - заметил Джо. - Может быть, это был Странг, и он не хотел чтобы его выследили.

- Мог быть и Странг, - согласился Радли. - Но если это так, чем он занимался на стоянке в аэропорту в ночное время?

На аэродроме у Джека Уэйна были для них важные новости. В 9 часов 37 минут вечера на своем самолете вылетел из Бейпорта Эл Хирф. В плане полета указывалось: назначение Чикаго, фамилия пассажира Норберт Смит.

- Один из диспетчеров, который был в это время на летном поле, - продолжал Джек, - видел, как этот пассажир садился в самолет. Я показал ему фотографию Странга, и он говорит, что это и есть тот самый пассажир!

- Ну вот, наконец мы до чего то добрались! - воскликнул Джо. - Во первых, Странг не мог прятаться в собственной машине,

- А ты знаешь этого Хирфа? - спросил у Джека Фрэнк.

- Видел его, - ответил пилот. - Примерно за неделю до того, как я отвез Сэма на юг во Флориду, он арендовал здесь место в ангаре.

- Джек, - сказал Радли, - а ты не мог бы побыть здесь и дать нам знать, когда этот самолет вернется?

- Конечно, могу. У меня в конторе есть раскладушка. Может, мне удастся вступить в контакт с Хирфом и собрать для вас какую нибудь информацию.

- Прекрасная идея, - сказал Фрэнк. - И вот еще что, Джек, - обрати внимание на черную спортивную машину иностранной марки. Она может здесь появиться, чтобы забрать Странга, когда он вернется.

- Будет исполнено! - пообещал пилот.

Радли решил остановиться на ночь в гостевой комнате в доме Харди, и по дороге домой ребята обсудили с ним сложившуюся ситуацию.

- Самолет вылетел в 9.37, - размышлял вслух Джо. - А ограбление произошло в десять часов. Так что Странг, наверняка, не мог попасть в Чикаго к тому времени, чтобы провернуть это дело!

- Может быть, он так и планировал, - возразил Фрэнк, - чтобы у него было полное алиби на тот случай, если за ним следят. Кражу могли совершить его сообщники. А Странг приезжает в Чикаго уже после ограбления, чтобы распорядиться добычей и быстро вывезти грабителей из города.

- Возможно, так и было, - согласился Радли.

Когда они приехали домой, миссис Харди обрадовала их известием, что ее муж снова выходил на связь.

- Он узнал об ограблении в Чикаго, как только вы уехали с Лонг Айленда, Сэм. Он просил вас немедленно с ним связаться.

Радли и ребята пошли вниз и включили передатчик, чтобы он прогрелся. Вскоре из динамика раздался голос Фентона Харди. Фрэнк и Джо вкратце сообщили ему о последних событиях.

- Отличная работа, ребята! - Поздравил их отец. - Это у нас первая надежная информация, которая позволяет провести связь между Странгом и кражами драгоценностей.

- Не надо ли задержать его для допроса, как только он прилетит? - спросил Фрэнк, взяв у Джо микрофон.

- Нет. Это не входит в юрисдикцию местной полиции. Во всяком случае, для этого им нужен из Чикаго ордер на арест. Кроме того, если Странг не повезет с собой добычу - а мне известно, что он не настолько глуп, - у нас нет против него никаких улик. И пока они у нас не появятся, нет смысла показывать, что мы им занимаемся.

- А как насчет меня, Фентон? - вставил Сэм Радли.

- Мне, вероятно, потребуется твоя помощь, чтобы отработать все версии в Чикаго. Знаешь что, Сэм? Если Странг вернется в Бейпорт к восьми часам утра, оставайся там и работай с ребятами. В противном случае, садись на коммерческий рейс, вылетающий в Чикаго в 8.30, и я встречу тебя в аэропорту О'Хейр. И еще. Скажи Джеку, пусть остается на месте и помогает ребятам.

На следующее утро, после раннего завтрака, братья отвезли Радли в аэропорт. Самолет Хирфа все еще не вернулся, и в 8 часов 30 минут Радли вылетел в Чикаго.

Вернувшись домой, Фрэнк и Джо отыскали в картотеке отца карточку на Дьюка Мейкина. Из нее они узнали, что Мейкин был осужден по трем разным обвинениям и недавно вышел из тюрьмы Синг Синг. С тех пор, как было видно из досье, против него никаких обвинений не выдвигалось.

Затем Фрэнк позвонил одному из друзей отца и узнал что делами по наследству Перта ведает агент по продаже недвижимости Сайрус Ламкин. Ребята отправились к нему в контору.

Ламкин сидел за старомодным бюро с опускающейся крышкой. Это был очень полный седой человек, на его жилете лежал упавший с сигары пепел.

- Ваша фамилия Харди, правильно? - сказал он, поднимаясь, чтобы с ними поздороваться. - Прекрасный человек ваш отец! Чем могу вам служить?

Фрэнк осторожно спросил, не сможет ли он сообщить им о том, как в данный момент обстоят дела с особняком Перта.

- Ну как же, я продал его всего несколько месяцев назад, - ответил Ламкин. - И за очень хорошую цену. Владельцы были рады избавиться от доставшегося им наследства. От такого подарка не знаешь, как избавиться! Они - дальние родственники первоначального владельца. Живут в штате Огайо.

- И кто его купил? - спросил Джо.

- Его купил Эйден Дарроу.

Ребята чуть не подпрыгнули от неожиданности, а Ламкин между тем продолжал:

- Немного вспыльчивый, но, видимо, выдающегося ума человек. Был профессором в университете одного из западных штатов.

Ребята с изумлением смотрели друг на друга. Зачем университетскому профессору связываться с таким известным мошенником, как Странг?

- Странно. Почему какое либо частное владение внезапно вызывает интерес на рынке недвижимости, - задумчиво продолжал он. - Возьмите, например, это имение Перта. Пустовало многие годы. Затем приезжает Дарроу и его покупает. А теперь вы, ребята, о нем спрашиваете. Причем вы уже не первые, а прошло всего лишь несколько дней.

- Вы хотите сказать, что, помимо нас, о нем спрашивал кто то еще? - спросил Фрэнк.

- Да, на днях приходил человек, который хотел арендовать дом.

- Кто нибудь из местных? - спросил Джо.

- Нет, из Нью Йорка, - Ламкин замолчал, заглядывая в свой блокнот. - Некий мистер Делиус Мартин.

Слова Ламкина еще раз удивили братьев. Это была одна из фамилий, которыми пользовался Дьюк Мейкин!

Ребята еще немного поговорили с мистером Ламкиным, затем поблагодарили его и направились к своей машине.

- Как ты все это понимаешь, Фрэнк? - спросил Джо.

- Никак - загадка усложняется. Университетский профессор покупает дом, к нему переселяется известный похититель драгоценностей, и теперь мы должны как то вписать в эту ситуацию Мейкина!

Ребята решили ознакомиться с прошлым профессора Дарроу. Но сначала они отправились в мастерскую, чтобы узнать, как продвигается ремонт их моторки. Управляющий пообещал, что лодка будет готова через три дня.

Неподалеку Фрэнк и Джо увидели пришвартованную «Наполи». Их окликнул Тони Прито и предложил им выйти в залив и быстренько искупаться.

- Ну как? - спросил Джо, обращаясь к брату. - Наши плавки в машине.

- Давай!

Тони вывел «Наполи» вниз по заливу и зашел в небольшую закрытую бухточку. Неподалеку на якоре лежал прогулочный катер с кабиной. Фрэнк и Тони быстро нырнули, затем снова забрались в моторку и легли загорать. Джо продолжал плавать один.

Словно тюлень, Джо прорезал себе путь в прохладной бодрящей воде. Он уже собирался вынырнуть на поверхность, как внезапно почувствовал, что кто то его схватил. Мускулистая рука обвилась мертвой хваткой вокруг шеи и потянула его вниз!

 

Тень охотника за камнями

Джо отчаянно сопротивлялся. Воздуха в легких почти не оставалось уже до того, как на него напали. Теперь его тащили вниз, и он не мог ни подать сигнал, ни позвать на помощь!

Джо лягался и молотил ногами, но освободиться не мог. Единственным результатом было более сильное надавливание на кадык и резкий удар под ребра. Джо пытался обернуться и увидеть лицо напавшего на него человека, но тот повернулся вместе с ним.

Легкие Джо уже готовы были лопнуть. Если бы он только мог вынырнуть на поверхность!

А на «Наполи» Фрэнк начал уже беспокоиться.

- И что он под водой делает? - Может, он встретил русалку, - лениво отозвался Тони.

Оглядывая залив, Фрэнк заметил в сотне ярдов от «Наполи» устремляющиеся вверх пузырьки воздуха. Не говоря ни слова, он прыгнул в воду.

Опускаясь под воду, Фрэнк напряженно вглядывался в колеблющуюся прозрачную зелень. Сердце его заколотилось от того, что он увидел. Джо был беспомощен в руках аквалангиста в очках, державшего его железной хваткой!

Фрэнк быстро к ним приближался, и аквалангист, отпустив свою жертву, уплыл. А Фрэнк с отчаянием думал лишь об одном: «Боже мой! Только бы не было слишком поздно!»

Джо медленно всплывал. Тело его было безжизненно голова болталась. Фрэнк схватил его под мышки и вытащил на поверхность.

- Тони! Помогай! - крикнул он.

Тони уже с беспокойством отыскивал глазами приятелей. Услышав крик Фрэнка, он направил «Наполи» в их сторону. Еще несколько мгновений и Джо уже лежал на моторке.

- Жми на пристань! Быстрее! - воскликнул Фрэнк. Он уложил Джо поудобнее на дно лодки и начал делать искусственное дыхание «изо рта в рот».

«Наполи» летела к берегу. Тряска делала усилия Фрэнка вдвойне трудными, но, прислонившись к борту, ему удавалось держать Джо довольно неподвижно.

Тони выключил мотор и, подводя моторку к пирсу, стал звать на помощь. Четверо мужчин помогли ребятам вынести Джо из «Наполи», затем положили его на пирсе. Фрэнк сразу же возобновил искусственное дыхание.

- Я вызвал скорую помощь! - крикнул кто то.

Джо медленно оживал. Фрэнк про себя благодарил бога.

- Вот попал! Ты же был на волосок от смерти! - произнес Тони, присев на корточки возле Джо.

- Как будто я не знаю, - слабо улыбнулся Джо. - Я, наверное, проглотил половину всего Барметского залива.

Когда приехала «скорая», Джо был уже на ногах. Он позволил молодому врачу осмотреть его, но наотрез отказался ехать в больницу.

- Мне это ни к чему. Я здоров, - настаивал он.

- Ну, ладно, не потащу же я тебя туда силой, - усмехнулся врач. - По крайней мере отвезите его домой и уложите на некоторое время в постель, - посоветовал он Фрэнку.

Когда они уже сидели в своей машине и «скорая» уехала, Джо начал протестовать.

- Ну, послушай, мне совсем не хочется спать! Почему я должен ложиться в постель? Тогда нам придется рассказать что случилось. Только подумай, какой шум поднимет тетя Гертруда!

- Ладно, если ты считаешь, что чувствуешь себя нормально.

Когда ребята возвращались обратно к пирсу, Джо сказал:

- Этот аквалангист был с прогулочного катера, который стоял в бухте.

- По моему, катер ушел еще до того, как мы с Фрэнком легли загорать, - возразил Тони.

- И все же Джо, наверное, прав. Катер отошел, когда они договорились, где подберут аквалангиста, - заметил Фрэнк. - Не мог же он торчать на берегу, ожидая, когда мы появимся. Мы ведь и сами не знали, что будем купаться в этом самом месте.

- Наверное, так и было, - согласился Тони, нахмурившись. - Нам просто не повезло. На катере нас заметили и решили, что им представился блестящий случай прошить по крайней мере одного из братьев Харди.

Ребята сели в «Наполи» и быстро прошли по заливу к злополучной бухте. Катера нигде не было видно. Когда они купались, ни Тони, ни братья Харди не обратили на судно никакого внимания. Так что теперь найти его было трудно. Не разглядел Фрэнк хорошенько и аквалангиста и не мог точно описать его полиции.

Ребята оделись на борту «Наполи» и направились обратно к пирсу. Фрэнк и Джо попрощались с Тони и поехали домой. Перед домом стояла красная как помидор развалюха Чета Мортона, а на веранде в кресле сидела какая то девушка.

- Это же Айола! - воскликнул Джо, когда они подъехали.

Не успели они выйти из машины, как она бросилась им навстречу.

- Слава богу! - сказала она взволнованно. - Я боялась, что вы не вернетесь вовремя!

- А что случилось? - спросил Фрэнк.

- По моему, мы нашли человека, который украл наш аметист, - вернее мы знаем, где он сейчас!

- Где? - выпалил Джо.

Оказалось, что Айола, Кэлли и Чет утром снова отправились искать камни среди холмов на выезде из Бейпорта. Разыскивая место, где девочки нашли аметист, они заметили мужчину, который издали за ними следил.

- Тот самый, кто расспрашивал вас в ювелирном магазине - перебил ее Фрэнк.

- Он держался от нас довольно далеко, а как только мы оглядывались, он сразу прятался. Поэтому точно сказать нельзя.

- А где Чет и Кэлли? - спросил Джо.

- Остались там. Мы разожгли костер, и теперь они, наверное, закусывают - как будто ничего не случилось. Но Чет велел мне осторожно добраться до машины и привезти вас туда.

- Ладно. Залезай в машину и поезжай впереди, - сказал Фрэнк. - Мы поедем за тобой следом.

Айола ехала к холмам, расположенным к западу от Бейпорта, Фрэнк и Джо следовали за ней. Наконец красная развалюха остановилась на обочине. Братья встали рядом.

- Дальше придется пройти немного пешком, - сказала Айола.

Пятиминутный пеший марш привел их к холму, с которого была видна во всю ее длину узкая ложбина. Айола объяснила, что Чет и Кэлли ждут их на выходе из нее с противоположной стороны.

- А человек, который крался за нами, там, внизу, среди камней и кустарников. По крайней мере, он был там, когда я поехала за вами.

- Блестящая обстановочка! - насмешливо произнес Джо. - Послушай, Фрэнк, если мы с тобой спустимся в ложбину с этого конца и выкурим его оттуда? Тогда ему придется либо броситься наверх, либо выйти прямо на Чета.

План был примят, и ребята спустились с холма и пошли вдоль ложбины. Айола шла по гребню холма, чтобы присоединиться к Чету и Кэлли.

Ребята разошлись в стороны, осматривая кусты и заглядывая за валуны. Двадцать минут спустя они вышли к противоположному концу ложбины, на лицах их было написано разочарование. Чет и девушки бежали им навстречу.

- Нашли? - спросил Чет. Фрэнк покачал головой.

- Нет, но есть признаки, что он там был.

- Мы обнаружили поломанные кусты, где кто то поднимался из ложбины, - добавил Джо.

Круглое как луна лицо Чета вытянулось.

- Не повезло! Я был уверен, мы его схватим!

- Он, наверное, догадался, что Айола отправилась за подмогой, - вставила Кэлли, - так что он решил, что ему лучше убраться.

Братья ехали домой, сгорая от нетерпения, - им надо было поскорее выяснить, что представлял собой Эйден Дарроу. Миссис Харди сообщила им, что из аэропорта звонил Джек Уэйн. Фрэнк сразу же с ним связался.

- Странг прилетел час назад, - доложил Джек. - Я пытался вас разыскать, но нигде не нашел.

- С ним кто нибудь есть? - взволнованно спросил Фрэнк.

- Только пилот Эл Хирф. Черная спортивная машина не появлялась, но приезжала другая машина. Их встретил парень бандитского вида и уехал вместе со Странгом.

- А Хирф?

- Все еще здесь в аэропорту. Я попытался завязать с ним разговор, но ничего не вышло.

- Молодец, Джек, - сказал Фрэнк, - Продолжай в том же духе.

Ребята быстро перекусили бутербродами и лимонным пирогом и хотели заказать междугородный разговор с Западным университетом. Но в этот момент зазвонил телефон. Джо взял трубку.

- Говорит мистер Филмер из ювелирного магазина, - произнес голос на другом конце провода.

- Слушаю вас, мистер Филмер. Что нибудь произошло?

- Некоторое время назад ко мне в магазин зашел мужчина и показал три камня, которые он хотел оценить. Я не знаю, мальчики, какую тайну вы стараетесь раскрыть, но я подумал, что вам это может пригодиться, - это были аметисты!

 

Таинственный катер

Сердце Джо учащенно забилось, когда он услышал о возможности узнать что то новое.

- Мы едем к вам, мистер Филмер! - воскликнул он.

- Возможно, мы на что то наткнулись, - заметил Фрэнк.

Тетя Гертруда, которая обрезала испеченный для пирога корж, так и застыла с ножом в руке, когда они влетели в кухню.

- О, господи! Куда вас теперь понесло? - заворчала она. - Вы понимаете, что испортите себе желудок?

- От твоей стряпни? Ну что ты говоришь, тетя Гертрудочка. - засмеялся Джо и выскочил, прежде чем она нашлась, что ответить.

Они вскочили в машину и поехали в магазин на Бейстрит. Хотя мистер Филмер опять был встревожен и явно не имел никакого желания быть замешанным в уголовном деле, он, казалось, горел желанием помочь.

- Этот человек, который приносил камни, - вы видели его раньше? - спросил Фрэнк.

- Нет, и он не назвал своей фамилии, - ответил мистер Филмер. - Камни были неграненые - довольно большие.

- Настоящие?

- О, да! Конечно.

- Вы не спросили, откуда они у него, - вставил Джо.

- Ну, я попытался узнать, но он отвечал очень уклончиво. И он не захотел оставить камни для обработки и шлифовки, хотя я предложил ему очень небольшую цену.

- Как он выглядел? - спросил Фрэнк.

- Такой огромный и плотный. - Кадык хозяина задергался, словно от одного упоминания об этом человеке ему стало не по себе. - И одет был как то по спортивному - в яркой клетчатой куртке.

Фрэнк метнул на Джо удивленный взгляд. Описание сходилось!

- Похоже, это Дьюк Мейкин, - пробормотал Джо. В надежде вытянуть из мистера Филмера еще какую нибудь информацию он спросил:

- А вы не заметили, на какой машине он приезжал?

- По моему, он был не на машине, - ответил хозяин, - хотя, конечно, кто то мог его и подбросить. Я наблюдал за ним, когда он вышел, он сел в такси вон на той стоянке, что через улицу.

- Сколько времени прошло с тех пор? - спросил Фрэнк.

- М м м, скажем, полчаса.

- Спасибо, мистер Филмер! Вы нам очень помогли!

- Не стоит благодарности, ребята.

Фрэнк и Джо поспешно перешли на другую сторону улицы. Таксист, сгорбившись, читал газету в ожидании пассажиров, ребята описали ему Мейкина и спросили, не видел ли он, кто его повез.

- Кажется, Майк. Он должен вскоре вернуться, если, конечно, не подхватит еще одного пассажира.

Ребята вернулись к своей машине и стали ждать. Прошло уже двадцать минут, и они нетерпеливо ерзали на сиденье. Наконец, на стоянку подъехало еще одно такси. Водитель, с которым они разговаривали, оторвав взгляд от газеты, свистнул и затем показал на него пальцем. Фрэнк и Джо сразу же к нему направились.

- Конечно, я знаю того парня, о котором вы говорите, -ответил он. - Я отвез его на какую то небольшую пикниковую площадку на Шор роуд.

- Пикниковую площадку? - удивленно переспросил Джо.

- Да, кругом никого нет, а этот чудик вышел. Я решил, он, вероятно, договорился с кем то там встретиться.

По просьбе Фрэнка водитель описал это место и набросал чертежик. В знак благодарности Фрэнк дал ему деньги, и ребята поспешили обратно к своей машине.

- Давай прямо сейчас взглянем на это место, - предложил Джо. - Может быть, за что то новое ухватимся.

- Правильно! - Фрэнк включил мотор, и вскоре они уже ехали по Шор роуд,

Через несколько минут они подъехали к тому месту, которое описал им таксист, - небольшой поляне, предназначенной для пикников. На площадке никого не было, за исключением какой то семьи, которая закусывала за одним из столов.

Ребята вышли из машины и осмотрелись. За поляной начинался лес, круто уходивший вниз к заливу.

- Интересно, что Мейкин мог здесь делать, - задумчиво произнес Джо.

- У него должна была быть какая то цель, - сказал Фрэнк. - Может, нам удастся до нее докопаться.

Ребята обошли пикниковую площадку, высматривая, что находится за деревьями и кустарниками. Внезапно Джо открыл от изумления рот и показал пальцем в сторону залива.

- Смотри, Фрэнк!

Далеко внизу и примерно в сотне ярдов от мыса, где они стояли, находилась заросшая тростником бухта. Неподалеку от берега лежал на якоре прогулочный катер с кабиной.

- Ого! Вот и ответ, - сказал Фрэнк, - Наверно, тот самый катер, с которого спускался аквалангист1

Ребята осторожно спустились по выступу холма, пока бухточка не оказалась прямо под ними. Но даже отсюда всего катера не было видно. Его корпус закрывали густые заросли тростника. Мешали его разглядеть и поднимавшиеся вверх растущие на склоне деревья.

Неплохое местечко они выбрали для укрытия, - пробормотал Джо. - Давай проберемся поближе.

Ребята начали осторожно спускаться по крутому склону холма. Но как только деревья и кустарники поредели, появилась опасность, что с катера их заметят. Вдруг они увидели, как из кабины вышел человек и размахнулся.

- Осторожно! - выкрикнул Фрэнк. - Он, бросает гранату!

Ребята распластались в зарослях, когда над ними со свистом что то пронеслось… Ф фию!

- Газовая граната! - крикнул Джо брату. Ребята вскочили и бросились обратно вверх по склону. В какие то секунды все кругом было окутано густым фиолетовым дымом!

Ловя ртом воздух, задыхаясь, почти ничего не видя от лившихся из глаз слез, Фрэнк и Джо наконец добрались до вершины холма и побежали к пикниковой площадке. Сидевшая за столом семья с изумлением смотрела на них широко открытыми глазами.

- Что происходит? - закричал мужчина.

- Какой то шутник бросил с катера гранату со слезоточивым газом, - сказал Фрэнк, не желая вызывать тревогу у сидевшей за столом семьи.

- Какое безобразие! Надо позвонить в полицию! - сказала женщина. По видимому, его жена.

- Мы обязательно сообщим, - обещал Фрэнк.

К счастью, дувший с суши ветер уносил дым с пикниковой площадки в сторону залива, но дымовая завеса полностью скрыла из вида и уходивший катер.

Братья поспешили к своей машине и включили коротковолновый передатчик. Фрэнк связался с постом береговой охраны, и дежурный радист сказал, что они попытаются разыскать этот катер. Надежды на это, однако, было мало, поскольку по заливу ходило множество других катеров, а ребята не заметили ни каких либо его особых примет, ни даже названия.

Мрачные Фрэнк и Джо возвращались домой.

- Как ты думаешь, Мейкин был на катере? - спросил Джо.

- Не знаю. Эта бухта практически самое настоящее болото - подняться на катер или сойти с него, наверное, не так просто. Но фиолетовый дым был точно таким же, как тогда на дороге. А это говорит о том, что катер имеет какое то отношение к Странгу.

- Между прочим, почему ты спросил мистера Филмера, настоящие ли были те аметисты?

- Мейкин - рэкетир и мошенник. Я подумал, что он намеревается провернуть какую то операцию с этими камнями.

Как только ребята оказались дома, Фрэнк заказал междугородний разговор с Западным университетом, сказав, что ему нужна информация о бывшем профессоре Эйдене Дарроу.

- Я соединяю вас с деканом Гиббсом, - ответила телефонистка.

Фрэнк назвал декану свою фамилию.

- Конечно, я много слышал о вашем отце, - сказал Гиббс. - Чем могу вам помочь?

Фрэнк рассказал, что фамилия Дарроу всплыла в связи с делом, которое они расследуют, и им хотелось бы что нибудь о нем узнать.

- До последнего семестра профессор Дарроу вел у нас спецкурс по методам раскрытия преступлений, - ответил Гиббс. - Он занимается физической и органической химией и до прихода на наш факультет работал в криминалистических лабораториях полиции в нескольких городах на Западном побережье.

- Почему он оставил университет?

- Ну, об этом можно только сожалеть, - сказал Гиббс. - Видите ли, он пытался собрать средства на научную работу над проектом, который, как он заявлял, будет иметь огромное значение для полиции.

- Что за проект?

- Честно говоря, мы об этом очень мало знаем. Профессор Дарроу замкнулся в себе, стал проявлять подозрительность и ни с кем не делился своими планами. Мы чувствовали, что он находится на грани нервного срыва. А когда университет отказался выделить средства на ведение этих исследований, Дарроу ужасно расстроился и подал в отставку.

- Понятно. - Какое то мгновение Фрэнк раздумывал, затем сказал: - Мы слышали, что он недавно купил дом здесь в Бейпорте. Не говорил ли он, какие у него планы, когда он оставил университет?

- Нет, ни слова, Честно говоря, до того как вы позвонили, мы даже не знали, где он в настоящее время находится.

Фрэнк только что повесил трубку, когда над самым их домом пролетел самолет. Ребята слышали, как он поворачивал и снова проносился над домом, словно собираясь атаковать их с воздуха.

- Может, это Джек Уэйн! - воскликнул Джо. Он бросился к окну. - Конечно, это «Скайхэппи Сэл». Наверное, Джек хочет поговорить с нами!

Ребята бросились вниз и включили рацию. Джо взял микрофон:

- Харди вызывают «Сэл». Ты слышишь нас? Голос пилота сопровождался треском.

- Громко и ясно, Джо! Слушай, я узнал кое что от Хирфа, что может иметь отношение к тем кражам драгоценностей, которые твой отец - Голос Джека утонул в треске помех. Когда он снова появился, то его было слышно настолько слабо, что братья уловили всего лишь несколько слов: «Если тигровая пасть… аметист…» Прошла еще одна помеха. Голос в динамике пропал.

 

Снова призрак

Джо, волнуясь, подстраивал приемник, пытаясь поймать четкий сигнал.

- Харди вызывают «Сэл»! Прием!.. Харди вызывают «Сэл»!

Ответа не было. Ребята взглянули друг на друга, обеспокоенные и ничего не понимающие.

- Как ты думаешь, Джо, почему он не вышел в эфир?

- Понятия не имею! Не случилось ли с ним что нибудь?

Ребята быстро поднялись по лестнице из подвала и выбежали во двор. Прикрывая от яркого света ладонями глаза, они осматривали небо. Самолет Джека был теперь всего лишь маленькой точкой, быстро исчезающей в голубизне. Он шел курсом на юг.

- По крайней мере, он хоть не упал! - сказал Фрэнк, сдерживая дыхание.

- Будем надеяться, что он долетит, куда бы он ни летел!

Ребята вернулись в дом и еще некоторое время пытались установить связь с Джеком, но их усилия ни к чему не привели. Фрэнк и Джо вернулись в гостиную и опустились в кресла.

- Узнать бы, что Джек хотел нам сообщить, - вслух раздумывал Фрэнк.

- Да, неплохо бы. Сообщение какое то странное! - По лбу Джо пробежали морщинки - он пытался найти какой то смысл в тех нескольких словах, которые прошли в эфире. - Если тигровая пасть… Что он имел в виду, Фрэнк?

- Откуда мне знать? Для меня это все равно, что китайская грамота, - Фрэнк задумался. - Слово «тигры» может означать зверей в каком нибудь зоопарке. А может быть, тех тигров, которых привозит в страну какой нибудь поставщик из за границы.

Джо покачал головой.

- Очень заумно. Джек летел на юг. Это может означать, что он направляется в район Карибского моря.

- Возможно. Ну и что?

- Ну, там в Центральной Америке есть ягуары. По испански ягуара называют тигром.

- Уж если идти таким путем, там есть и акулы. - Фрэнк внезапно замолчал и вскочил с кресла. - Подожди минутку! Мы просто рехнулись от жары. Ведь выяснить, куда Джек полетел, можно у диспетчеров!

Фрэнк пошел к телефону в передней и набрал номер. Он поговорил несколько минут, затем повесил трубку и вернулся в гостиную. На лице его было растерянное выражение.

- Диспетчер говорит, что Джек не представил плана полета - что, вероятно, означает, что это просто короткий вылет местного значения.

- Тогда он скоро объявится.

- Будем надеяться! - сказал Фрэнк, скрестив пальцы. Как раз в этот момент перед домом со скрежетом, с громкими выхлопами остановилась машина.

- Молчи, дай я скажу. Это - Чет Мортон, - сказал Фрэнк.

Джо улыбнулся и выглянул в окно.

- Ну, кто еще, как не он! - Он отправился открыть входную дверь, а их толстый приятель, пыхтя, уже шел по дорожке к дому.

- Привет, Геркулес! Как успехи в поиске аметистов? - спросил Джо.

- Никак. - Чет вошел в гостиную и повалился на диван, - Наши девчонки все еще не могут вспомнить, где они подобрали этот камень, - а никаких новых мы не нашли.

- Не повезло, - сочувственно отозвался Фрэнк. Братья рассказали Чету о последних событиях, включая радиограмму Джека Уэйна.

- Тигры? - глаза Чета округлились. - Надеюсь, вам не придется с ними встретиться, раскрывая эти страшные тайны! - Он замолчал и стал принюхиваться к доносившемуся из кухни аромату. - М м м! Не жареный ли это цыпленок?

- Конечно, жареный цыпленок. - В дверях стояла миссис Харди и улыбалась, оглядывая ребят. - И еще горячие лепешки с медом, испеченные тетей Гертрудой. Ты поужинаешь с нами, Чет?

- Поужинаю ли я? Еще бы! И еще как! Только надо позвонить маме и предупредить ее.

Примерно через час после того, как они поужинали, раздался звонок в дверь.

- Телеграмма Фрэнку и Джо Харди, - сказал посыльный.

Фрэнк расписался в ее получении и, направляясь в гостиную, вскрыл желтый конверт.

- Смотрите! Это от декана Гиббса из Западного университета. - Он вслух прочитал телеграмму:

 

Профессора дарроу разыскивает сестра. Если возможно, прошу с ним связаться. Попросите профессора ей позвонить.

 

- Вот это да! Какой поворот! - воскликнул Джо. На лице Чета было недоумение.

- Ну и что из этого?

- Телеграмма дает нам полное основание отправиться прямо сейчас в особняк Перта и выяснить, что происходит! - заявил Фрэнк. - Хочешь поехать с нами?

- Ну, я не знаю, - поежился смущенно Чет. - Может, вам лучше ехать без меня.

- Не будь трусом. Ты едешь с нами! - сказал Джо, похлопывая толстяка по спине.

- Знаете, ребята, у меня идея, - сказал Фрэнк, - если профессор Дарроу читал лекции по методам расследования преступлений, в журналах, которые есть у отца, могут быть его статьи. Это поможет нам завязать с ним разговор и даже найти какие нибудь указания о его научной работе!

- Прекрасная идея, - с энтузиазмом согласился Джо.

В отцовском кабинете они просмотрели указатель опубликованных за год статей в каждом из трех журналов по криминалистике, которые выписывал их отец. Они нашли всего одну статью, автором которой был Эйден Дарроу. Она была посвящена открытиям в области световых лучей.

Хотя в статье не было никаких указаний, над чем Дарроу работает в настоящее время, там имелась фотография, на которой он демонстрировал какие то приборы, излучающие ультрафиолет. Он был в очках, с лысиной, окаймленной венчиком всклокоченных седых волос.

- Теперь мы хоть знаем, как он выглядит, - заметил Джо.

Ребята поспешили к своей машине. На западной стороне неба уже краснел закат, позади остались жилые кварталы Бейпорта. Вскоре ребята остановились прямо перед особняком Перта.

- Вы, ребята, идите, - сказал Чет, - а я останусь в машине.

Усмехнувшись, Фрэнк и Джо пошли по лесистому холму к дому. Джо нажал кнопку звонка. Время шло. Он уже собрался снова позвонить, как дверь внезапно распахнулась.

Перед ними стоял высокий, темноволосый человек с продолговатым лицом, на котором выступали скулы и резко очерченный нос. Ноэль Странг!

- Ну! Что вам здесь надо? - грубо спросил он, в упор глядя на ребят.

_ у нас телеграмма для человека, который здесь живет, - храбро сказал Фрэнк.

- Здесь живу я, - отрезал Странг.

- Мы имеем в виду профессора Эйдена Дарроу, - сказал Фрэнк, доставая телеграмму.

Странг протянул за ней руку, но Фрэнк и не собирался ее отдавать:

- Извините, но телеграмма лично профессору. От его сестры.

- Тем хуже! - огрызнулся Странг. - У профессора Дарроу нервное потрясение от слишком напряженной работы и он уехал отдыхать. Понятия не имею, как с ним связаться.

- Он уехал за границу? - спросил Джо. -Если так, то мы могли бы…

Дверь перед их носом захлопнулась.

Фрэнк и Джо нерешительно посмотрели друг на друга и начали спускаться по ступенькам веранды. В наступающей темноте в окне верхнего этажа внезапно вспыхнул свет. Взглянув через плечо вверх, Джо сжал руку брата.

- Смотри!

За занавеской у окна стоял человек, очень похожий на профессора Дарроу! Еще миг, и он скрылся из виду.

- Странг, наверное, за нами наблюдает, - заметил Фрэнк. - Пошли!

В машине они обсудили дальнейший план действий.

- Давай поездим вокруг, пока совсем не стемнеет, а затем вернемся и будем следить за окном, - предложил Джо.

- О'кей, - согласился Фрэнк.

Выехав с грунтовой дороги, ребята ездили взад и вперед по шоссе, пока не наступила темнота. Затем они вернулись и запарковали машину на приличном расстоянии от дома. Взяв Фонарики, они стали подниматься на холм. Чет, не проявляя большого энтузиазма, все же согласился идти с ними.

Внезапно Фрэнк замер - в свете луны на земле что то блеснуло. Он осторожно посветил фонариком, прикрывая его ладошкой, чтобы огонек издали не был заметен.

Внизу был выложенный плитками квадрат, который описывал им Чет! С изображением дракона!

- Вот он! - взволнованно прошептал Чет.

- Почему же мы не видели его раньше?

- Может быть, его иногда закрывают ветками, - предположил Фрэнк.

Не успели они как следует осмотреть эту поверхность, как Чет, судорожно глотнув, показал пальцем в левую сторону. Среди деревьев медленно двигалась белая фигура!

- Тот же самый призрак! - воскликнул Джо. - Ну, теперь уж он от нас не уйдет!

Чет шевелил в ужасе губами, не произнося ни слова. Но не мог же он остаться там один! И бедняга неуклюже поплелся за братьями.

Фрэнк и Джо бросились навстречу призраку, твердо решив на этот раз его не упустить. Но призрак их уже заметил и уносился прочь, словно гонимое ветром облачко тумана.

Они бежали за ним то по кругу, то в одну сторону, то в другую. Чет уже потерял всякий страх, он убедился, что ускользающий призрак был всего лишь обычным человеческим существом из плоти и крови. Он участвовал в погоне с жаром, его крепкие ноги отталкивались от земли, словно он преследовал нападающего команды противника на футбольном поле средней школы Бейпорта.

Фрэнк был впереди, Джо и Чет бежали немного позади, справа и слева.

- Джо! Ты его видишь? - крикнул Фрэнк. - Мне кажется он побежал вон туда!

Ответа не было. Фрэнк оглянулся. Джо исчез!

 

Пакет с драгоценностями

Фрэнк остановился как вкопанный, напряженно вглядываясь в темноту.

- Джо! - позвал он почти шепотом. - Джо! Где ты?

- Что случилось? - взволнованно спросил подбежавший к Фрэнку Чет.

- Не знаю. Минуту назад Джо был рядом, а теперь его нет.

Чет огляделся. Белая фигура, поглощенная темнотой, тоже исчезла.

Внезапно до них донесся приглушенный голос Джо.

- Сюда, ребята! Смотрите под ноги! Я провалился в яму! Фрэнк и Чет бросились к тому месту, откуда слышался голос.

Фрэнк освещал землю фонариком, внезапно его желтоватый лучик высветил большую квадратную яму. Ребята остановились.

- Смотрите! Это же та самая вымощенная плиткой площадка! - воскликнул Чет. - Но она опустилась!

Действительно, покрытая плиткой поверхность откинулась вниз и теперь висела вертикально вдоль одной из стенок ямы - ее цветная мозаика поблескивала под лучом фонарика Фрэнка.

- Я здесь, внизу, - позвал Джо. - Этот квадрат, наверное, подвешен на петлях словно дверь. Она или не выдержала сама, или кто то открыл ее с помощью дистанционного управления. И это еще не все - здесь внизу туннель!

Фрэнк посветил фонариком вниз. Яма глубиной футов двенадцать была выложена кирпичом. В стене напротив висевшего выложенного плитками квадрата виднелся проход, настолько большой, что Джо мог войти в него, не сгибаясь. У входа в него к стене была приделана металлическая лестница, чтобы влезать или вылезать на поверхность.

- Вот это да! - Чет, став на колени, смотрел вниз. - Интересно, куда ведет этот туннель?

- По всей вероятности, прямо к дому, - ответил Джо, освещая туннель фонариком.

Фрэнк рассказал Чету о предположении миссис Харди о том, что покрытая плитками поверхность служила полом в старом летнем домике, который, по всей вероятности, специально и построили, чтобы скрыть выход из туннеля.

- Ничего себе, свалиться туда, - произнес Фрэнк. - Ты не разбился, Джо?

- Нет. Мне удалось спружинить. Ерунда, после тех ударов, которыми нас награждали на уроках дзюдо! Кроме того, пол здесь мягкий, как губка. На него что то положено, наверное, на всякий случай.

Фрэнк посмотрел по сторонам.

- Похоже, наш призрак и на этот раз ускользнул.

- Тогда давай обследуем туннель, - предложил Джо. Чет тяжело вздохнул.

- Вы же не знаете, что может быть с другой стороны!

- Не знаем. Поэтому и хотим выяснить.

- Н но вы же сами сказали, что люк открыли с помощью дистанционного управления, - сказал Чет неуверенно. - И откуда мы знаем, что мошенники уже не идут по этому туннелю? А может, они просто заманивают нас в ловушку!

- Джо усмехнулся и направил фонарик на вход в туннель.

Здесь висит какой то телефон - возможно, связь с ломом. Позвонить и спросить? Фрэнк посерьезнел.

- В словах Чета есть здравый смысл, Джо. Не остаться ди одному из нас здесь у входа на всякий случай?

- Согласен. А вы бросайте монетку. Я - за то, чтобы идти в туннель!

Фрэнк подбросил монетку в пять центов, поймал ее и выложил на тыльную часть ладони другой руки.

- Кто угадает, идет с Джо. Давай, Чет!

- М м м, ну, орел.

Фрэнк посветил фонариком на монетку.

- Орел! Итак, ты избран, Чет. Но смотри - ты не обязан идти! Почему бы тебе не остаться здесь, а я…

- Не выйдет, - храбро запротестовал Чет. - Я угадал, и я пойду. - С видом обреченного, идущего к электрическому стулу человека толстяк спустился вниз по металлической лестнице. Внизу пахло сыростью и гнилью.

А Джо уже вошел в туннель.

- Давай за мной! - крикнул он, не оборачиваясь.

Следуя за Джо, толстяк Чет задел плечом внутренний телефон - трубка соскользнула с рычага. Тут же замигала красная лампочка, очевидно, сигнализируя, что линия работает. По видимому, на другом ее конце звучал зуммер!

Чет вцепился в Джо. Они смотрели на аппарат, словно это была гремучая змея, приготовившаяся к прыжку.

- Алло… алло! - послышался голос. Джо схватил трубку, - Это ты, Уэкси!

- Да? - ответил Джо решительно.

- Ну, что тебе опять надо? Зачем ты вернулся?

Джо беспомощно посмотрел на Чета, затем, хватаясь за первую пришедшую ему в голову мысль, прогнусавил: «инструкции».

- Какие еще инструкции? Что с тобой, Уэкси? Ничего уже не помнишь? Босс все тебе рассказал - про исчезающий пол, про… - наступила тишина, словно у говорившего внезапно возникли подозрения. - Обожди минутку! Что там происходит? Кто говорит?

Джо бросил трубку и подтолкнул Чета.

- Побежали! Мы потревожили настоящее осиное гнездо!

Поднявшись по лестнице, они сказали Фрэнку про телефон. Все трое побежали к машине, и вскоре она уже неслась по грунтовой дороге.

- И все из за нескладины Чета! - ворчал Джо, когда они выезжали на шоссе.

- Да, я виноват, - признался Чет. - И мне очень жаль что так получилось. Но я сделал для себя вывод - никогда больше не совать нос в ваши идиотские расследования! Так что в следующий раз на меня не рассчитывайте!

Фрэнк посмеивался, а Джо извинился за свое замечание. Однако им удалось заставить Чета изменить свое решение, сказав, что они не смогут без него обойтись.

Часы на камине в гостиной только что пробили девять когда Фрэнк и Джо приехали домой. На обеденном столе лежала записка: мама и тетя Гертруда ушли в гости к соседке.

Ребята достали из холодильника яблоки и молоко и уселись в кухне обсуждать свои дела.

- Как по твоему, не сообщить ли в полицию? - спросил Джо.

- О Дарроу? - Фрэнк неопределенно пожал плечами. - Не знаю. Мы ведь не уверены, что у окна стоял именно он. Кто знает, может, он приказал Странгу никого к нему не впускать. Говорил же декан Гиббс, что он стал очень раздражителен.

Джо кивнул. - Был бы здесь отец или Сэм Радли! Они бы дали нам совет.

В этот момент из подвала донесся звук зуммера.

- Может быть, это отец! - воскликнул Джо, ставя на стол стакан и бросая огрызок яблока в мусорное ведро.

Ребята побежали вниз и вскоре установили радиоконтакт с отцом, который вызывал их из Чикаго.

- Мы с Сэмом все еще прорабатываем здесь разные версии, - сказал Фентон Харди. - Воры, по видимому, хорошо замели следы. Между прочим, в ограблении использовался тот же метод, что и в других кражах. Охранник потерял сознание и не помнит, что произошло.

Фентон Харди выслушал рассказ ребят о событиях в Бейпорте. Его тоже поставили в тупик слова из радиограммы Джека Уэйна. Когда ребята спросили его, как им поступить при такой ситуации в особняке Перта, он, немного помолчав, сказал:

- Это окно, в котором вы видели, как вы считаете, Дарроу, - оно было зарешечено или как то забаррикадировано?

- Нет, оно было приоткрыто, - ответил Джо.

- Тогда, если это был действительно Дарроу, то непохоже, что его удерживают против его воли. Странг, несомненно, ведет в доме какие то тайные операции, но Дарроу может об этом и не знать. И у нас по прежнему нет доказательств, что Странг замешан в кражах драгоценностей. Прежде чем его брать, надо получить доказательства. Тем временем у меня для вас другое поручение.

Мистер Харди сказал, что только что ему опять звонил какой то неизвестный.

- Сказал «отправляйтесь в Хейли билдинг в Бейпорте» повесил трубку. Возможно, это еще один отвлекающий ход, но я хотел бы, чтобы вы, ребята, это проверили.

- Мы сейчас же этим займемся, папа, - обещал Фрэнк.

Две минуты спустя машина братьев неслась в центр города. Она остановилась на Мейн стрит перед новым административным зданием, где размещалось множество контор.

Пожилой ночной дежурный сидел за столиком в вестибюле. Когда Фрэнк и Джо вошли, он взглянул на часы вверху на стене, которые показывали 9 часов 41 минуту.

- Поздновато, ребята. Минут через двадцать все закроется. По правде говоря, здесь уже практически никого и нет. Кто вам нужен?

Когда Фрэнк показал свое удостоверение, лицо дежурного просияло.

- А а, сыновья Фентона Харди? Рад вас видеть!

Фрэнк объяснил, зачем они приехали, и спросил, не произошло ли в этот вечер чего нибудь неожиданного или подозрительного. Дежурный покачал головой.

- Нет, Примерно в 8.30 Полу Тиффману на пятом этаже доставили пакет с драгоценными камнями. Но меня заранее предупредили, что его принесут. Видите ли, у Тиффмана контора по продаже и покупке драгоценных камней. Когда он задерживается, как сегодня, чтобы получить пакет, он всегда мне говорит. А так, большей частью все расходятся до шести.

При упоминании о камнях Фрэнк и Джо посерьезнели. Не успели они что либо сказать по этому поводу, как раздался звонок, вызывающий лифт вверх. Дежурный встал.

- Прошу прощения, ребята. После шести мне приходится выполнять еще и обязанности лифтера. Это должно быть Тиффман собрался уходить домой.

Братья попросили у него разрешения подняться вместе с ним. Когда дежурный открыл на пятом этаже дверцу лифта, они увидели полного взволнованного человека с темными усами.

- А что посыльный до сих пор не появился? - спросил ОН.

Охранник удивленно на него смотрел.

- Ну, что вы, мистер Тиффман. Он был здесь в 8.30. я поднял его наверх, а затем спустился с ним вниз, когда он отнес вам эти камни,

У Тиффмана открылся рот.

- Вы сошли с ума? - рявкнул он. - Я не получал никаких камней. Ко мне в контору сегодня вечером никто не приходил!

 

Катер

Вахтер смотрел во все глаза на хозяина конторы по продаже драгоценностей. И у того, и у другого лица багровели.

- Не понимаю, мистер Тиффман, какую комедию вы тут разыгрываете, - заявил вахтер, - я видел посыльного своими собственными глазами!

- А я не знаю, Майк, какую комедию разыгрываете вы! - кричал в ответ Тиффман. - Говорю вам, никакой посыльный ко мне в контору не приходил!

- Я здесь ни при чем! Он здесь был и ушел!

- Мне кажется, вам надо, не медля, вызвать полицию, - спокойно заметил Фрэнк.

- А вы кто такой? - закричал Тиффман.

- Мы - сыновья частного детектива Фентона Харди. - И Фрэнк сообщил об анонимном звонке. Отношение Тиффмана к ним сразу же переменилось.

Вахтер позвонил в полицию. Буквально через несколько секунд патрульная полицейская машина остановилась перед зданием, а несколько минут спустя прибыл начальник полиции Коллиг в сопровождении детектива в штатском.

- Вы, ребята, следите за входом, - приказал Коллиг двум полицейским из патрульной машины, - Остальных прошу подняться в контору мистера Тиффмана.

Все пятеро вошли в кабину лифта и поднялись на пятый этаж. Дверь конторы Тиффмана была гладкая, не филенчатая, с небольшим окошечком в верхнем углу. Металлические цифры модернистского стиля образовывали номер - «507», ниже висела табличка «Пол Тиффман, ювелир».

Выслушав рассказ братьев об анонимном информаторе и показания вахтера и ювелира, начальник полиции заявил:

- На мой взгляд, этот посыльный здорово вас всех надул! - Вы считаете, что это он украл пакет? - Когда Коллиг кивнул, Тиффман нахмурился и покачал головой. - Чепуха. Если он собирался скрыться с бриллиантами, зачем ему вообще надо было появляться в Бейпорте?

- А не могло ли так случиться, что его перехватили на между лифтом и конторой? - вмешался Джо. - В том случае бандит мог затащить его куда нибудь в укромное место, а потом спуститься на лифте, выдав себя за посыльного.

Коллиг обернулся к Майку.

- Что скажете, Майк? Вы уверены, что отвозили вниз того самого человека, которого вы поднимали наверх?

- А то нет! - ответил вахтер сердито. - Если он только не был волшебником. Этого посыльного ни с кем не спутаешь - рыжий, лицо в веснушках и бородавка на щеке. Его я и отвез вниз.

- Вы знаете этого посыльного? - спросил Коллиг, обращаясь к Тиффману.

- В глаза не видел.

- Кто посылал его?

Тиффман назвал нью йоркскую фирму импортеров бриллиантов.

- Они раньше вам что нибудь посылали? Тиффман снова покачал головой.

- Обычно раз в месяц я сам езжу в Нью Йорк и отбираю камни для покупки, - объяснил он. - Но дело в том, что завтра мне надо показать особо интересные образцы богатому клиенту в Дорсет Хиллз. А нью йоркская фирма сегодня должна была получить из Южной Африки новую партию товара, и они обещали приготовить пакет и вечером отправить его сюда с посыльным.

- Как он должен был ехать сюда?

- Поездом. По крайней мере, они сказали, что он выедет поездом в 8 часов 15 минут

Коллиг поднял трубку и набрал номер Главного полицейского управления города Нью Йорка и попросил их установить наблюдение за приходящими поездами. Он также позвонил в полицию Бейпорта и приказал дежурному сержанту объявить в их штате розыск посыльного. Наконец, он попытался связаться с импортерами бриллиантов, но их контора, по всей вероятности, уже закрылась.

- Ну, это все, что мы можем сейчас сделать, - заявил Коллиг, повесив трубку. - Не будь я Клинт Коллиг, если завтра утром посыльного не доставят в полицию, и он все нам не выложит.

Фрэнк и Джо поспешили домой, собираясь сразу же вызвать по радио отца и сообщить о загадочном ограблении. Но мама, вернувшаяся с тетей Гертрудой из гостей, сказала, что сейчас это невозможно.

- Он выходил на связь, когда вас не было, - пояснила она. - Ему и Сэму пришлось срочно отправиться в Гэри штат Индиана, чтобы проверить какую то версию, и они вернутся в Чикаго, по всей вероятности, не раньше, чем завтра во второй половине дня.

На следующее утро никаких известий о Джеке Уэйне по прежнему не было, так что братья поехали в аэропорт чтобы навести справки. В конторе «Эйс Эар сервис» сидел молодой пилот Том Лестер, который по поручению Джека часто выполнял чартерные рейсы.

- Вы тоже ищите Джека? - спросил он.

- Да, - ответил Фрэнк и рассказал Тому о загадочной радиограмме.

- Все это очень странно. Но меня больше всего беспокоит, что Джек не подал плана полета. А раз так, он должен был бы вернуться вчера вечером.

- Не разбился ли он? - взволнованно спросил Фрэнк.

- Не исключено - особенно если у него отказало радио, и он не смог подать сигнал бедствия. - Том задумчиво потирал подбородок. - По всей вероятности, вы не вправе рассказать мне более подробно о том расследовании, которое вы ведете?

Зная, что молодому пилоту можно доверять, ребята посвятили его в свои тайны.

- По моему, Джек наткнулся на что то серьезное. Может быть, он даже вошел в доверие к Хирфу. А если он отправился на встречу с кем нибудь из этой шайки, он, вероятно, просто не мог снова с вами связаться.

- Вполне правдоподобно, - сказал Джо.

- Он не оставил на своем столе какой нибудь записки? - спросил Фрэнк.

Пилот покачал головой.

- Я ничего не нашел. Давайте еще раз взглянем. Фрэнк сразу же обратил внимание на лежавший на столе Уэйна блокнот.

- Посмотрите ка! - воскликнул он. В блокноте почерком Джека было нацарапано: «Аметист вызывает Сикэт».

Том, нахмурившись, прочитал фразу:

- Слово «аметист» как то связано с его радиограммой!

- Вы знаете Эла Хирфа? - спросил Фрэнк.

- Видел его, - ответил Лестер, - но я с ним не знаком.

- Давайте поищем его, - предложил Фрэнк. - Если нам удастся завязать с ним разговор, может быть, мы что то и узнаем.

Арендованный ангар, в котором Эл Хирф держал свой самолет, был заперт. Братья вместе с Томом Лестером побродили по аэропорту, заглянули в другие ангары и даже в зал для пассажиров, но Хирфа нигде не было. Когда Фрэнк и Джо наконец решили уехать, Том пообещал им последить за Хирфом.

Из аэропорта ребята поехали в полицейское управление Бейпорта - узнать новости о вчерашней краже. По дороге они обсуждали странную запись в блокноте Джека.

- «Сикэт», по видимому, название какого то судна, - раздумывал вслух Джо.

- Знаешь, Джо, - согласился Фрэнк, - это может быть даже название того самого таинственного катера!

В полицейском управлении дежурный попросил пройти их в кабинет Коллига. Перед столом начальника полиции сидел рыжий мужчина, веснушчатый, с бородавкой на щеке.

- Рад видеть вас, ребята, - приветствовал их Коллиг. - Это посыльный Дэн О'Баннион.

- Вот я и говорил начальнику, что отнес пакет прямо в контору мистера Тиффмана. Отдал ему этот пакет и сразу же на следующем поезде отправился в Нью Йорк.

- Вы получили расписку? - спросил Фрэнк.

- А как же! Вот она, лежит на столе у начальника. На официальном бланке расписки стояла подпись «Пол Тиффман».

- Я позвонил Тиффману и попросил его сюда приехать, - сказал Коллиг.

Когда в кабинет вошел ювелир, на лице О'Банниона появилось выражение полного изумления.

- Это не тот, кому я отдал пакет! - воскликнул он.

- Я тоже впервые вас вижу, - резко ответил Тиффман.

- Правильно, вас не было в конторе, когда я приходил.

- Я не отлучался из конторы ни на минуту. И никто меня не замещал!

Тиффман заявил, что подпись на расписке не его, и в доказательство предъявил водительские права и другие документы. О'Баннион, поджав губы, пожимал плечами.

Фрэнк предложил всем отправиться в «Хейли билдинг».

- Если мы на месте восстановим все события вчерашнего вечера, то, возможно, что то и прояснится.

Через десять минут они уже ехали в контору к Тиффману. Когда они вышли из лифта, выражение лица посыльного изменилось.

- В чем дело? - спросил его Джо. О'Баннион удивленно смотрел на большую безобразную трещину в штукатурке стены.

- Вчера этой трещины здесь не было.

- Она здесь уже две недели, - сказал Тиффман. - Стену долбанули грузчики, вносившие мебель.

Когда они вошли в контору Тиффмана, О'Баннион совсем смутился.

- Это не та контора, в которую я заходил! - воскликнул он, - Мебель была другая!

- Может, вам нужны очки! - рявкнул Коллиг. - Вы что не посмотрели на табличку на двери?

- Посмотрел! И очень даже хорошо! - огрызнулся О'Баннион. - Номер помещения был «507» и надпись «Пол Тиффман, ювелир».

Лицо Коллига побагровело.

- Я посылаю за экспертом, который проверит вас на детекторе лжи! - кричал он, стуча кулаком по столу. - Вас всех - и мистера Тиффмана, и вас, и ночного вахтера!

- Меня это вполне устраивает! - резко сказал О'Баннион.

Фрэнк и Джо, отъезжая от «Хейли билдинг», были в недоумении. Сейчас им больше всего хотелось выйти на своей лодке в залив и на солнышке, под свежим морским ветерком спокойно все обдумать. Но поскольку их моторка все еще была в ремонте, они удовольствовались поездкой к заливу.

У пирса стояла «Наполи». Тони промазывал поцарапанные места олифой, а Чет, покачиваясь на банке, практиковался в искусстве завязывания морских узлов. Фрэнк и Джо подошли к ним поболтать.

- Есть что нибудь новенькое? - спросил Тони.

- Масса новенького. Неизвестно только, как все это распутать.

- Чтоб мне провалиться… - бормотал Чет. - Никак не получается шлюпочный узел, который мне показал рыбак в одной бухте.

- Слушай, Джо! - неожиданно сказал Фрэнк. - А может, Джек в своей радиограмме имел ввиду бухту с таким названием!

 

Скрытая фотокамера

Джо удивленно взглянул на брата, не поняв связи между словами Чета и перехваченной радиограммой Джека.

- Почему?

- Смотри! Мы все время считали, что, когда Джек сказал «тигровая пасть», он имел в виду каких то тигров, а на самом деле это просто название места.

Джо взволнованно щелкнул пальцами.

- Конечно! Это то место в южном направлении, куда полетел Джек.

- Кто нибудь из вас слышал о таком месте? - спросил Фрэнк.

- Я - нет. - Пожал плечами Чет.

- Что то знакомое, - сказал Тони. - Это название определенно где то мне попадалось.

- Где? - одновременно спросили братья.

- Не знаю. Но если вы не ошибаетесь, это какая то бухта на побережье. Может, я и был там на «Наполи». Давайте посмотрим карту.

Тони открыл стоявший в моторке рундук и достал карту залива Бармет.

Они несколько минут ее изучали, но такого названия не было.

- Еще одна версия лопнула! - проговорил Джо.

- Не надо так быстро опускать руки, - сказал Фрэнк. - Может быть, это такое незначительное место, что его не нанесли на карту, а может быть, это просто местное название.

- Тогда давайте спросим старого Клэмса Даггета? - предложил Чет.

- Это - мысль, - сказал Джо. - Уж если кто и знает, так это он.

Даггет был отставной моряк, который теперь командовал паромной переправой к острову Роки Айл в заливе Бармет.

Фрэнк взглянул на часы.

- Клэмс появится, чтобы забрать пассажиров не раньше половины второго. Поедем домой, Джо, пообедаем, а потом вернемся и расспросим его.

- О'кей, я уж давно проголодался.

Ребята съели по два гамбургера с солидной порцией жареной картошки. Они приканчивали испеченный тетей Гертрудой пирог с клубникой, когда из аэропорта позвонил Том Лестер.

- Только что появился Эл Хирф. Если хотите с ним поговорить, то сейчас он на месте.

- Где?

- В данный момент в своем ангаре, проверяет самолет. Вы его сразу узнаете - у него приплюснутый нос и густые баки

- Спасибо, Том. - Фрэнк повесил трубку. - Пока нет еще и часу. Давай слетаем в аэропорт, а потом поговорим с Клэмсом Даггетом.

- Согласен. Слушай, а не взять ли с собой мой новый фотоаппарат и щелкнуть Хирфа? Вдруг отец его узнает.

- Конечно, возьми.

На свои сбережения Джо недавно купил ультраминиатюрную фотокамеру, которая прикреплялась к воротнику рубашки. Чтобы не вызывать подозрений, ребята надели куртки.

Они поставили машину на парковке аэропорта и направились к ангару Хирфа. Ворота были открыты, внутри стоял большой двухмоторный самолет амфибия. Но пилота не было видно.

Ребята осторожно вошли в ангар. Джо бросил любопытный взгляд на кабину, но корпус самолета был слишком высок и не позволял хорошенько осмотреть ее внутренность. Он забрался вверх - над креслом пилота была пришпилена навигационная карта с карандашными пометками.

- Эй, Фрэнк! Здесь карта прибрежной полосы Бейпорта - и на ней какие то пометки!

- Осторожнее, Джо. Он идет!

К ангару двигался человек, отвечавший описанию Тома Лестера.

Джо быстро поднял камеру и, сфотографировав карту, спрыгнул вниз.

- Вы что тут делаете, бандиты? - заорал пилот, буквально врываясь в ангар.

Джо спокойно сфотографировал Хирфа и положил камеру в карман куртки. Пилот, багровый от ярости, пытался оттолкнуть Фрэнка и броситься на Джо.

Но Фрэнк принял нападение на себя. Захват приемом дзюдо и за ним удар в челюсть - и Хирф упал.

- Если хотите, чтоб я посторонился, - насмешливо, сдерживая улыбку, сказал Фрэнк, - попросите об этом вежливо.

Хирф поднялся, злобно поглядывая на ребят.

- Ладно, ладно, умники! Вот вызову сейчас полицию!

- Конечно, вызывайте! - спокойно сказал Фрэнк. - Ворота ангара были открыты, так что мы зашли поздороваться. Ничего здесь не тронули.

- А когда приедет полиция, - вставил Джо, - мы поговорим про «Тигровую пасть».

Эти слова были произнесены наугад. Джо предполагал, что они застанут Хирфа врасплох или вызовут у него какую то любопытную реакцию. Но эффект превзошел все ожидания. Лицо Хирфа побледнело, он весь сжался и притих.

-  Я… Я н не знаю, о чем вы говорите, - заикаясь, произнес он. - Я зря так погорячился, подумал, что вы забрались сюда, чтобы что то снять с самолета или вообще навредить. А теперь сматывайтесь!

- Конечно, если это вас устраивает, - сказал Фрэнк. - Пошли отсюда, Джо.

Джо не мог удержаться, чтобы ехидно не заметить:

- А если вы передумаете насчет полиции, то мы идем на пирс.

Направляясь на парковку, братья ощущали впившийся им в спину злобный взгляд Эла Хирфа.

- Вот это да! На этот раз прямо в точку! Наверное, только не надо было говорить, что мы собираемся делать. Джо пожал плечами.

- Вряд ли эта шайка что то предпримет средь бела дня. А если они пойдут на это, то тем лучше. Только так их можно обнаружить!

На пристани на пароме «Сэндпайпер» уже находилось несколько пассажиров. Но Клэмс Дагтет, прислонившись к швартовой тумбе, курил свою трубку из стержня кукурузного початка, по видимому, не торопясь отваливать. В знак приветствия он кивнул ребятам:

- Здорово, молодцы! Как идет работа по сыску?

- Процветает, - ответил Фрэнк, улыбаясь. - Мы к вам за помощью. Не слышали ли о таком месте под названием «Тигровая пасть»?

- Ну, как же. Это - вниз по заливу. Я однажды потерял там якорь.

- Но мы не нашли его на карте.

- И не удивительно, - ответил Клэмс, не вынимая изо рта трубки. - Примерно лет десять назад в этой бухте на купавшихся несколько раз нападали акулы, так что местные жители стали называть это место «Тигровая пасть». Теперь там почти никто не бывает.

Достав из кармана карандаш и листок бумаги, Фрэнк попросил Даггета нарисовать, где находится это место.

Поблагодарив старого паромщика, братья пошли к своей машине, которую они оставили на противоположной стороне дороги. Пройдя придорожный рекламный щит, Джо от удивления вскрикнул. Дверца их машины была открыта и какой то тип рылся в отделении для перчаток. По дороге одна за другой неслись машины, и им пришлось переждать, пока их поток не схлынет. Вор осторожно огляделся и, увидев ребят, сразу же скрылся за стоявшими на парковке машинами. Когда ребята перешли дорогу, он садился в поджидавший его седан, который тут же с шумом укатил.

- Поехали! - крикнул Фрэнк, бросаясь к своей машине. Он сел за руль, Джо впрыгнул рядом. Фрэнк развернулся и помчался через парковку, подпрыгивая на низких разделительных барьерах. Примерно с милю седан шел впереди, и его было хорошо видно, Затем он свернул вправо.

Еще несколько секунд, и ребята уже были у съезда. Фрэнк крутанул руль. Машина с визгом покрышек свернула направо. Теперь они были на извилистой проходившей среди леса грунтовой дороге. Седана нигде не было видно.

Бам! - и машина внезапно потеряла управление. Фрэнк нажал на тормоза. Накренившись на бок, они остановились, чуть чуть не врезавшись в деревья.

- Фюйть! - выдохнул с облегчением Джо. Побледневшие и потрясенные, они выбрались из машины.

- Левая передняя покрышка спустила, - объявил Фрэнк.

- И вот почему. - Джо показал взглядом на скобы, погнутые гвозди и битое стекло, которым была усеяна дорога. - Эти ворюги, должно быть, выбросили все это из своей машины, до того как мы свернули.

Они достали из багажника домкрат, чтобы сменить покрышку.

Внезапно с деревьев на противоположной стороне дороги пролетел, вращаясь, какой то небольшой предмет и, упав возле машины, выпустил облако фиолетового дыма!

От ярости Фрэнк окаменел.

- Джо! - крикнул он. - На нас нападают!

Из леса к ним бежали трое мужчин в противогазах.

 

Логово тигров

Когда взорвалась дымовая граната и Фрэнк крикнул об опасности, Джо, стоя спиной к дороге, доставал из багажника запаску. Он обернулся - всего в нескольких метрах от него были мужчины в противогазах. Он пытался вытащить запаску и бросить ее в приближающихся врагов, но двое бандитов прыгнули на него.

Схватив гаечный ключ, Фрэнк бросился на помощь брату. Но третий бандит, вцепившись ему в руку и вырвав гаечный ключ, сильным ударом сбил его с ног. Фрэнк упал в канаву. Фиолетовый дым окутал все вокруг. Ребята задыхались, из глаз текли слезы. Напавшие на Джо бандиты, крепко его держа, обыскали его карманы и забрали фотокамеру. Фрэнк безуспешно пытался подняться на ноги, но при каждой попытке получал удар ногой и снова падал. Затем, также внезапно, как появились, бандиты бросились наутек.

Джо поднялся, вытащил носовой платок и, прикладывая его к носу и глазам, ощупью направился к брату. Фрэнку удалось встать, и они вместе бросились бежать из задымленного места. Издали донесся звук включенного мотора и отъехавшей машины.

Фрэнк и Джо наконец выбрались на чистый воздух. Кашляя, ребята, прислонившись к дереву, смотрели друг на друга распухшими красными глазами.

- Вот это да! Попались мы в ловушку, Фрэнк!

- Конечно, попались. Знаешь, нам надо вернуться к машине и вызвать по радио полицию.

- Давай только немного подождем, пока дым рассеется.

Вскоре они вернулись к своей машине, Фрэнк включил коротковолновый передатчик и, когда он разогрелся, сообщил в полицию описание седана.

Джо тем временем ставил запаску.

- Это все я виноват, - каялся он. - Не надо было ничего говорить Хирфу про «Тигровую пасть».

- Ладно, забудь. Им бы не удалось накрыть нас, если бы мы немножко пошевелили мозгами.

- Как же это?

- Тот парень, который рылся в нашей машине наверняка был приманкой, - объяснил Фрэнк, - и ему было приказано, если он не найдет того, что им было нужно, заставить нас за ним следовать. Они знали, что мы погонимся за ним, и устроили прокол и газовую атаку. Все было подготовлено заранее.

Джо уныло покачал головой.

- Я вел себя как настоящий идиот!

- Они взяли у тебя камеру?

- Да. Хорошо, что она была застрахована! - Джо усмехнулся. - Но кое что они не сумели взять!

- Что они не сумели взять?

- Посмотри в отделении для перчаток.

Фрэнк заглянул в ящик и в удивлении обернулся.

- Пленка! Как она туда попала?

- Очень просто! Когда мы гнались за седаном, я вытащил ее из фотоаппарата. - Джо улыбался, откатывая старое колесо к багажнику. - Подумал, а вдруг что то случится, если мы столкнемся с этим бандитом. А отделение для перчаток - безопасное место, они туда уже лазили.

- Молодец, Джо!

Когда они ехали домой, Джо мрачно смотрел на дорогу.

- Это Хирф дал им команду на нас напасть.

- Конечно, он. Но попробуй, докажи. У него прочное алиби. Наверное, позвонил своим дружкам в ту же секунду, как мы только вышли из ангара.

Приехав домой, братья проявили пленку и сделали увеличенную фотографию. Как они и предполагали, это была карта береговой линии в районе Бейпорта. Выемка к югу от залива Бармет была обведена карандашом в кружок.

- Это же то самое место, которое Клэмс Даггет указал на рисунке! - воскликнул Фрэнк. - Но я все таки не понимаю, зачем им так нужна была наша пленка. Ведь Хирф понимал, что мы узнали про «Тигровую пасть» и что в конце концов найдем это место.

- Посмотри ка вот сюда, - Джо указал на едва различимый на фотографии крестик поблизости от бухты.

- Ну, и что там такое?

- Улика, которая поможет засадить их за решетку. Крестик этот поставили они, и что бы ни произошло в том месте, где он стоит, это будет свидетельствовать против них.

- Вот это да! - Фрэнк был в радостном настроении. - Теперь мы действительно до чего то докопались!

- Вот только бы еще узнать, что кроется под словами в блокноте Джека - «Аметист вызывает Сикэт».

- Очень похоже на позывные, - раздумывал вслух Фрэнк. - Тогда подтвердилось бы наше предположение, что «Сикэт» - название катера.

- Другими словами, это радиосигнал какой то лодке.

- Правильно. Но слово «аметист» ставит меня в тупик - если это, конечно, не название другого судна или же какого то самолета, который подает сигнал.

- Вот именно! - Джо возбужденно щелкнул пальцами. - Это же кодовое название самолета Джека или даже его самого!

- Конечно! Предположим, что Том Лестер не ошибся - Джеку удалось войти в доверие к банде Хирфа. И если твоя догадка правильна, то он полетел в бухту «Тигровая пасть».

- И что дальше?

- А дальше то, что Джек летел туда по поручению Хирфа. Хирф велел ему связаться с судном под названием «Сикэт» и затем встретиться с ним в «Тигровой пасти».

- Отлично! - воскликнул Джо. - Слушай, Фрэнк, а если Джек летел по поручению банды, эту радиограмму никто не глушил. Это могло произойти случайно.

- Сейчас проверим! - сказал Фрэнк. Он позвонил на радиостанцию Бейпорта, где ему сообщили, что накануне у них тоже была плохая слышимость, по видимому, из за солнечной активности.

- Фрэнк, давай отправимся в «Тигровую пасть» и выясним, что означает этот крестик, - предложил Джо. - К тому же, вдруг обнаружим там самолет Джека!

- О'кей, - согласился Фрэнк. - Но давай сначала поговорим с отцом. Он, наверное, уже вернулся в гостиницу. Ребятам удалось сразу же связаться с Фентоном Харди.

- Как все прошло в Гэри, папа? - спросил Фрэнк.

- Мы вернулись ни с чем. Здесь видели машину, на которой скрылись воры. Но сейчас я уверен, что нам намеренно подбросили ложный след, чтобы мы вели поиск именно в этом районе.

Узнав о краже в Хейли билдинг, мистер Харди пришел к выводу, что это дело рук одной и той же банды.

- Надо поскорее к вам возвращаться, - сказал он Фрэнку. - Мы с Сэмом постараемся быть в Бейпорте где то вечером.

С большим интересом мистер Харди выслушал рассказ Фрэнка об Эле Хирфе. О записке в блокноте Джека, о нападении на ребят с применением газовой гранаты и об их версии относительно «Тигровой пасти».

Закончив разговор, ребята отправились на пристань. Они арендовали моторную лодку и вышли в залив. Проходя мимо причала, они заметили «Наполи», на борту которой были Тони и Чет.

Ребята обменялись приветствиями, их моторки пошли рядом, и Фрэнк рассказал друзьям, куда они направляются.

- Зачем платить за аренду этой посудины? - воскликнул возмущенно Тони. - Я отвезу вас туда на «Наполи»! Фрэнк секунду раздумывал, а затем покачал головой.

- Вы лучше займитесь кое чем другим.

- Чем же?

- Мы предполагаем, что «Сикэт» - это название прогулочного катера, который принадлежит банде, - объяснил Фрэнк. - Как насчет того, чтобы обойти все бухточки и проверить, нет ли его там?

Тони и Чет согласились, а братья Харди пошли на моторке к выходу из залива Бармет и далее на юг вдоль береговой линии. Через полчаса они уже были в бухте «Тигровая пасть».

- Если это местное название, интересно, как они о нем узнали, - задумчиво сказал Джо.

- Должно быть, от какого нибудь местного лодочника или рыбака, - ответил Фрэнк.

Когда они вошли в бухту, Джо сбавил ход. Со всех сторон к берегу подступал лес и только в одном месте, у самой воды, тянулась полоска ровного песчаного пляжа протяженностью не более четверти мили. Остальная часть берега была скалистой.

- Этот пляж неплохая посадочная полоса, - заметил Джо. - Не поискать ли нам оставленный самолетом след?

- Давай поищем.

Джо подвел моторку поближе к берегу и бросил якорь. Ребята сняли мокасины и носки и пошли к берегу. Следов на песке не было.

- Может, ты прав, - сказал Фрэнк брату, - но во время ночного прилива следы смыло.

Вернувшись на моторку, братья сверились с увеличенной фотографией карты Хирфа. Крестик приходился на место, несколько отстоящее от бухты, где неподалеку от пляжа протекал узкий ручей. Кроме нескольких кричавших над головой чаек и шума прибоя за бухтой, все было тихо и спокойно.

Фрэнк хмуро прислушивался к шуму мотора, когда Джо входил в ручей.

- Если здесь есть кто то из бандитов, нам не удастся застигнуть их врасплох, - заметил он.

Джо осторожно, носом вперед, ввел лодку в протоку. Фрэнк пришвартовал ее к большому камню и дальше они пошли пешком. Пройдя совсем немного по берегу изгибавшейся протоки, они увидели среди деревьев небольшой покосившийся коттедж.

- Так вот, значит, что обозначал этот крестик! - воскликнул Джо.

Ребята осторожно двинулись вперед, решив осмотреть дом. Вдруг они услышали шум летевшего над бухтой самолета. Еще немного, и он уже был над деревьями.

- Это же Джек! - закричал Фрэнк.

Самолет летел на юг. К удивлению ребят, он накренился, стал делать круги и вдруг прямо над ними резко пошел вниз! Пилот выключил мотор, перед ребятами промелькнули лица Джека Уэйна и еще какого то человека. Джек отчаянно махал им.

- Не заходите в дом! - крикнул он. Пилот дал полный газ, пытаясь снова набрать скорость но самолет клюнул носом, двигатель заглох.

- Он разобьется! - закричал Джо. В тот же миг ребята услышали страшный удар о землю и грохот покореженного металла!

 

Странные результаты

Опасаясь самого худшего, Фрэнк и Джо бежали по берегу речушки. Деревья кончились, и примерно в двухстах ярдах они увидели на пляже самолет. Нос его был задран вверх, одно крыло отвалилось.

Братья подбежали к разбившемуся самолету. Джек, очевидно, оставался все еще в кабине, а его спутника силой удара выбросило на землю. Он с трудом поднимался на ноги, сбрасывая покрывший его с ног до головы песок. Завидев ребят, он начал лихорадочно шарить рукой по земле.

- Наверное, ищет свой пистолет! - предупредил Фрэнк. - Надо его поскорее схватить!

Фрэнк, по видимому, не ошибся, потому что, как только ребята стали к нему приближаться, он, прекратив поиски, бросился наутек в лес. Джо хотел было за ним побежать, но Фрэнк, схватив его за руку, заставил обернуться. Фюзеляж самолета лизало пламя!

- К черту этого парня! Помогай вытаскивать Джека!

Правая часть самолета, из которой выбросило вооруженного бандита, была на самом верху. Открытая дверца болталась на петлях. Не обращая внимания на шипящие языки пламени, Фрэнк вскарабкался наверх. Джек, прижатый к контрольной колонке, лежал неподвижно.

«Он рисковал жизнью, чтобы нас спасти! - подумал Фрэнк. - Только бы он остался жив!»

Времени для осторожного обращения с раненым летчиком не было. Фрэнк старался как мог вытащить безжизненное тело. Наконец им удалось вынести его ногами вперед через дверной проем кабины, Пот катился с них градом, когда они, пошатываясь, торопливо отходили от самолета, унося летчика.

На безопасном расстоянии от горевшего самолета они уложили Джека на песок и еще раз взглянули на «Скайхэп пи Сэл». Пламя с грозным треском лизало самолет.

- Наверное, где то замкнуло, - сказал Джо.

- Этого мы никогда не узнаем, - пробормотал Фрэнк. - Как огонь дойдет до бензобака, он…

Не успел он договорить, как самолет превратился в огненный шар. Высоко в небо поднялся столб дыма и пламени.

- Успели вовремя! - дрожащим голосом произнес Джо.

Теперь ребята занялись Джеком Уэйном. Его лицо и рубашка были в крови, которая сочилась из раны на голове. Фрэнк пощупал пульс и наклонился, чтобы прослушать, бьется ли сердце.

- Слава богу! Он пока еще жив!

Джо оторвал полу рубашки, чтобы наложить повязку. К счастью, хотя волосы пилота слиплись от крови, сильное кровотечение, видимо, прекратилось.

Фрэнк вытер лицо пилота тряпкой, смочив ее водой. Джек зашевелился и открыл глаза. При виде склонившихся над ним Фрэнка и Джо он с облегчением улыбнулся.

- Слава богу, вы живы, - произнес он.

- Слава богу, что мы живы! - повторил Джо. Он удивленно посмотрел на брата.

- Наверное, что то связанное с домом, - сказал Фрэнк. - Ты хотел предупредить нас - правильно, Джек?

Их друг слегка кивнул.

- Я ждал там, с тем парнем… встречи с боссом. Затем он... ему сообщил по рации, что вы можете здесь появиться. В радиограмме говорилось, что надо устроить в доме ловушку… заложить взрывчатку… и смотаться.

- Подожди, давай все по порядку, - перебил его Фрэнк. - Ты полетел сюда, потому что Хирф предложил тебе вступить в банду?

И снова пилот кивнул.

- И твой самолет стоял в кустах, чтобы его никто не увидел?

- Правильно, - тихо сказал Джек. - Мы как раз должны были улететь, когда появилась ваша моторка. Барни… это тот парень, который был со мной... он сказал, что мы должны затаиться, пока вы не скроетесь из виду… затем подняться…

Голос Джека слабел. Фрэнк просил его ничего больше не говорить, но пилот, снова теряя сознание, его не слышал.

- Б барни держал меня под прицелом… Проверял, что я буду делать. Я мог предупредить вас только… Внезапно голова Джека склонилась на бок.

- Он снова потерял сознание, бедняга, - сказал Фрэнк, проверяя пульс,

- Он спас нам жизнь, Фрэнк, - тихо сказал Джо. - Мы бы залезли в этот пустой дом и взлетели на воздух, если бы Джек…

Глубокую тишину бухты внезапно рассек гулкий шум лодочного мотора. Ребята вскочили - их моторка уходила вниз по протоке! В ней сидел человек, которого при падении самолета выбросило из кабины - человек, которого Джек называл Барни.

- Пара идиотов! - яростно заорал Джо. - Пока мы здесь разговаривали, он сделал кружок по лесу и угнал нашу лодку!

Вернуть моторку никакой реальной возможности не было. Она уже набирала скорость и шла к выходу из залива.

- Лопухи, каких свет не видал! - стонал Фрэнк. - Мы завязли здесь, Джо! А Джеку нужна медицинская помощь!

Фотография карты осталась в лодке и никто из них не помнил, что представлял собой этот район суши, но Джо был уверен, что до ближайшей дороги, по крайней мере, миль десять.

- У нас две возможности, Джо, - серьезно сказал Фрэнк, - Сидеть здесь, пока в Бейпорте нас не хватятся и не начнут разыскивать, И вторая - один из нас пойдет искать дорогу, чтобы просить помощи у какой нибудь проезжающей машины.

Джо покачал головой.

- Это рискованно. Кто бы из нас ни пошел, может не выйти из лесу до наступления темноты. Но есть еще одна возможность, Фрэнк.

- Например.

- Попытаться влезть в дом, осторожно, так, чтобы не взорваться, и воспользоваться их радиопередатчиком.

- Ты прав! Мне не пришло это в голову. - Фрэнк потирал подбородок, раздумывая.

Обсуждению этого плана пришел конец, когда они увидели входящий в бухту небольшой катер. Фрэнк и Джо начали прыгать, кричать и размахивать руками, но вскоре поняли, что в их сигналах нет необходимости. Вероятно, пламя и дым от горящего самолета привлекли внимание капитана. Он подошел поближе к ребятам и, сложив руки рупором, крикнул: «Что случилось? Нужна помощь?»

- Очень нужна! - закричал Фрэнк. - Разбился самолет, пилот ранен! Мы застряли здесь! Довезете нас в Бейпорт?

- Еще бы! Конечно! - доброжелательно ответил капитан.

В обычных условиях ребята не рискнули бы тревожить человека в таком состоянии, как Джек. Но они понимали, что выбора нет. Использовав в качестве носилок брезент с катера, они донесли его по мелководью на руках и осторожно переложили на катер.

Мистер Уэбб, пожилой седовласый владелец катера, дал полный ход, и они начали выходить из бухты.

- К несчастью, ребята, у меня нет радиосвязи, а то бы я дал знать на пристани, и они там заранее вызвали бы «скорую».

- Мы и так вам благодарны, сэр, - ответил Фрэнк. - Если бы вы не подошли, не знаю, что бы и делали.

Перехватить украденную моторку уже, по видимому, было невозможно. Но когда они приближались к заливу, Джо показалось, что он ее видит, и он попросил у мистера Уэбба бинокль.

- Конечно, это он, голубчик! - сказал он некоторое время спустя, передавая бинокль Фрэнку. - Он идет в направлении «Си галл коув»!

Через несколько минут, после того как они пришвартовались, подъехала вызванная Фрэнком «скорая». Молодой врач оказал Джеку первую помощь. Затем раненого на носилках перенесли с катера в машину, и «скорая» с включенной сиреной, на полной скорости понеслась в больницу. За ней на своей машине следовали братья Харди.

Из больницы Фрэнк позвонил начальнику полиции Коллигу и во всех подробностях сообщил о происшедшем. Коллиг обещал немедленно послать полицейских для обезвреживания взрывного устройства и осмотра места. Он также обещал начать немедленный поиск украденной лодки.

- Между прочим, Фрэнк, - продолжал Коллиг, - сегодня днем мы проверили на детекторе лжи Тиффмана, посыльного и вахтера.

- И какой результат?

- Как ни невероятно, все трое вне подозрений. - В голосе Коллига слышалось раздражение и смущение. - Не знаю, что это был за фокус, но я уж доберусь до сути этого дела!

Затем Фрэнк позвонил в прокат лодок и объяснил, что случилось.

- Я уверен, что полиция ее найдет, - добавил он.

Спустя несколько минут из дежурного отделения вышел доктор.

- Состояние вашего друга удовлетворительное - переломов нет, - сообщил он ребятам. - Однако он все еще не пришел в сознание и, возможно, есть небольшое сотрясение мозга.

Братья с облегчением выслушали слова доктора - опасности для жизни Джека не было.

Было уже половина седьмого и им надо было ехать домой ужинать. Но Фрэнку пришла в голову одна мысль, и ему хотелось немедленно поговорить с ночным вахтером. Так что они позвонили домой и отправились в «Хейли билдинг».

- Чем могу служить, ребята? - приветствовал их Майк. - Все еще ищете следы того, что случилось здесь вчера вечером?

- Да, вроде, - ответил Фрэнк. - Я хотел бы задать вам несколько вопросов и точно установить, что именно произошло до появления посыльного и после его ухода.

- Давай, спрашивай!

Фрэнк внимательно следил, чтобы вахтер не упустил ни одной подробности вчерашнего вечера. Оказалось, что Майк не помнит точно, что именно происходило в два периода продолжительностью примерно в двадцать минут каждый - один в районе примерно семи часов, а другой что то около восьми сорока пяти.

- Наверно, я слегка задремал, - несколько смущенно признался вахтер. - Я помню, что оба раза как то вздрогнул, когда очнулся.

Выйдя из здания и садясь в машину, Джо заметил:

- Значит, он дважды терял сознание! Это тот же самый прием, который применялся во всех остальных кражах драгоценностей!

- И это подтверждает догадку отца. Джо, я знаю, как это произошло!

 

Загадка с тремя ответами

Когда машина отъехала от обочины, Джо, не скрывая нетерпения, взглянул на брата.

- Выкладывай свою теорию, Фрэнк!

- Как сказал Коллиг, проверки на детекторе лжи показывают, что все трое - вахтер, посыльный и мистер Тиффман - говорят правду.

- Ну и что?

- Поэтому мы можем предположить, что вахтер действительно поднял посыльного на лифте - но не на пятый этаж. И О'Баннион действительно доставил драгоценности - но не в контору Тиффмана.

- Постой минутку, - перебил Джо. - Если О'Баннион доставил драгоценности не в контору Тиффмана, то куда же?

- В контору на шестом этаже - или на четвертом.

- Откуда ты знаешь?

- Вахтер дважды как бы отключался. За это время кто то мог покопаться и в лифтовом пульте управления и заняться табличками на дверях.

Джо нахмурился.

- Значит, Майк считал, что он высаживает посыльного на пятом. А на самом деле на один этаж выше или ниже.

- Правильно.

- А разве можно так отрегулировать ход лифта, чтобы обмануть лифтера? - спросил Джо.

Фрэнк кивнул, затормозив на красный свет светофора.

- Я уверен, что можно, Джо. В этом лифте кнопочное управление и сплошные двери - это не какая нибудь старомодная клетка с ручным управлением. Хороший механик может, нажав кнопку, скажем, пятого этажа, остановить его на шестом, всего лишь заранее поменяв местами несколько проводов, - и человек в кабине ничего не заметит - если, конечно, не будет засекать время подъема.

- А как же тогда посыльный вызывал лифт, чтобы спуститься вниз?

- Тогда загорается лампочка на контрольной панели, - ответил Фрэнк. - Но, предположим, что кто то приложил руку к проводке. О'Баннион вызывает лифт с шестого, но зажигается кнопка пятого. Майк нажимает кнопку с цифрой пять - но лифт на самом деле идет на шестой, где ждет О'Баннион. И никто ничего не подозревает.

- Здорово придумано! - воскликнул Джо. - И таблички на дверях тоже подменили, правильно?

- Да, возможно, один из сообщников, чтобы провернуть все побыстрее. Двери там не застекленные, как обычно, когда на них написаны номера и фамилии. Металлические цифры и таблички с указанием фамилии на них привинчены.

- И поменять их совсем нетрудно, - согласился Джо. - Они заранее заготовили дубликаты таких табличек, как на пятом.

- И им не надо было менять все таблички, - добавил Фрэнк, сворачивая с Мейн стрит в жилой квартал Бейпорта. - Только на тех дверях, которые мог увидеть посыльный. И конечно, заменить цифру «шесть» на «пять».

- Без дураков, - сказал Джо. - Один из бандитов ждет вроде бы в конторе Тиффмана и забирает драгоценности. А когда посыльный уходит, они снова усыпляют вахтера и все восстанавливают.

- Все это так, - ответил Фрэнк. - Теперь вопрос заключается в том, как они проделывают эту штуковину с усыплением?

- Я уже думал об этом. Слушай, Фрэнк, это может быть тот случай, в котором как то участвует профессор Дарроу со своей научной работой.

- Ты хочешь сказать, что он в сговоре со Странгом?

- Может быть, - пожал плечами Джо. - Может, он мстит обществу, потому что никто не захотел финансировать его исследования, а может, ему запудрили мозги.

- Все может быть, - согласился Фрэнк. - Судя по тому, что рассказал нам декан Гиббс, он довольно странный. Фрэнк уже подъехал к дому и остановился.

- И вот еще что, Джо, - что значили те слова, которые ты слышал по телефону в туннеле?

- Про «исчезающий пол»? По моему, они относятся к операции в «Хейли билдинг».

- Это один из возможных случаев. Ведь на самом деле существует три «исчезающих пола»: пол с фальшивыми номерами в «Хейли билдинг» - раз. Откидывающийся, вымощенный плитками пол летнего домика - два. И третий - невидимый пол в кабинете особняка старого Перта.

- Загадка с тремя ответами! - хмыкнул Джо. Внезапно из боковой двери дома выглянула тетя Гертруда.

- Вы что ждете? Рассчитываете, что ужин вам подадут в машину? Все уже остыло!

- Виноваты, тетечка, - сказал Фрэнк. - Это - моя вина.

Мисс Харди ужасно хотелось узнать о том, как продвигается расследование. Она с вниманием слушала рассказ о поразительных событиях в «Тигровой пасти». И у нее, и у миссис Харди состояние Джека Уэйна вызвало большое беспокойство.

- Только бы не осталось никаких последствий, - сказала миссис Харди.

Они уже доедали десерт, когда появились Тони и Чет с новыми, еще более интересными известиями.

- Мы нашли катер под названием «Сикэт»! - выпалил Тони. - Как две капли похож на тот самый, с которого спускался напавший на Джо аквалангист!

- Где он сейчас? - спросил Фрэнк.

- В маленькой бухточке неподалеку от Шор роуд, - гордо сказал Чет.

Тетя Гертруда возмущенно произносила какие то слова, когда Фрэнк и Джо выскочили из за стола, не дожидаясь ее фирменного пирога. Они впрыгнули в свою машину и последовали за развалюхой Чета.

Сгущались сумерки, когда четверо друзей остановились неподалеку от бухты. Среди деревьев был запаркован старый, видавший виды двухместный закрытый автомобиль.

- Чей то с катера, - высказал предположение Тони. - Здесь вокруг нет никакого жилья.

- У меня есть идея, - сказал Джо. - Дай я сяду за руль, Фрэнк, а ты, Чет, припаркуйся в соседней лощине. Встретимся через несколько минут вон в той ивовой рощице на берегу бухты.

Все согласились, гадая, что он задумал. После того, как Джо развернулся и уехал, Чет припарковал свою машину и вместе с Фрэнком и Тони стал спускаться вниз к бухте.

Спрятавшись среди ив, они принялись осматривать водное пространство. В сгустившихся сумерках катер безмолвно стоял на якоре, к борту его была привязана шлюпка. В бортовых иллюминаторах виднелся слабый мерцающий свет.

Прошло минут десять. Наконец появился Джо.

- Я взял отцовский радиомаяк, - объяснил он, - и прикрепил его к оси того двухместного автомобиля, так что он от нас не уйдет.

- Блестящая идея, - одобрительно произнес Фрэнк.

Прошло еще несколько минут. Свет на катере погас. Вскоре из кабины появилась какая то неясная фигура, но в наступившей темноте разглядеть черты лица человека уже было невозможно. Он воровато огляделся, затем спустился в шлюпку и начал грести к берегу.

- Явно трусит и чего то боится, - прошептал Тони.

- Наверняка не хозяин, - высказал предположение Фрэнк. - Держу пари, он не имел права залезать на катер.

Человек пересек бухту, привязал лодку к дереву и стал подниматься на холм.

- Это его машина стоит среди деревьев, - возбужденно пробормотал Джо.

Ребята поспешили к своим машинам. Джо запарковался в рощице, рядом с развалюхой Чета. Послышался шум включенного мотора, и мгновение спустя двухместная машина проехала мимо них. Джо включил приемное устройство радиомаяка и из динамика раздалось непрерывное низкое жужжание.

- О'кей, поехали! - сказал он Фрэнку.

Развернувшись, они выскочили на дорогу. За ними следовала развалюха Чета. Фрэнк включил малый свет и держался от двухместной машины на порядочном расстоянии. Обогнув Бейпорт, она свернула на ту же дорогу, что и черная спортивная машина три дня назад. Джо следил за ее движением, манипулируя контурной антенной.

- Она идет к особняку Перта! - воскликнул Джо. Внезапное затухание сигнала означало, что преследуемая машина сделала поворот.

Ребята съехали с шоссе и остановились, чтобы себя не выдать. Выждав несколько минут, они тоже свернули на грунтовую дорогу. Поставив машины в кустах, они начали разыскивать двухместный автомобиль. Фрэнк вскоре его нашел - он стоял немного дальше вниз по дороге, наполовину скрытый кустами,

- Похоже, что он сам боится себя обнаружить, - заметил Тони,

- Наверняка он не из банды Странга, - согласился Фрэнк, когда Джо записывал номер машины.

- Как же мы его найдем? - спросил Чет.

- У нас же есть глаза, вот и будем ими пользоваться, - ответил Джо.

Четверо друзей пошли по холму вверх. Внезапное кровожадное рычанье, от которого леденеет кровь, заставило их броситься назад. Фрэнку пришлось зажать рукой Чету рот, чтобы толстяк не закричал.

- Спокойно, дружок! Это механическая собака - отпугивать таких, как мы.

Чет судорожно глотнул слюну, когда страшная, с огненными глазами собака снова зарычала.

- Одного ей удалось отпугнуть! - заявил толстяк, направляясь обратно. Фрэнк кое как успокоил его, и они пошли дальше. Тони и Чет остались в тени, а Фрэнк и Джо направились к дому. Только они дошли до крыльца, как из кустов, где сидели Тони и Чет, раздалось приглушенное «ш ш ш!». Они обернулись.

К дому двигался белый призрак.

- Ускользающий призрак! - только и успел произнести Джо.

Ребята бросились ему навстречу, но призрачная фигура, заметив их приближение, пустилась наутек.

- У этого привидения, должно быть, глаза на затылке, - зло воскликнул Джо, продолжая бежать.

Призрак вскоре исчез за деревьями. Фрэнка вдруг осенило. Он бросился назад к двухместному автомобилю и спрятался в кустарнике. Вскоре из темноты появилась белая фигура. Она подошла к машине и распахнула дверцу. Но не успел призрак сесть в машину, как Фрэнк навалился на него всем телом! Привидение отчаянно сопротивлялось, но в конце концов Фрэнку вместе с подоспевшими Четом и Джо все же удалось прижать его к машине.

- Довольно упитанное привидение! - заметил Чет.

- Не упитаннее тебя, - ехидно отозвался Джо. - Но кое что под этим саваном, кажется, есть!

- Давайте ка на него посмотрим, - решительно проговорил Фрэнк и сдернул капюшон с головы «призрака».

 

Еще один призрак

Чет даже присвистнул от удивления, когда Тони осветил фонариком лицо «призрака».

- Это же тот самый ненормальный, которого мы подобрали пару дней назад!

- И тот самый вор, который украл у Айолы и Кэлли аметист! - добавил Фрэнк.

Мужчина щурился под светом фонарика Тони.

- Ну ладно, ребята, - жалобно бормотал он, - я же ничего такого не сделал… пошутил просто… разыграть вас хотел,..

- Хороши шуточки, - холодно заметил Тони.

- А с аметистом - это что, тоже розыгрыш? - вставил Чет.

Незнакомец побледнел.

- Пожалуйста, простите меня… Ну да, это я поджег мазут и выкрал у вас камень… - Он нервно провел языком по губам. - Но я просто не мог поступить иначе! Этот аметист по праву принадлежит мне!

Ребята слушали его с недоумением.

- Каким же это образом он «принадлежит вам»? - спросил Джо.

Пленник смутился - отвечать ему явно не хотелось.

- Так… получилось, - уклончиво пробормотал он. - А то, что вам надо, - здесь, лежит в моем правом кармане.

Засунув руку в карман его белого одеяния, Джо извлек оттуда фиолетовый камень.

- Наш аметист! - воскликнул Чет.

- Вы все еще не ответили на вопрос моего брата, - холодно напомнил Фрэнк. - Почему вы сказали, что этот аметист принадлежит вам?

Пленник смотрел на ребят затравленно, как попавшее в западню животное.

- Сказал же я вам - так вышло! - огрызнулся он. - Как будто я не знаю, чего вы добиваетесь! Хотите, чтобы я рассказал вам, где искать камешки!..

- Ну, хватит орать, - оборвал его Фрэнк. - Не знаю, что ты имеешь в виду, но лучше выкладывай все по порядку, не то я вызову полицию!

- Ох, нет! Прошу вас! - испугался незнакомец. - Мне сейчас никак нельзя в тюрьму - мне столько еще надо сделать! Я все вам объясню, честное слово!

- Вот и объясни сначала, какое отношение ты имеешь к этому аметисту. А потом расскажешь, что ты делал здесь, да еще в таком идиотском наряде.

- Ну что ж… - незнакомец глубоко вздохнул, словно собираясь с силами. - Меня зовут Карл Ниланд младший. Много лет назад мой отец обнаружил поблизости от Бейпорта месторождение аметистов. Он пошел к старому Джерому Перту и попросил одолжить ему денег для разработки месторождения. Они даже подписали соглашение о сотрудничестве. Но этот мерзавец обманул отца!

- Каким образом? - спросил Фрэнк.

- Перт купил этот участок, а потом начал водить отца за нос - говорил, что ждет, что скажут геологи. В конце концов, отцу надоели его обещания, он вспылил и сказал старику все, что о нем думал. Тогда Перт приказал не пускать отца в дом. А еще раньше этот мерзавец долго издевался над отцом, говорил, что документы о сотрудничестве и аметисты, которые мой отец ему принес, он спрятал неподалеку от дома в таком месте, где каждый может их взять, но что у отца не хватит мозгов их найти.

- Ну и тип! Действительно, змея подколодная! - воскликнул Тони.

- Самая настоящая гадина, и получил он по заслугам. После этой ссоры ему стало плохо, и на следующий день он отправился на тот свет.

- А когда решался вопрос о наследстве старика, разве этих документов не нашли? - вставил Фрэнк.

- Нет. Адвокаты утверждали, что среди имущества Перта ни документов, ни аметистов не было. После этого отец довольно долго продолжал тайно вести поиски, но так ничего и не нашел.

Джо щелкнул пальцами.

- Так вот, значит, что за призрак бродил по ночам вокруг дома!

- Да. Он искал тайник и в ту ночь, когда погиб племянник старого Перта. Это и навело отца на мысль нарядиться привидением. Он решил, что слухи о призраке отпугнут новых жильцов и он сможет спокойно отыскать тайник. Но у него так ничего и не вышло.

- По крайней мере, всех потенциальных жильцов он распугал, - улыбнулся Чет. - А теперь вы решили последовать его примеру?

Ниланд виновато кивнул.

- На днях, когда я искал тайник, меня ударило током. Тогда то вы меня и обнаружили. Пришлось мне тоже прикинуться привидением…

- Но почему вы только сейчас, через столько лет, начали поиски? - спросил Джо.

- Когда Перт обманул моего отца, я был еще ребенком (и жил в другом штате, у родственников. А недавно мне в руки попал отцовский дневник, и я узнал из него всю эту историю. Моя жена тяжело больна, мне надо оплачивать больничные счета, я оказался в долгах… Вот я и решил отправиться в Бейпорт на поиски документов - и о месторождении аметистов, и о сотрудничестве отца с Пертом.

- Хрустальная мечта! - вздохнул Фрэнк,

- Так оно и есть. Но пока это единственное, чем я могу похвастаться. - Он сунул руку в карман и вытащил дюжину маленьких металлических дисков. На каждом из них был изображен дракон и фиалка у него над головой!

- Талисманы старого Перта! - воскликнул Джо. - Мы нашли один такой возле особняка - это вы, наверное, обронили?

- Вполне может быть, - согласился Ниланд.

- А что означают эти изображения? - с любопытством спросил Фрэнк.

- Понятия не имею, - признался Ниланд и добавил: - Для меня дракон - это Перт, а фиалка - символ прекрасных фиолетовых камней, которые он подло отнял у моего отца.

Джо нахмурился.

- А документ о сотрудничестве был составлен только в одном экземпляре?

- Разумеется. Перт был ловким мошенником. А мой отец слепо доверил ему и не настаивал, чтобы документы были составлены в двух экземплярах.

- Тогда почему Перт просто напросто не уничтожил договор?

- Потому что он пользовался им как приманкой, чтобы отец не пытался ничего предпринимать, Отец был нужен Перту: ведь это не первое месторождение, которое он открыл, и старик рассчитывал, что так пойдет и дальше. Даже после ссоры с отцом Перт сохранил соглашение - только для того, чтобы дразнить отца, издеваться над ним.

- И вы не знаете, где находится месторождение? - спросил Джо,

Ниланд удрученно покачал головой.

- Нет. У Перта были огромные земельные владения, но после его смерти все они были распроданы. А в дневнике об этом ничего не сказано. Вот почему я пошел вслед за теми двумя девушками, случайно подслушав их разговор с ювелиром. Я надеялся, что они выведут меня на месторождение.

- А что вы делали сегодня вечером на катере? - вмешался Тони.

Ниланд пожал плечами.

- Просто у меня возникли подозрения. Люди, которые сейчас живут в особняке, - какие то странные. Сегодня днем двух из них я видел в городе и слышал, как они произнесли слово «аметист». Я испугался, что они нашли документы, и решил проследить за одним из них. Он привел меня к катеру, а когда ушел, я залез туда. Только зря потратил время - ничего я там не нашел.

Плечи Ниланда опустились. Чуть не плача, он рассказывал ребятам о больной жене и о долгах, которые доводили его до отчаяния, умоляя не сдавать его в полицию. Ребята, совсем смутившись, растерянно смотрели друг на друга. В конце концов, они решили оставить этот вопрос на усмотрение мистера Харди.

Вдруг в верхнем окне особняка загорелся свет.

- Это же то самое окно, где мы видели похожего на Дарроу человека! - воскликнул Джо. Фрэнк, давай останемся, может, мы снова его увидим!

Фрэнк взглянул на Чета и Тони.

- Вы можете отвезти Ниланда к нам домой и покараулить его до приезда отца? Он должен вернуться сегодня ночью.

- Конечно. Я предупрежу своих, - кивнул Тони.

- О чем речь! - подхватил Чет и с надеждой в голосе прибавил: - Может, тетя Гертруда нас чем нибудь угостит…

Ниланд с готовностью согласился поехать с Четом и Тони, пообещав не выкидывать по дороге никаких фокусов. Ребята связали ему руки, и все трое укатили на машине Чета.

- Странный человек, но, кажется, говорит правду, - задумчиво проговорил Фрэнк. - Похоже, жизнь здорово его потрепала.

Братья снова стали подниматься на холм. Осторожно пробираясь между деревьев, они приближались к дому.

Внезапно тишину прорезал жуткий вопль, раздавшийся где то совсем рядом с ними. Затем последовал еще один послабее, и, наконец, прозвучал уже знакомый ребятам хриплый стон: «Пол!..»

Фрэнк и Джо застыли.

- Это какой то хитрый трюк! - прошептал Фрэнк, и они двинулись дальше.

Они уже подходили к дому, как вдруг… Ребята похолодели от неожиданности - из под земли навстречу им поднималась белая светящаяся фигура!

- Одно привидение мы уже поймали, - прошептал Джо.

- Это - чучело, Джо… Это наверняка чучело! - Фрэнк, словно завороженный, с ужасом смотрел на фигуру.

А она, колтыхаясь, медленно приближалась к ним!

Усилием воли преодолев страх, братья двинулись вперед и с двух сторон схватили призрак. Почувствовав под белым одеянием металлический каркас, Джо облегченно вздохнул. Призрак оказался всего лишь фосфоресцирующей белой тряпкой, натянутой на железный скелет!

- Это же просто пугало, Фрэнк! Мы на что то наступили, и оно заработало.

- Точно. Оно на колесиках, и ветер понес его в нашу сторону!

Они подошли к дому и, остановившись в тени деревьев, всмотрелись в освещенное окно. В комнате стояли полки с пузырьками и пробирками и какие то приборы.

- Лаборатория! - прошептал Джо.

Из зашторенных окон первого этажа доносилась громкая танцевальная музыка.

Вдруг в окне верхнего этажа появился человек - лысый, в очках, с раскрытой книгой в руках.

- Это он! - воскликнул Фрэнк.

- Точно, Дарроу! - шепнул Джо. - Вот бы с ним поговорить!

- Куда уж там, если здесь Странг со своей бандой. Во всяком случае, то, что нам надо, мы увидели. Поедем домой и будем ждать отца.

Братья повернули обратно и направились к своей машине. Пройдя несколько шагов, они снова услышали знакомые крики.

- Стой, - тихо сказал Фрэнк. - Где то здесь должен быть тот плиточный пол. Ты заметил, что крики всегда раздаются примерно в этом месте?

Ребята осторожно водили лучами фонариков по земле. Вдруг фонарик Джо высветил торчащий из травы небольшой металлический предмет.

- Так и есть, Фрэнк! Это датчик - инфракрасный, наверное; он включает запись на пленке, когда кто нибудь проходит мимо.

Джо подошел поближе, чтобы получше рассмотреть устройство. Снова раздался крик! От неожиданности Джо попятился и задел ногой какой то камень.

В этот же момент Фрэнк испуганно закричал: земля провалилась у него под ногами, и он полетел вниз!

- Вход в туннель! - воскликнул Джо. - Я толкнул камень ногой - так же было и прошлой ночью. Он открывает вход снаружи.

- Верно. Посмотри ка, они замаскировали его ветками и дерном! - Фрэнк посветил фонариком в глубь туннеля. - А вдруг этим путем можно попасть в дом, минуя Странга и его дружков, и поговорить с профессором Дарроу?

Джо прыгнул вниз к Фрэнку.

- Я - за! Давай выясним, куда ведет этот туннель!

 

Странная машина

Честно говоря, Фрэнк высказал это предположение чисто теоретически и проверять его не собирался. Но волнение брата передалось и ему: в самом деле, ведь перед ними была уникальная возможность проникнуть прямо в бандитское логово!

- О'кей. Пошли, Джо!

И они зашагали по туннелю. Фрэнк шел впереди, рассекая темноту желтым светом фонарика.

- Осторожнее, не задень телефон! - предупредил Джо. - Нам только не хватает еще одного разговора с приятелем Уэкси!

Пройдя по выложенному кирпичом туннелю метров тридцать, они уперлись в массивную дверь. Она была закрыта, но легко открылась, как только Фрэнк повернул шарообразную ручку.

- Она, наверное, открывается автоматически, когда опускается вымощенный плитками пол, - прошептал он.

- А телефон тогда зачем? Фрэнк пожал плечами,

- Ну, может, для связи с домом, когда тут кто нибудь скрывается… Или, скажем, здесь стоит наблюдатель и сообщает о том, что делается вокруг.

Ребята посветили вокруг себя фонариками.

- Кажется, мы в подвале, - тихо проговорил Джо.

В огромном помещении было сыро, пахло плесенью. На цементном полу стоял ларь для угля, рядом с ним совершенно новый на вид кондиционер; закопченный очаг был окутан паутиной. В дальнем углу находилась ведущая наверх лестница.

- Может, не стоит рисковать? - повернулся Фрэнк к брату. - Вернемся, и дело с концом?

- Ты с ума сошел?! Упустить такой шанс поговорить с профессором Дарроу?

Ребята осторожно подошли к лестнице и на цыпочках начали подниматься. Лестница привела их в кухню. Они стали подниматься дальше: ступеньки скрипели у них под ногами, но, к счастью, гремевшая на первом этаже музыка заглушала звук шагов.

Поднявшись на второй этаж, они оказались в коридоре. Здесь было тихо и темно, и только из под одной двери выбивалась узкая полоска света. Ребята остановились.

- По моему, это лаборатория, - прошептал Фрэнк.

- Сейчас проверим, - тихо отозвался Джо.

Фрэнк осторожно приоткрыл дверь, и братья увидели профессора Дарроу, который рассматривал пробирку с какой то цветной жидкостью… Вдруг он оглянулся и, увидев ребят, так сильно вздрогнул, что жидкость выплеснулась из пробирки на стол.

- Профессор Дарроу? - спросил Фрэнк. Джо тихо закрыл за собой дверь.

Рука ученого дрожала, когда он ставил пробирку в ячейку подставки. Не мигая, он смотрел на ребят полными страха глазами.

- Кто вы такие? Что вам нужно? - выкрикнул он дрожащим голосом.

- Мы - Фрэнк и Джо Харди, сэр, - ответил Фрэнк. - Сыновья Фентона Харди.

Он предполагал, что эксперту по расследованию преступлений фамилия их отца должна быть известна. Но Дарроу продолжал смотреть на них все тем же остановившимся взглядом.

- Наш отец - частный детектив, - пояснил Джо. - Возможно, вы о нем слышали.

- Возможно. - Глаза ученого словно буравчики сверлили ребят. На нем был белый лабораторный халат, венчик редких седых волос окаймлял лысину. - Что вам здесь надо?

- Декан Гиббс из Западного университета попросил нас разыскать вас и… - начал Фрэнк.

- Он вас попросил!.. Значит, вы пришли сюда шпионить?

- Это неправда! - воскликнул Фрэнк.

- Декан прислал, нам телеграмму. Вас разыскивает ваша сестра, - быстро вставил Джо. - Она просила вас с ней связаться. Она беспокоится, потому что…

Джо остановился на полуслове: рука профессора потянулась к какому то странному, похожему на круглый рефлектор прибору, стоявшему на лабораторном столе.

- Фрэнк! Осторожно!..

В мгновение ока Джо отскочил к двери. Но Фрэнк не успел среагировать, и, когда из прибора хлынул слепящий свет и залил всю комнату, юноша оцепенел и замер, как статуя. У него отключилось сознание!

Шнур от прибора тянулся к розетке в стене. Прежде чем Дарроу успел навести прибор на него, Джо выдернул вилку.

- На помощь! На помощь! - закричал профессор.

Джо в отчаянии озирался. Музыка внизу умолкла, и на лестнице послышался топот.

«Странг со своей шайкой! - понял Джо. - Надо бежать! Но куда?..»

В этот момент Дарроу бросился к нему и попытался скрутить ему руки. Джо вырвался и с такой силой оттолкнул профессора, что тот отлетел назад и, ударившись об угол лабораторного стола, упал, сопровождаемый каскадом пробирок, реторт и приборов.

Быстрее молнии Джо выскочил в соседнюю комнату и захлопнул за собой дверь. Странг и его подручные уже вбегали в лабораторию.

- Туда! - крикнул Дарроу, указывая на дверь, за которой скрылся Джо.

Бандиты бросились в погоню, но Джо уже успел спрятаться в оконной нише, за тяжелыми темно красными портьерами.

Несколько минут спустя Странг, возвращаясь в лабораторию, прошел мимо скрытого за портьерой Джо. Через открытую дверь юный детектив слышал его разговор с профессором.

- Знаю я этого парня, - говорил Странг, очевидно имея в виду Фрэнка. - Эти двое - сыновья одного очень ловкого шпиона, которого специально заслали в Бейпорт, чтобы выкрасть ваше изобретение.

- Так я и знал!.. - воскликнул Дарроу. - Значит, это неправда, что они имеют какое то отношение к Фентону Харли?

- Вранье чистой воды! Откровенно говоря, Харди сейчас состоит у меня на службе - отвечает за вашу безопасность и сохранность вашего изобретения. - Голос Странга звучал твердо и убедительно. - Не беспокойтесь, профессор! Сейчас мы изловим второго и сдадим обоих в ФБР.

- Будем надеяться! - Дарроу тяжело вздохнул. - Какой же я несчастный человек! Сначала университетское начальство и завистливые коллеги помешали мне получить деньги на исследования, теперь за мной охотятся какие то шпионы…

- Кстати, а когда этот мальчишка придет в себя?

- Я дал ему самую маленькую дозу. Он очнется, когда…

Тут слова профессора заглушил пронзительный сигнал тревоги, доносившийся с первого этажа. Странг и Дарроу выбежали из лаборатории.

Как только их шаги затихли в отдалении, Джо выскочил из за портьеры и бросился в лабораторию. Фрэнк все еще стоял неподвижно. Джо налил в лабораторный стакан воды из крана и плеснул в лицо брату. Фрэнк слегка вздрогнул.

- Фрэнк! Фрэнк, ты слышишь меня?

Джо тряс брата, хлопал его по щекам, пока тот не начал понемногу приходить в себя. Однако вспомнить, что с ним произошло, Фрэнк так и не смог.

- Странг убедил профессора, что его преследуют шпионы - мы в том числе, - торопливо рассказывал ему Джо. - Только что они услышали какой то сигнал и побежали вниз.

- Знаешь, меня, наверное, парализовали тем же прибором, что и охранника в «Хейли билдинг»!

- Надо выбраться отсюда! - перебил его Джо. - Дарроу вбил себе в голову, что мы намерены его похитить.'- Подожди секунду, Джо! Что это за тревога внизу? Может, это полиция или даже отец?

- Может быть, - согласился Джо. - Давай посмотрим!

Выбравшись на парадную лестницу братья остановились и попытались по голосам определить, что происходит внизу.

- Ну вот, идут! - говорил Странг. - Вроде поймали. Это из за него включилась сигнализация!

Фрэнк и Джо перегнулись через перила и заглянули в холл. Они увидели Странга и профессора Дарроу, стоящих возле входной двери. Вскоре появились трое подручных Странга, которые под дулом пистолета вели какого то крупного, коротко стриженного мужчину в яркой клетчатой куртке.

- Дьюк Мейкин! - изумленно прошептал Джо.

- Никаких следов того парня, босс, - сообщил человек с пистолетом. - Зато мы схватили Мейкина - вынюхивал что то возле дома.

- Молодец, Барни! - одобрительно проговорил Странг.

- Барни - это тот, что был с Джеком Уэйном в «Тигровой пасти»! - шепнул Фрэнк на ухо Джо.

Самоуверенная физиономия Дьюка Мейкина, видимо, взбесила Странга.

- Я ведь предупреждал тебя, Мейкин, чтоб ты не действовал мне на нервы! - рявкнул он. Мейкин презрительно рассмеялся.

- А я предупреждал тебя, Странг, что по драгоценностям мы с тобой работаем на равных.

- Лучше не лезь в мои дела, Мейкин, а не то тебе не поздоровится!

Мейкин снова засмеялся.

- Сначала тебе не поздоровится. Ты знаешь, что Фентон Харди у тебя на хвосте? Это я навел его на «Хейди билдинг». Слышал, болваны трепались, что вы собираетесь обработать контору Тиффмана. И так будет каждый раз, пока я не буду получать долю от каждого твоего ограбления. И еще я хочу знать, что это за штука, которой ты усыпляешь охранников.

- О чем он говорит? - с удивлением спросил профессор Дарроу. - Что значит - «после каждого твоего ограбления»?

- Идите в свою лабораторию, профессор! - резко ответил Странг. - Это еще один агент, который пытается навесить вам лапшу на уши, Я с ним сам разберусь!

Дарроу послушно начал подниматься по лестнице, но на лице его застыла неуверенность. Фрэнк и Джо шмыгнули за угол; не заметив их, Дарроу вошел в лабораторию.

Тем временем Мейкин продолжал спорить со Странгом.

- Учти, Странг, я не шучу!

- Заткнись! - взорвался Странг, - Да, в аэропорту тебе удалось вырубить Уэкси и заграбастать аметисты. Но это был твой последний трюк, Мейкин! Отведите ка его в комнату для гостей, ребята. Я навещу его, как только мы разыщем второго мальчишку!

Мейкина увели. Фрэнк и Джо стали осторожно спускаться с лестницы, рассчитывая ускользнуть через парадную дверь.

Внезапно сверху раздался крик Дарроу:

- Парень исчез!

Разъяренный Странг снова влетел в холл и бросился к лестнице. Юные сыщики оказались лицом к лицу с бандитом!

 

Тайник

Перепрыгивая через две ступеньки, Фрэнк и Джо взлетели обратно на второй этаж и бросились направо по коридору. Странг бежал за ними, на ходу созывая своих подручных.

Выбрав наугад какую то дверь, ребята вбежали внутрь и захлопнули за собой дверь. Перед ними открылась новая анфилада комнат.

- Ну и лабиринт! - переводя на бегу дыхание, проговорил Фрэнк. - Спасибо Перту, что он построил такой странный дом!

Топот шагов преследователей доносился отовсюду, словно шайка Странга решила их окружить. Но особняк старого Перта оказался в самом деле огромным, и ребятам удалось добраться до задней лестницы и спуститься на первый этаж незамеченными. Джо рванул дверь, ведущую на террасу, но она была заперта. Теперь их единственной надеждой оставался туннель.

Возле лестницы, ведущей в подвал, ребята наткнулись на Эла Хирфа, который как раз выходил из туннеля. С криком он бросился на них, и братьям пришлось снова отступить к лестнице. По дороге Фрэнк схватил контейнер для мусора и швырнул его в лестничный пролет. Через секунду раздался страшный грохот - это Хирф, столкнувшись с контейнером, покатился вниз по ступенькам.

Фрэнк и Джо мчались через боковой холл в парадную часть дома. Сверху до них доносились сердитые команды Странга. Кто то уже топал по парадной лестнице, отрезая возможность бегства через парадную дверь.

- Сюда! - шепнул Фрэнк, останавливаясь у двери слева. Он повернул дверную ручку, и братья проскользнули внутрь, прошли маленький коридор, открыли еще одну дверь и оказались в довольно большой комнате.

Не прошло и нескольких секунд, как дверь снова распахнулась. Ноэль Странг щелкнул выключателем и торопливо оглядел комнату.

- Все таки они смылись через парадную дверь! - бросил он кому то в коридоре. Свет снова погас, дверь закрылась, и звуки шагов постепенно затихли.

Фрэнк и Джо вышли из за портьеры. Включать фонарики было опасно, но постепенно их глаза привыкли в темноте,

- Это же комната Джерома Перта! - воскликнул Фрэнк. - Та самая, которую мы видели в окно.

- Но сейчас пол здесь вполне нормальный. Фрэнк хмурился, оглядывая комнату.

- Джо, ты не замечаешь ничего необычного?

- Нет. А что?

Кроме стула возле письменного стола, вся мебель, даже кресла, была расставлена вдоль стен.

- Действительно, странно. Что бы это значило!

- Я думаю, мебель просто привинчена к стенам.

Фрэнк попытался сдвинуть сначала кресло, затем письменный стол и шкаф. Ни один из этих предметов даже не шелохнулся!

- Ну, теперь понятно, - заметил он, - почему мебель как бы висела в воздухе, когда в комнате не было пола.

- Не было пола? - повторил Джо, внимательно осматривая место, где спинка кровати вплотную подходила к стене. - Ты думаешь, пол в этой комнате действительно исчезает?

Оборачиваясь к Фрэнку, Джо случайно задел локтем декоративную резьбу на стенной панели. Братья ахнули - пол у них под ногами пошел вниз!

- Что ты сделал, Джо? - воскликнул Фрэнк.

- Убей меня, не знаю! Кажется, задел рукой стенку где то возле выключателя. Наверное, там потайная кнопка или еще что нибудь в этом роде…

К этому времени пол, как кабина лифта, опустился до уровня подвала, унося с собой ребят и стул, стоявший возле письменного стола. В нос ребятам ударил знакомый запах сырости.

Фрэнк посветил фонариком по стенам. Справа, точно под окном комнаты Перта, была деревянная дверь.

- Вход в туннель! - прошептал Джо.

- Ты говоришь, в комнате возле кровати есть выключатель? - спросил Фрэнк. - Тогда я, кажется, понял, как погиб племянник Перта!

- Как?!

- Помнишь, ведь он поселился в доме всего за несколько дней до своей смерти и, наверное, еще не успел узнать про исчезающий пол.

- Неужели его не удивило, что мебель в комнате привинчена к стенам?

- Может, и удивило, если он вообще это заметил. Но дядя его был человек со странностями. А слуги, судя по всему, тоже не знали секрета этой комнаты.

- Конечно, не знали, а то всему городу было б известно, - согласился Джо. - Но интересно, как это они ни разу случайно не дотронулись до выключателя - например, когда убирали в комнате?

- Я думаю, старик Перт просто запретил им притрагиваться к панелям.

- Ну, а дальше?

- Мы знаем, что в ту ночь, когда умер Кларенс Перт, отец Ниланда бродил возле особняка. Ведь могло так случиться, что он, скажем, наступил на какую нибудь ветку, и Кларенс проснулся?

- Могло, - кивнул Джо. - И что дальше?

- А дальше то, что племянник нащупывает в темноте выключатель и случайно нажимает потайную кнопку, которая опускает пол. Но он этого не знает.

- Понял! - воскликнул Джо. - Пол начинает опускаться, но мебель остается на своих местах, и он ничего не подозревает!

- Правильно. Бедняга вскакивает с кровати, падает в подвал и проламывает себе череп! А потом слуги, прибежавшие на его крик, открыли дверь и автоматически включили механизм, который поднимает пол. Поэтому они не нашли в комнате ничего необычного!

- Точно! - кивнул Джо. - Слушай, а если Перт был в комнате и ему было нужно поднять пол - как же тогда?

- Очень просто. Скорее всего, у него был таймер, который через определенное время автоматически поднимал пол, Даже если дверь оставалась закрытой.

- Это же надо - так оборудовать запасной выход! Правда, что ему оставалось делать, если он постоянно боялся за свою жизнь…

- Конечно! А так, если бы даже кто нибудь из обманутых Пертом пробрался в дом, чтобы ему отомстить, то Перт в любую минуту мог опустить пол и скрыться через туннель.

Мститель входит - а в комнате никого нет, окна заперты изнутри, и никаких следов старика Перта!

- Фрэнк, клянусь, мы раскрыли тайну! - взволнованно произнес Джо, - Все сходится - даже последние слова умирающего. Помнишь, он прошептал: «Пол…» - наверное, хотел рассказать слугам, что с ним произошло.

- Смотри, пол поднимается! - крикнул вдруг Фрэнк. - В туннель, скорее!

Ребята выскочили в туннель и побежали по выложенному кирпичом проходу. До знакомого выхода оставалось уже совсем немного. Вдруг Фрэнк остановился.

- Стой, Джо! Здесь выходить опасно!

- Почему?

- Странг знает, что мы проникли в дом через туннель. Джо тихонько присвистнул.

- Значит, они могли поставить у выхода своего человека! - Он задумался, прикидывая возможные варианты. - В темноте мы его и не увидим. А если включим фонарики - выдадим себя!

Они решили, что риск слишком велик,

- Я - за то, чтобы вернуться в подвал и попробовать уговорить профессора Дарроу нам помочь, - сказал Фрэнк.

- Но он же нас выдал! - возразил Джо. - И еще кричал Странгу, что ты исчез из лаборатории.

- Правильно. Но мы застали его врасплох, - возразил Фрэнк. - А помнишь, какое у него было лицо, когда он поднимался по лестнице? По моему, он с тех пор многое передумал.

- Кажется, другого выхода у нас нет, - вздохнул Джо. Вдруг он прищурился. - Слушай, Фрэнк! Взгляни ка на этот кирпич, который чуть темнее остальных!

- А что там такого?

- Мне кажется, цемент вокруг него лежит неплотно, - нетерпеливо проговорил Джо. - Помнишь, Ниланд говорил, что старик Перт спрятал документы не в доме, а в таком месте, которое доступно каждому!

Фрэнк взволнованно посмотрел на брата.

- Дай ка мне нож!

Лезвие перочинного ножа легко вошло в промежуток между кирпичами, и через минуту Фрэнк вытащил кирпич из стены. За ним была глубокая ниша, битком набитая бумагами и небольшими холщовыми мешочками!

Фрэнк доставал их один за другим. В мешочках лежали драгоценные камни - граненые и неграненые; здесь были бриллианты, изумруды, рубины, сапфиры…

Были тут и акции, облигации займов и самые разные контракты. И среди них - договор о сотрудничестве между Пертом и Карлом Ниландом и карта месторождения аметистов, подписанная Ниландом.

- Вот это да! - пробормотал Джо. - Как ты думаешь, это все принадлежало Перту? И Странг, как считает Карл Ниланд младший, обнаружил этот тайник?

- Ниланд прав. Странг его нашел и прятал там свою добычу - выжидал, пока не уляжется шум после ограбления. Вот на этом мешочке с бриллиантами есть ярлык: доставить Полу Тиффману.

- Теперь я понимаю, о каких аметистах говорил Странг. Это были камни старого Ниланда, - рассуждал Джо. - Странг нашел их и решил продать - они ведь не значились в розыске, - а Мейкин украл их у него из машины.

Часть найденного ребята распихали по карманам, а что не поместилось, засунули под рубашки. Прихватив еще договор Перта с Ниландом, они пошли по туннелю обратно.

В доме стояла тишина - видимо, бандиты решили поискать их в саду. Ребята на цыпочках поднялись по задней лестнице на второй этаж и, пройдя по коридору, вошли в лабораторию.

Профессор Дарроу сидел за лабораторным столом, обхватив голову руками. Увидев ребят, он вздрогнул. Лицо его было бледным, измученным, но спокойным, он не проявлял никаких признаков враждебности и не пытался позвать на помощь,

- Вы действительно сыновья Фентона Харди? - спросил он. - Только не надо показывать мне документы… их так легко подделать. Сейчас главное, что я вам верю.

- Вам, наверно, открыли глаза слова Дьюка Мейкина, - спокойно заметил Фрэнк. Дарроу молча кивнул.

- Я был наивным идиотом. Странг убедил меня, что будет финансировать мою работу ради той пользы, которую она принесет обществу. А оказывается, ему нужно было только заполучить для своих грязных делишек мои парализующие лучи!

- Если вам нужны еще какие то доказательства, - добавил Фрэнк, - мы можем показать вам тайник, где он прятал награбленные драгоценности.

- Самое главное сейчас, - подхватил Джо, - это вызвать отца и полицию. Можно от вас позвонить? Дарроу снова кивнул:

- Конечно, звони.

Джо поднял телефонную трубку и начал набирать номер. Внезапно из трубки раздался злобный смех, и линия отключилась.

 

В западне!

Джо растерянно положил трубку.

- Кто то вмешался и отключил телефон! - воскликнул он. - По моему, я узнал голос Странга!

- Он знает, из какой комнаты звонили? - спросил Фрэнк профессора.

Дарроу удрученно смотрел на ребят.

- Да. Мой телефон прослушивается - видимо, у Странга стоит какой то прибор, который подает сигнал, как только я поднимаю трубку. Когда я изредка пытаюсь кому нибудь позвонить, он отключает телефон, объясняя это тем, что охраняет меня от иностранных агентов, которые могут установить, где я нахожусь.

- Вставайте! - крикнул Джо. - Бежим отсюда!

Дарроу не шелохнулся, а братья бросились по коридору к задней лестнице. Странг, Барни и еще один бандит уже поднимались вверх. Ребята кинулись к парадной части дома, но там их уже ждал Хирф с двумя громилами.

- В лабораторию! - крикнул Фрэнк. - попробуем выскочить в окно или спуститься по водосточной трубе!

Ребята влетели в лабораторию. Но не успели они поднять оконную раму, как ворвавшиеся бандиты направили на них два портативных лучевых пистолета.

- Стоять, не то я мигом превращу вас в мороженую треску! - рявкнул Странг, когда ребята обернулись лицом к своим преследователям.

- Эти пистолетики - миниатюрные модели той штучки, которую старик на вас уже опробовал. Очень удобная вещица, когда надо кого нибудь ограбить.

- Прошу вас, мистер Странг! - нерешительно вмешался Дарроу. - Эти ребята ничего вам не сделали. Отпустите их. Может быть, они вас не выдадут.

- Заткнись, ты, старый простофиля! - Каждое слово Странга было как удар хлыстом. - Учти, ты не меньше завяз в этом деле, чем все мы. Неужели ты думаешь, что я отпущу этих сопляков после того, как они все здесь разнюхали?!

Дарроу съежился, а Странг продолжал издеваться над ним.

- Ты с самого начала у меня на крючке, мыслитель яйцеголовый! Ты что, действительно думал, что я выброшу на ветер такую кучу денег только ради того, чтобы ты мог работать на нужды национальной обороны? А кто, как миленький, проглотил всю эту чушь про шпионов? Неужели до тебя так и не дошло, что на самом деле ты помогал нам готовить самое крупное ограбление в истории?.. А фиолетовые гранаты со слезоточивым газом! Ты даже не представляешь, как ты нам помог!

Подручные Странга издевательски гоготали. Их реакция подогревала Странга, и он, не смущаясь, выкладывал все подряд. Когда он заметил, что попал под подозрение? Когда ребята стали преследовать его автомобиль.

Крики в парке предупредили банду, что кто то бродит вокруг выхода из туннеля, так что на следующее утро они замаскировали выложенный плитками пол дерном и ветками. Тогда они и нашли перочинный нож Фрэнка, и Странг решил, что ребята раскрыли их секрет. А позднее один из их людей, выйдя из туннеля, забыл поднять пол.

Из старых газет, где были опубликованы статьи о предыдущих делах братьев Харди, он узнал, что у них есть лодка, и приказал двум своим подручным устроить на ней взрыв.

- Я решил, что пора припугнуть вас, сопляков, а то и вообще с вами покончить, - добавил Странг.

Братьям удалось остаться в живых - и когда «Наполи» встала на якорь рядом с «Сикэт», один из бандитов напал на Джо.

Как ребята и подозревали, Странг послал двух своих людей в Чикаго, чтобы ограбить «Спайкер Джуельри компани», предварительно направив мистера Харди по ложному следу.

Во время грабежа он летел чартерным рейсом в Чикаго и таким образом обеспечил себе алиби. В Чикаго он прибыл вовремя, чтобы распорядиться добычей: спрятал ее в самолете Хирфа, а потом перенес в тайник Перта.

- А как Мейкин оказался в ту ночь в аэропорту? - поинтересовался Фрэнк.

- Он выследил Уэкси, который приехал за мной на моей машине. Мейкин оглушил его, влез в машину и нашел там аметисты. Уэкси лежал без сознания, и Мейкин собирался выбросить его из машины и оставить на стоянке как предупреждение - чтобы мы включили его в долю. А потом вы с Радли его обнаружили, и Мейкин сбежал. Так что, когда я прилетел, мне пришлось оставить все в самолете Хирфа и взять такси.

В «Тигровой пасти» бандиты сняли домик - туда всегда можно было добраться на катере, - на случай, если полиция нападет на их след. Джека Уэйна Барни отправил туда после того, как он связался по радио с «Сикэт».

- А что вы собирались сделать с Джеком? - спросил Джо.

- Он сказал Хирфу, что ваш отец взял у него денег в долг, а отдавать не собирается, и поэтому Уэйн обижен на всю семью Харди, а к тому же был бы не прочь подзаработать. Вот мы и решили: если он не врет, мы наконец узнаем, что вам о нас известно. А если заливает - мы в два счета от него избавимся. Барни должен был стеречь его в домике, пока я не приеду.

Когда Джо сфотографировал карту в самолете Хирфа, тот сразу сообщил об этом Странгу, и бандиты попытались захватить пленку. Когда это не удалось, Странг велел Барни заминировать домик и побыстрее смываться, прихватив с собой Джека.

Странг рассказал и об ограблении в «Хейли билдинг». О перевозке бриллиантов он узнал от одного растяпы из ювелирной компании. Один из бандитов преспокойно вошел в здание в рабочее время и спрятался в туалете, а другой поднялся по пожарной лестнице, когда сотрудники почти уже разошлись. Затем они спустились в холл - вахтер сидел за своим столом спиной к лестнице, и они легко вывели его из строя с помощью лучевого пистолета. Тогда один из них занялся лифтом, а другой заменил таблички на дверях шестого этажа. Он же, сыграв роль Пола Тиффмана, принял у посыльного бриллианты. Потом они снова облучили вахтера и не торопясь ликвидировали все следы своего пребывания в «Хейли билдинг».

- А как Мейкин узнал, что вы планируете это ограбление? - спросил Фрэнк. Странг усмехнулся.

- Он раскололся еще до того, как мы его парализовали. В тот день он крутился возле особняка и выследил моего человека, который как раз направлялся в «Хейли билдинг». Когда же тот из здания не вышел, Мейкин сообразил, что мы готовим там какое то дело.

- А чей это голос я слышал по внутреннему телефону в туннеле? - вставил Джо, чтобы Странг не умолк. Вор засмеялся.

- Быстро соображаешь, парень, - поздравляю! Это Триггер решил, что Уэкси забыл, что ему велено делать, и звонит, чтоб ему напомнили.

- Хорошо хоть, я догадался, что это был не Уэкси, - вмешался Триггер. - Этот парень точно с приветом! Балдеет от всех этих приспособлений в доме. То и дело или по внутреннему телефону звонит, или пол туда сюда гоняет.

- Может, Уэкси забыл поднять пол и в ту ночь, когда мы первый раз смотрели в окно? - спросил Фрэнк, стараясь оттянуть время.

- Уэкси слишком часто и слишком многое забывал, - сухо проговорил Странг. - Однажды я уже чуть не сломал из за него ногу. Его счастье, что он вовремя смотался.

Тем временем профессору Дарроу, о котором все забыли, удалось незаметно включить в сеть свой прибор. Он поднял его и направил на бандитов.

- Беги, босс! - крикнул Триггер, хватаясь за лучевой пистолет.

Странг бросился к выходу. Но Триггер не успел воспользоваться своим пистолетом - блестящий луч из прибора профессора Дарроу парализовал всех пятерых подручных Странга.

Подбегая к двери, Странг неосторожно наклонился, и Фрэнк оглушил его мощным ударом в челюсть. Джо вырвал у бандита лучевой пистолет. Еще несколько мгновений, и юные сыщики скрутили Странга так, что тот не мог и пальцем шевельнуть.

- Давайте ка я его тоже парализую, - предложил профессор Дарроу. - На всякий случай. К тому же мои лучи не наносят человеку никакого вреда, они только на время отключают некоторые мозговые центры.

- Пожалуй, так будет безопаснее, - ответил Джо с усмешкой. - У нас ведь нет с собой наручников.

В это время пространство вокруг дома осветилось светом автомобильных фар и через пару минут в особняк ворвалась группа захвата во главе с Фентоном Харди и начальником полиции Коллигом. Увидев членов банды в таком беспомощном состоянии, они застыли от изумления.

- Похоже, нам здесь уже делать нечего, - сказал Фентон, широко улыбаясь.

Начальник полиции и его подчиненные тоже были очень довольны.

- Шесть бандитов в один присест - неплохой улов, скажу я вам! - радовался Коллиг.

- Семь, - уточнил Джо. - Еще один ждет вас в комнате для гостей.

Мистер Харди и начальник полиции принялись было хвалить Фрэнка и Джо за проницательность и отвагу. Но ребята запротестовали: они считали, что главная заслуга в победе над Странгом принадлежит профессору Дарроу. Ведь это он в решающий момент определил исход схватки!

- Боюсь, профессор, что вы были в ужасном заблуждении, - повернулся к нему Фентон Харди. - Вот как все было на самом деле. Странг и его люди давно приметили особняк Перта и хотели использовать его как укрытие. Когда вы его купили, они, выдвинув в качестве предлога охрану вашего изобретения, въехали туда вместе с вами.

- Мейкин, - добавил Фрэнк, - тоже наводил справки об особняке. Он хотел выяснить, не собирается ли банда Странга завладеть имением.

- Но вы, профессор, - продолжал мистер Харди, - побили бандитов их же оружием! И я абсолютно уверен, что все обвинения против вас за участие в операциях Странга будут сняты.

- Как же вы здесь оказались? - спросил Фрэнк отца, пока полицейские уносили арестованных.

- Тони и Чет сказали, что вы отправились в особняк Перта. Когда вы не вернулись домой вовремя, я решил, что настало время кончать с этим осиным гнездом, - ответил, обнимая сыновей, Фентон Харди.

- А мне интересно, - подал голос Джо, - кто же все таки придумал все эти жуткие ловушки и потусторонние голоса? Профессор Дарроу застенчиво улыбнулся.

- Это я. Во первых, чтобы отпугивать посторонних, а во вторых, просто для развлечения, - объяснил он. - А когда я подключал их к электропроводке, то обнаружил в кабинете старого Перта опускающийся пол и рассказал об этом Странгу.

На следующий день братья вместе с мистером Харди отправились в больницу навестить Джека Уэйна. Он уже пришел в сознание и быстро поправлялся.

- Так значит, вы покончили с этим делом? - обрадовался пилот.

- Да. Это сделали Фрэнк и Джо, - ответил мистер Харди. - Но мы все ужасно огорчены гибелью «Скайл хеппи Сэл»!

Джек улыбнулся.

- Не надо огорчаться. Самолет был застрахован, так что довольно скоро я получу новый «Сэл».

- Отец говорит, что сумма вознаграждения за поимку бандитов будет немалой, - вставил Фрэнк, - и ты получишь половину, Джек. На эти деньги можно купить для нового самолета кучу всяких приспособлений.

- А знаешь, Джек, - перебил его Джо, - мы ведь так и не расшифровали твою радиограмму. Может, вспомнишь полный текст?

Джек немного подумал, затем попросил принести карандаш и бумагу и постарался по памяти записать радиограмму. Ребята поставили в скобки пропавшие во время передачи слова, и вот что у них получилось:

(Я лечу на юг в Тигровую пасть повидать парня, о котором говорил мне Хирф. Он сказал, что) если Тигровая пасть (будет иметь пилота, я заработаю кучу денег. Мои позывные) Аметист.

Несколько дней спустя украденные Мейкином камни были найдены. Геологическое обследование показало, что, хотя аметисты здесь и не самые крупные, разработка месторождения все же может принести кучу денег. Приехав к Мортонам, ребята рассказали об этом Тони и Чету.

- Повезло все таки Ниланду, - заметил Фрэнк. - Мы с Джо собирались отдать ему часть нашего вознаграждения, чтобы он оплатил счета за лечение жены, но теперь…

- А я на свою долю куплю родителям новую машину, - сказал Тони.

- Никакой фантазии у вас, ребята! - сокрушенно воскликнул Чет.

- Послушай, Чет, а может, купим на твою долю всякого криминалистического оборудования? Тогда ты сможешь помогать нам с Фрэнком в расследовании следующего дела? - Поддразнивая друга, Джо и не подозревал, что очень скоро им и правда предстоит снова взяться за работу.

- Так мы и сделаем! - в тон ему ответил Чет. - А пока поехали ка в кафе, и я покажу тебе, на что потрачу эти деньги. Это будет самая большая порция мороженого - каждый день в течение целого года!



На главную - Диксон Франклин - Братья Харди - 3. Тайна комнаты без пола

Возможно вам будет интересно